Alors que l’Alberta est confrontée à une sécheresse persistante, certaines communautés interdisent aux sociétés pétrolières et gazières d’utiliser l’eau municipale.

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Les oiseaux volent jusqu’à la rivière Red Deer, près du hameau de Dorothy, en Alberta. en 2023.Jude Brocke/Le Globe and Mail

Une agence régionale de l’Alberta a interdit aux opérations pétrolières et gazières d’utiliser son eau traitée, alors qu’une grave sécheresse qui dessèche l’Ouest canadien amène les municipalités à préparer des plans de restriction.

La Commission régionale des services d’eau de Mountain View possède et exploite l’usine de traitement de l’eau Anthony Henday sur les rives de la rivière Red Deer, au nord-ouest d’Innisfail, dans le centre de l’Alberta. Plus tôt ce mois-ci, il a adopté une motion visant à suspendre l’utilisation de l’eau pour la fracturation hydraulique – une activité pétrolière et gazière dans laquelle de l’eau est injectée à haute pression pour fracturer les roches, atteignant ainsi le pétrole et le gaz emprisonnés à l’intérieur.

Les trois dernières années ont provoqué des sécheresses et des pénuries d’eau dans une grande partie de l’Alberta. Les gravières de certaines parties de la province, habituellement remplies d’eau, sont désormais à sec et les fosses-réservoirs qui n’ont pas été vides depuis 20 ans se sont ratatinées. Le phénomène météorologique El Niño aggrave la situation avec un nouvel hiver chaud et sec.

La province se trouve déjà au deuxième niveau le plus élevé en matière de gestion de l’eau en raison du manque de pluie et de l’épuisement précoce des neiges dans les montagnes l’année dernière. La prochaine étape est une urgence à l’échelle de la province.

« Tout le monde est sur la même longueur d’onde », a déclaré Lance Colby, président de la commission de l’eau de Mountain View et maire de Carstairs, l’une des six communautés qui utilisent l’eau de l’usine Anthony Henday.

« Nous savons et comprenons ce que nous pouvons et ne pouvons pas faire avec l’eau, donc il n’y a eu aucune résistance lorsque nous avons adopté la motion demandant aux villes de s’assurer que l’eau n’est pas utilisée pour la fracturation hydraulique », a-t-il déclaré dans une interview.

La motion est intervenue après que la province a annoncé la possibilité d’une grave sécheresse cette année, a déclaré M. Colby. En conséquence, la commission planifie sa stratégie complète d’utilisation de l’eau, dont une partie consiste à déterminer exactement où va l’eau.

Actuellement, il n’existe aucune donnée sur la quantité d’eau de Mountain View – le cas échéant – achetée par les sociétés pétrolières et gazières. Avec les agriculteurs et les entreprises de camionnage qui vont et viennent, « nous ne savons pas vraiment qui charge », a déclaré M. Colby.

Mais désormais, les municipalités vont contrôler plus étroitement les ventes d’eau en vrac pour s’assurer qu’elles ne soient pas utilisées pour la fracturation hydraulique. « Notre objectif principal est de garantir l’approvisionnement en eau des résidents », a-t-il déclaré. « Notre mandat n’a jamais été de fournir de l’eau pour la fracturation hydraulique. »

Dans le cadre des préparatifs provinciaux en cas de sécheresse, l’Alberta Energy Regulator a déclaré en décembre à l’industrie pétrolière et gazière qu’elle devrait commencer à élaborer des plans pour utiliser moins d’eau, avertissant que l’accès pourrait être restreint et que certaines entreprises pourraient ne pas être en mesure de détourner l’eau vers leurs opérations dans 2024.

L’avertissement s’applique à tous les sociétés énergétiques qui détiennent des permis d’eau, nécessaires pour détourner l’eau à des fins industrielles, municipales ou agricoles. Mais le régulateur a laissé entendre que ceux qui opèrent dans le sud de l’Alberta – où la sécheresse est plus grave – étaient les plus susceptibles d’être touchés par les mesures d’atténuation.

La sécheresse suscite des discussions cruciales mais complexes sur la valeur que les Albertains accordent à l’eau et sur la façon dont elle est utilisée par les différentes industries qui stimulent l’économie de la province, a déclaré Paul McLauchlin, président des municipalités rurales de l’Alberta.

« Nous reconnaissons tous que le pétrole et le gaz sont importants. La conversation porte toujours sur les sources d’eau alternatives que vous pouvez utiliser », a déclaré M. McLauchlin lors d’une entrevue.

« L’industrie a réussi à réduire la quantité d’eau à bon nombre de ces fins, en particulier pour la fracturation hydraulique. Mais c’est cette conversation sur la façon dont devrions-nous utiliser l’eau et comment l’eau devrait-elle contribuer au PIB ? Nous avons évidemment besoin d’un approvisionnement en eau domestique et, en même temps, de besoins en eau pour l’agriculture.

Les activités pétrolières et gazières représentaient 11,87 pour cent de l’eau autorisée à être détournée des rivières et des lacs de l’Alberta en 2020. À titre de comparaison, les municipalités se sont vu attribuer 12 pour cent et l’agriculture 46,6 pour cent.

Selon l’Alberta Energy Regulator, l’industrie des combustibles fossiles n’a utilisé qu’environ 21 pour cent de son allocation totale en 2022. La grande majorité de l’eau utilisée par le secteur – environ 82 pour cent – ​​a été recyclée. Dans l’exploitation des sables bitumineux en particulier, 80 pour cent de l’eau totale utilisée pour l’exploitation minière a été recyclée. Le reste était étroitement réparti entre le ruissellement de surface ou les eaux souterraines sur place et la rivière Athabasca.

Les conditions de sécheresse ont amené l’Alberta à créer un comité consultatif sur la sécheresse et un plan d’urgence en cas de sécheresse pour 2024.

Lors d’une réunion téléphonique mardi, la ministre de l’Environnement, Rebecca Schulz, a déclaré qu’il était peu probable que l’Alberta reçoive suffisamment de précipitations pour éviter une grave sécheresse.

Et cette sécheresse ne se limitera pas au sud de l’Alberta, a déclaré Stacey Smythe, sous-ministre adjointe d’Environnement Alberta.

De nombreuses rivières et réservoirs sont à des niveaux historiquement bas ou presque en raison de plusieurs années de précipitations inférieures à la moyenne, a-t-elle déclaré, et le manteau neigeux de l’Alberta est également bien inférieur à la normale pour cette période de l’année.

« Nous ne constatons même pas encore une accumulation normale, sans parler des précipitations supplémentaires nécessaires pour aider nos réservoirs et nos rivières à se rétablir », a déclaré Mme Smythe.

« Si ce niveau extrême de sécheresse persiste, la situation aura un impact sur toute l’Alberta. C’est une question sociétale, pas une question environnementale. »

Mme Schulz a déclaré que le gouvernement élaborerait des accords volontaires de partage de l’eau dans le cadre des préparatifs en cas de sécheresse.

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