Ferme de houblon de Colombie-Britannique et son directeur condamné à une amende de plus d’un million de dollars après une fraude présumée, selon la commission des valeurs mobilières

Une entreprise agricole de houblon et son directeur ont été condamnés à payer plus d’un million de dollars pour une fraude présumée qu’un comité de la Commission des valeurs mobilières de la Colombie-Britannique a décrite comme « proche du type de fraude le plus grave possible dans un contexte d’investissement ».

Un communiqué de la commission indique que Fraser Valley Hop Farms Inc. et son unique directeur nommé, Alexander William Bridges, doivent payer un total de 498 273 $, représentant le montant qu’ils ont obtenu grâce à leurs actes répréhensibles présumés.

Il indique que Bridges, également connu sous le nom d’Alex Blackwell, a été condamné à une amende administrative supplémentaire de 550 000 $.

Le panel de trois personnes lui a également interdit de façon permanente de participer au marché des investissements dans la province, sauf en tant qu’investisseur, et il est interdit à la société de négocier ses actions ou de se livrer à toute activité promotionnelle.

Le communiqué indique que les investisseurs ont été informés que leur argent serait utilisé pour financer les dépenses d’exploitation d’une ferme de 125 acres cultivant du houblon pour l’industrie brassicole artisanale.

Il indique que Bridges contrôlait le compte bancaire de l’entreprise, sollicitait des investisseurs et décidait quoi faire de leur argent, commettant prétendument une fraude lorsqu’il a dépensé près de 500 000 $ en dépenses personnelles ou autrement illégitimes.

La commission affirme que Bridges et le directeur marketing de la société, Shane Douglas Harder-Toews, ont également distribué illégalement des titres aux investisseurs lorsqu’ils vendaient des actions sans prospectus ni document officiel fournissant des détails.

Le panel a conclu que Harder-Toews était un administrateur « de facto » de l’entreprise. Il a été condamné à payer une sanction administrative supplémentaire de 50 000 dollars et interdit de participer aux marchés pendant six ans, indique le communiqué publié vendredi.

Dans sa décision, le panel affirme que la mauvaise conduite présumée des deux hommes a entraîné « un préjudice financier et émotionnel important pour les investisseurs », ajoutant « qu’il est pratiquement certain que les investisseurs ont perdu tout leur argent ».

Une victime anonyme a témoigné qu’elle avait deux jeunes enfants, que sa mère était atteinte d’un cancer et qu’elle était en instance de divorce au moment de son investissement, indique le document. La fraude présumée a eu sur elle un impact psychologique encore plus important que financier, indique-t-on.

Une autre a témoigné qu’elle avait utilisé l’argent qu’elle avait reçu après un accident de voiture débilitant pour investir dans l’entreprise, indique la décision. Elle s’est sentie traumatisée après que Harder-Toews aurait « commencé à lui crier dessus » alors que les choses « s’effondraient », dit-on.

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