Début du remboursement du CUEC, marquant les dernières étapes d’Ottawa dans la réduction des dépenses liées à la pandémie

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Sean Arani, fondateur d’Arani, un petit fabricant d’éclairage à LaSalle, au Québec, le 13 janvier. Arani commencera à rembourser les prêts du Compte d’urgence pour les entreprises canadiennes (CUEC) de son entreprise.Evan Buhler/Le Globe and Mail

Les 49 milliards de dollars de prêts d’urgence que le gouvernement fédéral a accordés à près de 900 000 entreprises au cours des premières semaines de la pandémie de COVID-19 arrivent enfin à échéance, près de quatre ans plus tard.

La première date limite importante de remboursement pour le programme du Compte d’urgence pour les entreprises canadiennes est jeudi. Il s’agit d’une étape importante pour le CUEC et l’une des dernières étapes dans la réduction progressive des dépenses liées à la pandémie par Ottawa. Mais ce sera également une mesure clé de la situation actuelle des petites entreprises, et certains analystes craignent que les difficultés à rembourser tous les prêts ne freinent davantage une économie déjà au point mort.

L’impact économique du CUEC s’est déjà fait sentir dès les premiers mois de la pandémie. Les chefs d’entreprise et les économistes attribuent à ces prêts le fait d’avoir aidé les petites entreprises à surmonter les vagues de restrictions sanitaires qui ont suivi et à éviter les faillites, qui ont plongé à un niveau record.

«Le programme était essentiel et il a sauvé un très grand nombre d’entreprises», a déclaré Perrin Beatty, président de la Chambre de commerce du Canada.

Jennifer Mondoux, propriétaire de la société de recherche de cadres MondouxRollins Partners Inc., basée à Ottawa, a déclaré que son travail s’était arrêté au printemps 2020, alors que l’embauche tombait sur la liste des priorités des entreprises. Son entreprise a contracté un prêt CUEC pour traverser ces mois difficiles.

« J’ai pensé que c’était une très bonne affaire », a-t-elle déclaré à propos du programme. Alors que l’économie reprenait, elle a déclaré qu’elle avait prévu de rembourser le prêt, ce qu’elle a fait le mois dernier.

Contrairement à d’autres programmes majeurs de lutte contre la pandémie, comme la subvention salariale, les prêts du CUEC ont toujours été censés être remboursés – et cette question du remboursement plane depuis longtemps sur le programme. Ottawa a repoussé à deux reprises la date limite de remboursement sous la pression de toutes sortes de groupes d’entreprises, grandes et petites, qui ont déclaré que le rappel des prêts trop tôt pourrait mettre en péril les entreprises encore en convalescence.

L’inquiétude a été particulièrement vive dans les secteurs les plus touchés par la pandémie. Restaurants Canada, l’association représentant l’industrie de la restauration du pays, a continué de réclamer de nouvelles prolongations et prévient qu’un tiers des restaurants fonctionnent toujours à perte et n’ont pas les fonds nécessaires pour rembourser le CUEC.

« Votre restaurant familial préféré et votre lieu de rassemblement local sont en danger », a déclaré le président Kelly Higginson dans un communiqué.

Mais jusqu’à présent, Ottawa a tenu bon sur les dernières échéances. Les entreprises ont jusqu’à jeudi pour rembourser leurs prêts afin d’obtenir une remise partielle : 10 000 $ pour un prêt de 40 000 $, ou 20 000 $ pour un prêt de 60 000 $. Les entreprises qui négocient actuellement un refinancement avec leurs banques peuvent prendre un peu plus de temps, jusqu’au 28 mars. Après ces dates, les prêts arriveront à échéance en totalité et commenceront à porter intérêt à un taux annuel de 5 pour cent. Le tout doit être remboursé avant le 31 décembre 2026.

Sean Arani, fondateur d’Arani, un fabricant de fournitures électriques à Montréal, a déclaré que son entreprise avait contracté un prêt du CUEC pour l’aider à faire face aux dépenses imprévues liées à la pandémie. Il a déclaré qu’il avait récemment refinancé le prêt auprès de sa banque et qu’il commencerait à le rembourser mensuellement.

Il a déclaré que le CUEC a été conçu pour aider les entreprises comme la sienne à faire face à un choc ponctuel et que le délai ne peut pas être prolongé indéfiniment : « Il a été assez long et assez généreux. »

Environ un quart des prêts du CUEC avaient été remboursés à la fin de 2023, selon les données de Statistique Canada qui montrent que 37,5 milliards de dollars de crédit étaient encore impayés au 31 décembre. Une récente enquête de Statistique Canada prévoyait que 76 pour cent des prêts du CUEC seraient remboursés. être intégralement remboursé d’ici fin 2026.

Si ce chiffre se vérifie, cela signifierait des milliards de dollars de dette pour ces petites entreprises et une perte de revenus pour le gouvernement fédéral, qui soutient le programme CUEC.

Randall Bartlett, directeur principal de l’économie canadienne au Mouvement Desjardins, a déclaré que c’est la raison pour laquelle il considère le remboursement du CUEC comme un indicateur économique clé.

« Nous pensons que cela va peser sur l’économie et exacerber toute sorte de faiblesse que nous observons au cours de l’année prochaine », a-t-il déclaré, même s’il ne pense pas que cela sera « catastrophique ».

À mesure que la date limite de remboursement sera passée, les comptes CUEC impayés seront transférés des institutions financières à l’Agence du revenu du Canada.

Dan Kelly, président de la Fédération canadienne de l’entreprise indépendante, a déclaré qu’il espère que cette transition sera une bonne chose. Il convient que le CUEC a été une bouée de sauvetage pour les petites entreprises, mais il a déclaré que le programme était en proie à des problèmes administratifs depuis sa création.

Le CUEC a été le premier grand programme de soutien aux entreprises et a été lancé en avril 2020. Le gouvernement fédéral a chargé Exportation et développement Canada, une société d’État normalement chargée d’aider les entreprises à travailler à l’étranger, pour gérer le programme en partenariat avec les banques et les coopératives de crédit. Mais EDC manquait de capacité ou d’expertise pour gérer un programme de cette envergure et a confié la majeure partie de l’administration à Accenture Inc., une société de conseil internationale.

M. Kelly a déclaré qu’à un moment donné, EDC demandait aux petites entreprises de s’adresser à la FCEI pour poser leurs questions sur le CUEC, ce qu’il considérait comme inapproprié. Accenture a ensuite mis en place un centre d’appels qui recevait 2 000 appels par jour d’entreprises à son apogée.

La directrice générale d’EDC, Mairead Lavery, a même supplié le ministère fédéral des Finances au début de 2023 de ne pas prolonger davantage le délai de remboursement du CUEC, car cela serait trop complexe sur le plan administratif pour la société d’État, selon une lettre obtenue en vertu de la loi sur l’accès à l’information.

M. Kelly a déclaré qu’il espère qu’une fois que l’ARC aura pris en charge les comptes du CUEC, elle sera en mesure de régler des problèmes administratifs, comme le fait que, selon les estimations, 40 000 entreprises doivent rembourser la totalité de leurs prêts en raison d’erreurs d’écriture dans leurs dossiers.

Néanmoins, a-t-il déclaré, le programme a finalement fait son travail en aidant les entreprises à un moment critique – et un grand nombre d’entrepreneurs en ont bénéficié.

« Quand on regarde l’ampleur du projet, presque toutes les entreprises ayant du personnel rémunéré dans le pays l’ont accepté. »

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