Comment fonctionne la chaîne d’approvisionnement alimentaire, des champs de blé aux circulaires hebdomadaires

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Des gens font leurs achats dans un magasin Loblaws à Toronto, le 3 mai 2018.Nathan Denette/La Presse Canadienne

Au cours de la dernière année, les PDG des plus grandes chaînes d’épicerie du Canada sont devenus des visages familiers des législateurs qui étudient les prix des aliments.

Les dirigeants ont été confrontés à des questions de la part des députés et ont lutté contre les accusations de profiteurs alors que leurs bénéfices augmentaient.

Mais les experts affirment que les principaux facteurs qui ont fait grimper les prix des produits alimentaires au cours des deux dernières années sont mondiaux.

« Les chaînes d’approvisionnement dont nous dépendons depuis de nombreuses décennies ont été soumises à des tensions massives au cours des cinq dernières années – la COVID, les conflits et le changement climatique étant les exemples les plus notables de grandes tensions macroéconomiques mondiales – et cela se traduit par une inflation généralisée pour tous les biens dans l’économie mondiale », a déclaré Evan Fraser, directeur de l’Arrell Food Institute de l’Université de Guelph.

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Les consommateurs sont parfaitement conscients de l’augmentation des coûts alimentaires, car d’autres coûts, notamment le logement, montent également en flèche, a déclaré Fraser, et les prix alimentaires sont donc devenus emblématiques d’un problème plus vaste.

Parce que les consommateurs ne comprennent pas vraiment les tenants et les aboutissants de la chaîne d’approvisionnement, la majeure partie du blâme est souvent imputée au détaillant, a déclaré Michael Graydon, PDG de l’association des produits alimentaires, de santé et de consommation du Canada.

« Les gens subissent une pression importante du point de vue des flux de trésorerie. Et donc… ils cherchent à blâmer », a-t-il déclaré. « Et c’est un peu un défi auquel toute l’industrie est confrontée. »

La hausse des taux d’intérêt a ralenti l’inflation depuis son pic en 2022, mais l’inflation des produits alimentaires continue de dépasser le chiffre global. Le taux d’inflation annuel global était de 3,4 pour cent en décembre, tandis que les prix des produits alimentaires ont augmenté à un taux de 4,7 pour cent.

Les principaux produits de base dont les prix ont grimpé en flèche et ont entraîné une inflation alimentaire vertigineuse en raison de facteurs tels que la guerre en Ukraine ont ralenti, mais sont toujours supérieurs aux niveaux d’avant la pandémie, a déclaré Karl Littler, vice-président principal des affaires publiques du Conseil canadien du commerce de détail.

« Il n’y a pas de retour au statu quo », a-t-il déclaré.

La chaîne d’approvisionnement

Dans sa forme la plus simplifiée, la chaîne d’approvisionnement alimentaire comprend trois niveaux. Les agriculteurs ou les producteurs se trouvent à une extrémité et les détaillants à l’autre. Au milieu se trouvent les entreprises de transformation, d’expédition et de fabrication, qui fabriquent de tout, des emballages aux ingrédients en passant par les produits alimentaires, et achètent et vendent entre elles avant d’apporter les produits à l’épicerie.

Les agriculteurs sont des « preneurs de prix », ce qui signifie que les prix qu’ils reçoivent pour ce qu’ils produisent sont principalement dictés par les marchés mondiaux des matières premières et non par les négociations avec les acheteurs, a déclaré JP Gervais, économiste en chef à Financement agricole Canada.

Les entreprises situées au milieu de la chaîne d’approvisionnement, telles que les transformateurs et les fabricants, sont également confrontées à une augmentation des coûts tels que les matériaux d’emballage, les salaires et l’énergie, a-t-il déclaré.

« Même si ces coûts n’augmentent pas au même rythme qu’auparavant, ils n’ont pas diminué pour l’essentiel », a-t-il déclaré.

« Il y a globalement beaucoup de pression sur les marges dans la chaîne d’approvisionnement. »

Afin d’atténuer la hausse des coûts, les transformateurs peuvent modifier leur emballage, investir dans l’automatisation ou modifier les recettes, a déclaré Graydon. Mais la hausse des taux d’intérêt rend plus difficile l’investissement dans l’adaptation.

Lorsqu’ils ont fait tout ce qu’ils pouvaient pour atténuer la hausse des coûts, les transformateurs se tournent alors vers les négociations avec les détaillants en alimentation, a déclaré Graydon.

Au cours des deux dernières années, les détaillants ont été « très réactifs » aux demandes d’augmentation de prix, a-t-il déclaré. Cela est probablement dû en partie au fait que les détaillants possèdent leurs propres marques de distributeur et sont conscients des forces qui font augmenter les coûts.

Mais Graydon a déclaré que la nature consolidée du secteur de la vente au détail de produits alimentaires signifie que les détaillants ont souvent plus de pouvoir dans les négociations, raison pour laquelle le secteur a travaillé sur un code de conduite destiné à uniformiser les règles du jeu.

L’épicerie

Ce sont les détaillants qui ont fait les frais de l’examen minutieux des prix alimentaires – et leurs bénéfices croissants en ont fait une cible facile, même si certains observateurs du secteur sont en désaccord sur la question de savoir si les entreprises profitent indûment de l’inflation.

Certaines des pressions mondiales affectant d’autres parties de la chaîne d’approvisionnement affectent également directement les détaillants, a déclaré Littler du Retail Council, comme les prix du carburant, la hausse des coûts de main-d’œuvre et des taux d’intérêt. Les autres affectent indirectement les détaillants via les négociations avec les fournisseurs.

Les demandes d’augmentation de prix ont grimpé en flèche au cours des deux dernières années en fréquence et en ampleur, a déclaré Littler, et c’est au détaillant de déterminer « dans quelle mesure ce qui est légitime et dans quelle mesure est opportuniste ».

« Ils ne peuvent pas raisonnablement s’attendre à ce que les gens opèrent avec des pertes ou avec des marges insoutenables. Donc, s’ils n’acceptent pas des augmentations de prix raisonnables, ils n’obtiendront pas le produit », a déclaré Littler.

Mais de la même manière, il a déclaré que l’on ne peut pas non plus s’attendre à ce que les épiciers « fonctionnent sans marge ou avec une marge réduite jusqu’à l’os ».

Les grands fournisseurs multinationaux de grandes marques sont la principale préoccupation lorsqu’il s’agit de demandes déraisonnables, a noté Littler.

Une fois qu’une demande d’augmentation de prix a été acceptée, l’épicier doit décider quelle part il souhaite répercuter sur le consommateur, a-t-il expliqué.

Les perspectives

La bonne nouvelle est que les choses commencent à se normaliser tout au long de la chaîne d’approvisionnement, a déclaré Gervais, avec une baisse des prix des matières premières et une stabilisation des prix au niveau manufacturier.

Mais il faudra peut-être un peu plus de temps pour que cela se traduise au niveau du commerce de détail, a-t-il déclaré, car certains coûts – comme les salaires et le transport – restent élevés.

« Nous sommes à un choc d’approvisionnement majeur avant d’assister à des perturbations sur le marché », a-t-il noté.

« Mais en fin de compte, nous avons vu les prix des matières premières baisser, nous avons vu le prix que les fabricants de produits alimentaires obtiennent pour leurs produits (baisser), nous avons vu que l’inflation a diminué. »

Littler affirme que l’inflation alimentaire et l’inflation globale continueront de converger à mesure que les facteurs qui ont rendu l’inflation alimentaire plus tenace s’atténuent.

« Je pense que nous pouvons nous attendre à une période plus stable. »

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