Canada Nickel Co. présente des plans pour de nouvelles installations de traitement, mais le financement reste incertain

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Le ministre des Mines de l’Ontario, George Pirie, assiste à la période des questions à l’Assemblée législative de Queens Park, à Toronto, le 25 octobre 2023.Chris Young/La Presse Canadienne

Canada Nickel Company Inc. CNC-X a annoncé jeudi son intention de construire deux grandes installations de traitement près de Timmins, en Ontario, dont la production serait dirigée en partie vers le marché en croissance rapide des véhicules électriques en Amérique du Nord.

L’entreprise a déclaré que sa filiale en propriété exclusive, NetZero Metals Inc., avait l’intention de construire une usine de traitement du nickel qu’elle a décrite comme la plus grande en Amérique du Nord, ainsi qu’une usine d’acier inoxydable et d’alliages qui, selon elle, serait la plus grande au Canada.

L’entreprise a ajouté qu’elle étudie plusieurs friches industrielles dans la région de Timmins et espère sélectionner des sites d’ici quelques mois. Aucune des deux installations n’a encore été conçue, mais Canada Nickel a annoncé son intention de confier prochainement ces travaux à des sociétés d’ingénierie. Le coût combiné devrait s’élever à environ 1 milliard de dollars.

Canada Nickel est une petite société d’exploration dotée de ressources limitées mais de grandes ambitions. Elle a récemment révélé une étude de faisabilité pour son projet de mine de nickel Crawford, d’une valeur de 1,9 milliard de dollars, qui, selon la société, sera la deuxième plus grande au monde. La décision finale quant à la construction ou non de cette mine est prévue pour l’année prochaine.

Pourtant, ne possédant aucune mine en exploitation, Canada Nickel reste dépendante du financement continu des investisseurs et des prêteurs. Constituée en 2019, la société a déclaré une perte nette de 14,2 millions de dollars pour l’exercice clos le 31 octobre.

Dans son opinion sur les états financiers de l’entreprise pour 2023, publiée plus tôt ce mois-ci, l’auditeur MNP LLP a déclaré que la capacité de l’entreprise à poursuivre ses activités était fortement mise en doute.

Mark Selby, président-directeur général de Canada Nickel, a déclaré qu’il s’attend à ce que la majeure partie du financement nécessaire à la construction des usines provienne de sources gouvernementales.

« L’essentiel dans le domaine des minéraux essentiels à l’heure actuelle est que les gouvernements sont prêts à accorder un crédit d’impôt remboursable pour les minéraux essentiels d’environ 30 cents sur chaque dollar », a-t-il déclaré.

« Ces projets conviennent également au Fonds de croissance du Canada, au Fonds pour les infrastructures de minéraux critiques et au Fonds stratégique pour l’innovation. Nous sommes également admissibles au financement du Département américain de la Défense. Ainsi, entre ces différents organismes de financement, nous espérons pouvoir obtenir la majeure partie des capitaux propres dont nous avons besoin.

« Nous demanderons ces fonds plus tard cette année. »

M. Selby a déclaré que les deux usines emploieraient plus de 500 travailleurs. L’usine de nickel devrait commencer sa production d’ici 2027, en utilisant dans un premier temps des matières premières provenant d’autres producteurs. L’expansion future dépendrait de l’achèvement réussi de la mine Crawford ; l’usine de nickel serait agrandie au cours des phases ultérieures jusqu’à une capacité annuelle de 80 000 tonnes de nickel.

Cela représenterait une augmentation significative de la production de nickel au Canada. Selon l’US Geological Survey, le Canada a produit 180 000 tonnes de nickel l’année dernière.

Bien qu’il soit principalement utilisé pour fabriquer de l’acier et des alliages, le nickel est également un ingrédient dans les produits chimiques courants pour les batteries de véhicules électriques, qui devraient augmenter considérablement la demande future.

L’année dernière, de grands fabricants de cellules tels que Volkswagen et Northvolt ont annoncé leur intention de construire des usines en Ontario et au Québec, soutenus par des dizaines de milliards de dollars de subventions. Ces annonces ont contribué à propulser le Canada au premier rang d’un classement mondial des pays impliqués dans les chaînes d’approvisionnement des batteries lithium-ion, publié lundi par BloombergNEF. L’organisme de recherche sur les matières premières et les technologies propres considère le Canada comme « une puissance mondiale en matière de matières premières », mais prévient que les faibles prix des métaux pourraient ralentir la progression des projets miniers.

Même si le Canada demeure l’un des principaux producteurs de nickel, sa production ne représente qu’environ un dixième de celle du leader indonésien. Peu de progrès ont été réalisés dans la diversification des sources mondiales de nickel ces dernières années, selon un rapport publié l’été dernier par l’Agence internationale de l’énergie.

L’organisation a toutefois noté que les activités d’exploration avaient considérablement augmenté, menées par le Canada.

George Pirie, ministre des Mines de l’Ontario, a déclaré que le gouvernement ne voulait pas que le nickel indonésien soit utilisé pour fabriquer des batteries en Ontario.

« Pour le produire, ils doivent brûler du charbon pour produire de l’électricité. Et leurs principaux partenaires en Indonésie sont chinois », a-t-il déclaré. «Nous pouvons le produire proprement ici en Ontario.»

M. Pirie a ajouté que même si Canada Nickel n’avait pas encore demandé de financement provincial supplémentaire, l’Ontario avait contribué 500 000 $ à la recherche sur la technologie que l’entreprise envisage d’utiliser pour séquestrer les émissions de carbone. Il a minimisé les inquiétudes concernant les finances de l’entreprise.

« La plupart des petites sociétés ont un avertissement de continuité d’exploitation », a-t-il reconnu. « Mais si vous regardez les partenaires qu’ils ont attirés, ils parlent de Samsung, Anglo American et Agnico AEM-T. Il s’agit d’un consortium international d’entreprises très puissantes.»

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