Gildan tiendra des assemblées d’actionnaires à la fin du printemps pour le vote du conseil d’administration

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Le siège social de Gildan est visible à Montréal, le lundi 11 décembre 2023.Christine Muschi/La Presse Canadienne

Le fabricant canadien de vêtements Gildan Activewear Inc. convoquera ses actionnaires à la fin du printemps pour voter sur un conseil d’administration, un calendrier qui, selon lui, permettra aux investisseurs de mieux juger de la compétence du nouveau directeur général Vince Tyra au cours des prochaines semaines.

L’entreprise montréalaise subit la pression d’un groupe d’actionnaires dissidents dirigé par le fonds spéculatif américain Browning West pour qu’elle tienne une réunion le plus tôt possible afin d’envisager la constitution d’un nouveau conseil d’administration qui soutiendrait le retour de l’ancien PDG de Gildan, Glenn Chamandy. Le fabricant de vêtements rétorque que M. Chamandy a tenté de s’imposer comme PDG et que lui rendre son poste mettrait en péril l’avenir de l’entreprise.

Browning souhaite que la majorité des 11 administrateurs actuels du conseil d’administration de Gildan soient retirés et a officiellement demandé à la société la tenue d’une réunion extraordinaire afin que le fonds spéculatif puisse proposer sa propre liste de candidats administrateurs. La liste des candidats est soutenue par cinq actionnaires, dont la société de gestion de placements montréalaise Jarislowsky Fraser et la société new-yorkaise Oakcliff Capital.

Gildan a répondu lundi et a déclaré avoir convoqué deux assemblées d’actionnaires pour le 28 mai, l’une étant une assemblée extraordinaire et l’autre une assemblée annuelle. Mais le fabricant de vêtements a déclaré qu’il demanderait au tribunal de statuer sur la légalité de la réquisition de Browning West. Si un juge se prononce en sa faveur, la société tiendrait simplement une assemblée annuelle ce jour-là et abandonnerait l’assemblée extraordinaire demandée par le hedge fund.

« Au cours des dernières semaines, la société a entendu de nombreux actionnaires, tant ceux qui ont indiqué un soutien préliminaire à Browning West que ceux qui ne l’ont pas fait », a déclaré Gildan dans un communiqué de presse. « Le conseil d’administration et les actionnaires sont d’accord sur le fait qu’une résolution rapide de cette course aux procurations inutile est dans le meilleur intérêt de la société et de ses actionnaires propriétaires. »

Les événements de lundi ouvrent un nouveau front dans le conflit pour savoir qui devrait diriger Gildan, propriétaire de la marque American Apparel. Une date de réunion a été fixée mais il n’est pas clair si les actionnaires dissidents l’accepteront.

Browning West n’a pas répondu immédiatement à une demande de commentaires lundi.

« Nous ressentons ici un sentiment d’urgence du côté des activistes », a déclaré François Dauphin, directeur général de l’Institut sur la gouvernance des organisations privées et publiques de Montréal. « Chaque heure, chaque semaine qui passe rend encore plus difficile la possibilité de ramener M. Chamandy à la barre. »

Le fabricant de vêtements montréalais a choqué les investisseurs en annonçant le 11 décembre qu’il avait congédié M. Chamandy, PDG depuis 20 ans. Il a nommé M. Tyra, un ancien dirigeant de Fruit of the Loom Inc., pour le remplacer. Le limogeage a déclenché une lutte de pouvoir entre le conseil d’administration et plusieurs investisseurs majeurs, qui estiment que le départ du PDG était injustifié.

Gildan tient à mettre M. Tyra au premier plan et une réunion en mai lui donnera le temps de bâtir sa devise auprès des actionnaires. La société a déclaré qu’elle « reste prête et disposée » à s’engager avec Browning West et d’autres actionnaires pour trouver une solution au différend. Il a déclaré que même s’il avait offert au hedge fund l’opportunité de rencontrer le nouveau PDG, il ne lui avait pas été proposé d’accéder à son tour aux candidats au poste d’administrateur de Browning.

La décision de tenir l’assemblée des actionnaires en mai prend en compte les points de vue des investisseurs qui ont exprimé leur soutien à une assemblée au printemps et leur désir de limiter les perturbations des activités, a déclaré Gildan. Combiner une réunion spéciale avec une réunion annuelle le même jour évite d’avoir deux réunions à un mois ou deux d’intervalle qui aborderaient des questions similaires, a déclaré la société.

Quant à savoir si la demande de réunion de Browning West est légitime, Gildan souhaite que ce soit un tribunal qui tranche. L’entreprise a annoncé qu’elle déposerait aujourd’hui une demande de jugement déclaratoire auprès de la Cour du Québec pour que la réquisition de Browning West soit nulle et non avenue.

En vertu de la loi canadienne, les actionnaires peuvent demander la tenue d’une assemblée extraordinaire des actionnaires seulement s’ils détiennent plus de 5 pour cent des actions d’une société. Gildan affirme croire que Browning West a violé la loi antitrust américaine lorsqu’elle a augmenté sa participation dans Gildan, rendant ainsi sa demande de réunion non valable. Le fonds spéculatif a acheté une participation sans déposer de dossier réglementaire et sans respecter la période d’attente obligatoire de 30 jours en vertu de la loi américaine Hart-Scott-Rodino, explique Gildan.

La position de Browning West est qu’elle n’est pas tenue de déposer une demande en vertu de la HSR Act puisque l’entité mère du fonds n’est pas constituée aux États-Unis et que Gildan n’est pas basée aux États-Unis. Les achats d’actions du hedge fund ont été effectués par BW Cayman basé aux îles Caïmans, selon les informations obtenues par le Globe and Mail.

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