Aucun signe de baisse alors que la Banque centrale européenne maintient ses taux inchangés

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Le siège de la Banque centrale européenne, à Francfort, en Allemagne, le 25 janvier.KIRILL KUDRYAVTSEV/Getty Images

La Banque centrale européenne a maintenu jeudi ses taux d’intérêt à un niveau record de 4 pour cent et a réaffirmé son engagement à lutter contre l’inflation alors même que le moment de commencer à assouplir les coûts d’emprunt approche.

La BCE a mis fin en septembre à son cycle de hausses de taux le plus rapide jamais enregistré et a insisté, y compris jeudi, sur le fait qu’il était trop tôt pour discuter d’un renversement, dans la mesure où les pressions sur les prix ne sont pas complètement éteintes et que de nombreuses négociations salariales doivent encore être conclues.

« Le consensus autour de la table était qu’il était prématuré de discuter de réductions de taux », a déclaré la présidente de la BCE, Christine Lagarde, lors de sa conférence de presse habituelle après la décision, insistant sur le fait que les décisions futures dépendraient des données disponibles.

« Nous devons être plus avancés dans le processus de désinflation pour être sûrs que l’inflation atteindra son objectif – de manière durable. »

Les décideurs politiques, s’exprimant sous couvert d’anonymat après la réunion, ont déclaré qu’ils étaient ouverts à un changement de discours lors de leur prochaine réunion, ouvrant la voie à une baisse des taux d’intérêt, éventuellement en juin, si les données à venir confirment que l’inflation a été vaincue.

Signe possible que le ton commençait à changer, une référence dans des déclarations précédentes à des pressions intérieures élevées sur les prix et à une forte croissance du coût de la main-d’œuvre a été supprimée jeudi.

« La formulation sur l’inflation exprime une plus grande confiance dans la trajectoire descendante que lors de la dernière réunion », a déclaré Martin Wolburg, économiste senior chez Generali Investments.

« Etant donné le ton prudemment accommodant de la réunion d’aujourd’hui, le risque d’une réduction avant juin a quelque peu augmenté. »

Mme Lagarde a toutefois mis en garde contre une interprétation excessive de telles omissions et a exhorté les observateurs à se concentrer davantage sur le contenu de la déclaration.

Les investisseurs parient que la BCE se trompe sur la croissance et l’inflation et qu’elle sera obligée de faire volte-face et de procéder à cinq baisses de taux d’affilée à partir du début du printemps, les paris sur une baisse des taux en avril augmentant après la conférence de presse de Lagarde.

L’écart dans les attentes en matière de taux découle de perspectives différentes en matière de croissance et de la mesure dans laquelle les hausses de taux passées ralentissent l’activité économique dans les 20 pays qui utilisent l’euro – notamment en Allemagne, où l’enquête très surveillée de l’Ifo a souligné une détérioration de la confiance des entreprises.

« L’Allemagne est dans un gouffre absolu, sans aucune perspective d’en sortir, et pourtant la BCE semble plus préoccupée par l’inflation que par une dépression », a déclaré Michael Hewson, stratège en chef des marchés chez CMC Markets à Londres.

La zone euro était probablement en récession au dernier trimestre et a démarré lentement en janvier, faisant du trimestre en cours le sixième trimestre consécutif avec une croissance globalement stable, voire négative. Entre-temps, une reprise attendue depuis longtemps continue d’être repoussée.

La faiblesse de l’économie, conjuguée à la faiblesse des prix des matières premières et aux taux d’intérêt élevés, devrait continuer à étouffer l’inflation, qui s’est établie à 2,9 pour cent en décembre et la BCE ne s’attend pas actuellement à ce qu’elle revienne à son objectif de 2 pour cent avant 2025.

La BCE s’attend à ce que les dépenses des ménages et du gouvernement stimulent la reprise, mais les données semblent dresser un tableau plus sombre, avec un secteur manufacturier restant en récession et un ralentissement des services.

Mme Lagarde a déclaré que les risques pour la croissance étaient orientés à la baisse et comprenaient l’effet restrictif de la politique monétaire, les guerres en Ukraine et au Moyen-Orient et un ralentissement économique mondial.

Les perturbations du commerce dues aux attaques du groupe yéménite Houthi contre le transport maritime dans la mer Rouge pourraient aggraver l’inflation en faisant grimper les coûts de l’énergie et du fret, a-t-elle averti.

« Nous l’observons très attentivement », a déclaré Mme Lagarde.

Mme Lagarde et l’économiste en chef de la BCE, Philip Lane, ont récemment souligné les accords salariaux du premier trimestre, dont les chiffres seront disponibles en mai, comme un indicateur pertinent, que certains ont vu comme un indice d’une première évolution en juin.

« Notre point de vue est que juin reste le moment le plus probable pour une réduction », ont déclaré les économistes d’Investec.

Mme Lagarde a balayé de telles spéculations. Elle a souligné les signes d’un ralentissement de la demande de main-d’œuvre et la preuve que la modération de la croissance des salaires était « une bonne direction de notre point de vue ».

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