Des modifications à la loi ontarienne sur les espèces accéléreraient la perte d’habitats protégés, selon des scientifiques

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Le méné long a été pointé du doigt par le gouvernement de l’Ontario d’une manière qui, selon les scientifiques et d’autres, mettra encore plus en péril son avenir dans l’une des régions les plus menacées du pays sur le plan écologique.Ministère des Richesses naturelles de l’Ontario

Quoi qu’il en soit, le méné long est un poisson étrange.

Classé espèce en voie de disparition en Ontario, il vit dans les ruisseaux de la région du Grand Toronto et est connu pour sauter hors de l’eau pour attraper des insectes volants avec sa gueule béante. Malgré ses habitudes alimentaires exotiques et ses rayures rouges brillantes, ce poisson de la taille d’une paume est un spectacle rare, le plus souvent vu comme un bref éclair écarlate lorsqu’il nage dans les eaux ensoleillées.

Aujourd’hui, le méné long a été pointé du doigt par le gouvernement de l’Ontario d’une manière qui, selon les scientifiques et d’autres, mettra encore plus en péril son avenir dans l’une des régions les plus menacées du pays sur le plan écologique.

Mardi, plus de 60 groupes de conservation ont soumis leur réponse commune aux changements proposés par la province à sa Loi sur les espèces en voie de disparition. S’ils sont adoptés, affirment les groupes, les changements permettront le développement dans des zones actuellement viables pour le poisson, ainsi que des mesures supplémentaires qui affecteraient plusieurs autres espèces.

« Il ne fait aucun doute que ces changements contribueraient au déclin continu du méné long en raison de dommages supplémentaires et de la destruction de l’habitat », a déclaré Anne Bell, directrice de la conservation et de l’éducation pour Ontario Nature, qui était en tête de liste des répondants dans la soumission conjointe.

D’autres experts, y compris des chercheurs universitaires qui étudient l’espèce, ont fourni séparément leurs commentaires à la ministre ontarienne de l’Environnement, de la Conservation et des Parcs, Andrea Khanjin.

Parmi leurs principales préoccupations figure le premier élément de la liste de souhaits de la province, soit réduire de moitié la période pendant laquelle une zone où le méné long a déjà été observé est considérée comme un habitat occupé. La loi actuelle utilise 20 ans comme guide – une période adoptée par l’organisation américano-canadienne de données sur la biodiversité NatureServe. La province réduirait ce montant à dix ans, ce qui signifie qu’un endroit où le poisson a été observé aussi récemment, en 2013, serait un terrain de jeu équitable pour les projets de construction.

« La période de 20 ans est particulièrement importante au Canada parce que nous disposons de ressources très limitées pour effectuer cette surveillance », a déclaré Nicholas Mandrak, professeur à l’Université de Toronto spécialisé dans l’écologie des poissons d’eau douce. « Nous n’aurons peut-être même pas échantillonné un site dans 20 ans et il y en a beaucoup que nous n’avons pas échantillonnés au cours des dernières années. dix ans. »

Dans leur mémoire conjoint, les groupes de conservation ont noté que dans deux bassins hydrographiques de la région de Halton, le nombre d’emplacements considérés comme occupés par le naseux résident passerait de 40 à 14 en vertu des changements proposés.

La province limiterait également les efforts de rétablissement des espèces aux cours d’eau directement adjacents à ceux actuellement occupés par le méné long. À l’heure actuelle, le propre programme de rétablissement de l’espèce de la province prévoit que tous les cours d’amont en amont de l’habitat du méné long ainsi que les eaux historiquement occupées où il y a une forte probabilité de réhabilitation soient considérés comme un habitat.

En réponse aux questions du Globe and Mail, le ministère n’a pas directement abordé la question du délai raccourci, mais a déclaré dans un communiqué que les changements qu’il envisage permettraient à la province de concentrer les protections là où elles sont le plus nécessaires.

En ce qui concerne le méné long, « toutes les zones actuellement occupées par l’espèce continueront d’être protégées, ainsi que l’habitat de rétablissement environnant qui convient à l’occupation », a déclaré Lindsay Davidson, porte-parole du ministère.

M. Davidson a ajouté que la province protégerait également l’espèce dans toutes les zones où elle aurait été réintroduite.

Des chercheurs de l’Université de Windsor étudient actuellement la faisabilité de réintroduire l’espèce dans certaines parties de son ancien habitat.

En vertu de la loi actuelle, la province est tenue d’assurer la réhabilitation réussie de l’habitat du naseux résident. Selon sa proposition, la province préférerait plutôt poursuivre le rétablissement des espèces uniquement dans les zones « actuellement adaptées ».

Ceux qui s’opposent aux changements soutiennent que cela va à l’encontre des intentions de la Loi sur les espèces en voie de disparition, qui inclut la promotion du rétablissement des espèces.

Mark Heaton, qui travaille avec le groupe de conservation Ontario Streams et qui préside une réunion régulière des personnes impliquées dans le rétablissement du méné long, a déclaré que les changements ne sont pas bien étayés par ce que l’on sait de l’état de l’espèce.

« La science dit que vous ne devriez pas le faire », a déclaré M. Heaton, qui a été biologiste des poissons et de la faune au sein de la province pendant 35 ans et qui a dirigé l’élaboration de son programme de rétablissement de l’espèce.

Les groupes de conservation se méfient des mesures visant à affaiblir la loi provinciale sur les espèces dans le cadre de la promesse du premier ministre Doug Ford d’ouvrir davantage de terrains à la construction et de routes, y compris un projet de construction de l’autoroute 413 au nord-ouest de Toronto. Le projet est actuellement en cours d’évaluation environnementale.

Lors d’une conférence de presse à Brampton, Mme Khanjin a déclaré que le gouvernement ferait passer certains projets à une forme simplifiée d’évaluation environnementale. Elle a déclaré que ces projets seraient toujours soumis aux dispositions de la loi sur les espèces en voie de disparition.

Cependant, cela laisse encore la porte ouverte à une modification de la loi et à des exemptions qui accélèrent l’approbation des projets. Par exemple, un autre des ajustements proposés par la province consisterait à étendre diverses exemptions à la loi aux espèces nouvellement inscrites sur la liste des espèces en voie de disparition en Ontario à partir de 2023.

En 2021, le vérificateur général de la province a publié un rapport critiquant l’absence de plan à long terme du ministère de l’Environnement pour améliorer l’état des espèces en péril de la province.

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