Gildan accuse un investisseur activiste d’avoir acheté illégalement des actions du fabricant de t-shirts

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Gildan Activewear Inc. a déclaré dimanche soir dans un communiqué que Browning West, basée à Los Angeles, avait violé la loi antitrust américaine en accumulant rapidement des actions de Gildan le mois dernier.Christine Muschi/La Presse Canadienne

Gildan Activewear Inc. GIL-T affirme que le fonds spéculatif américain qui mène une campagne d’actionnaires activistes pour remplacer son conseil d’administration a acquis illégalement une participation dans le fabricant canadien de t-shirts, portant ainsi atteinte à la légitimité de son droit de demander une assemblée extraordinaire.

Le fonds spéculatif rétorque que cette réclamation fait partie d’une série de tentatives « désespérées et flagrantes » du conseil d’administration de Gildan pour se consolider.

Gildan a déclaré dans un communiqué dimanche soir que Browning West, basé à Los Angeles, qui vise à remplacer la majorité du conseil d’administration de Gildan et à ramener l’ancien PDG Glenn Chamandy, a violé la loi antitrust américaine en accumulant rapidement des actions de Gildan le mois dernier.

« Les acquisitions illégales d’actions de Browning West s’ajoutent aux nombreuses questions sérieuses soulevées quant au but, à la planification et à la prudence de la campagne de Browning West », a déclaré Gildan dans le communiqué. « Ce qui est clair, c’est que Browning West et M. Chamandy souhaitent prendre le contrôle de Gildan le plus rapidement possible, et il semble qu’ils outrepasseront la loi pour ce faire. »

Browning West nie avoir agi de manière inappropriée.

Dans une lettre adressée aux actionnaires de Gildan, les fondateurs de Browning West ont déclaré qu’il était évident que le fonds spéculatif ne posait aucune préoccupation antitrust importante à aucune autorité de réglementation. Ils ont déclaré que les affirmations de Gildan équivalaient à une « tentative désespérée et égoïste » d’éviter de tenir une réunion spéciale comme Browning West l’avait demandé.

« Soyez assurés que Browning West n’est en aucun cas dissuadé ou intimidé », ont déclaré les fondateurs.

Ces développements ajoutent une autre couche d’intrigue à ce qui est déjà un conflit intense sur l’avenir de Gildan, propriétaire de la marque American Apparel.

Le fabricant de vêtements montréalais a stupéfié les investisseurs en annonçant le 11 décembre qu’il avait licencié M. Chamandy après 40 ans au sein de l’entreprise, dont les 20 dernières années à titre de PDG. Il a nommé l’ancien cadre de Fruit of the Loom, Vince Tyra, pour le remplacer. Le limogeage a déclenché une lutte de pouvoir entre le conseil d’administration et plusieurs investisseurs, qui estiment que le départ du PDG était injustifié et que M. Tyra n’est pas qualifié pour prendre sa place.

Browning West a déposé une demande officielle auprès de Gildan le 9 janvier pour tenir sans délai une assemblée extraordinaire des actionnaires et voter pour huit nouveaux administrateurs, soit la majorité des 11 membres actuels du conseil d’administration de la société. La liste proposée est soutenue par cinq actionnaires, dont la société de gestion de placements basée à Montréal Jarislowsky Fraser et la société new-yorkaise Oakcliff Capital.

Gildan conteste maintenant la légitimité de la demande de rencontre de Browning West. En vertu de la loi canadienne, les actionnaires peuvent demander la tenue d’une assemblée extraordinaire des actionnaires seulement s’ils détiennent plus de 5 pour cent des actions d’une société.

Gildan affirme que l’ancien PDG Chamandy n’envoyait « pas plus d’une poignée de courriels par jour » pour sa nouvelle défense de licenciement

Gildan affirme que Browning West, déjà l’un des 10 principaux actionnaires, a informé la société vendredi dernier qu’elle avait acheté une participation supplémentaire de 1,2 pour cent dans Gildan dans les semaines qui ont suivi le renvoi de M. Chamandy, suffisamment pour la porter au-dessus des 5 pour cent. seuil. Mais le fonds spéculatif a acheté la participation supplémentaire sans effectuer de dépôt réglementaire et sans respecter la période d’attente obligatoire de 30 jours en vertu de la loi américaine Hart-Scott-Rodino, explique Gildan.

Browning West n’a pas reconnu son non-respect de la loi Hart-Scott-Rodino jusqu’à ce que Gildan ait détecté les violations présumées, a déclaré le fabricant de T-shirts. Gildan affirme que sans les actions acquises en violation présumée de la loi, Browning West n’aurait aucun droit légal de demander une réunion.

Le conseil d’administration de Gildan a l’intention « d’explorer toutes les voies » en réponse à la violation présumée, y compris la possibilité de poursuites judiciaires au Canada et aux États-Unis, affirme l’entreprise. Des questions subsistent quant aux contacts entre Browning West et M. Chamandy avant et après sa destitution de son poste de PDG, ainsi qu’aux contacts entre Browning West et d’autres investisseurs, qui pourraient violer les lois sur les valeurs mobilières.

Dans sa propre déclaration dimanche, Browning West a dénoncé ce qu’il a qualifié d’effort croissant de Gildan pour déployer ses ressources et son argent dans des « tactiques juridiques égoïstes » destinées à soustraire les administrateurs de Gildan à toute responsabilité. Le fonds a indiqué que le conseil d’administration de Gildan avait embauché au moins trois cabinets d’avocats, deux banques d’investissement, une société de relations publiques, un avocat-procureur et un investisseur privé.

« Ce niveau absurde de dépenses est supporté par les actionnaires et déployé contre nos propres intérêts pour la simple raison que le conseil d’administration sait probablement que si un vote avait lieu aujourd’hui, nos huit candidats administrateurs seraient élus », a déclaré Browning West.

Le fonds spéculatif a déclaré que Gildan avait tenté de « faire taire les actionnaires bruyants en leur envoyant des lettres juridiques menaçantes et sans fondement ». Et ils ont déclaré que Gildan a également embauché le même cabinet d’avocats que Browning West a utilisé depuis sa création, une « tactique déplorable qui pose de graves problèmes juridiques et éthiques ».

Les actions de Gildan ont chuté de 13 pour cent depuis l’annonce du départ de M. Chamandy. La société a une capitalisation boursière d’environ 7,4 milliards de dollars.

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