La première agence de mannequins entièrement autochtone au monde ouvre la voie à une représentation authentique

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Un mannequin pour Rebecca Baker-Grenier sur la piste lors de l’événement robe rouge de la Semaine de la mode autochtone de Vancouver, au Queen Elizabeth Theatre, à Vancouver, le 20 novembre 2023.PAIGE TAYLOR WHITE/AFP/Getty Images

Le photographe et cinéaste Patrick Shannon et le mannequin cri vétéran Joleen Mitton ont pu constater à quel point l’industrie de la mode peut être dangereuse pour les jeunes autochtones.

«Souvent, les obstacles sont énormes pour que nos collaborateurs puissent même mettre un pied dans la porte», explique Shannon. « Ensuite, lorsqu’il s’agit de soutien, qu’il soit communautaire, culturel ou même d’adaptation au fait que beaucoup d’entre nous viennent de milieux traumatisés, il y a beaucoup de choses qui ne sont pas prises en compte. »

La déception mutuelle du couple face au manque de représentation authentique et de traitement équitable des modèles autochtones a conduit Mitton et Shannon à fonder Supernaturals Modelling, la première agence de mannequins entièrement autochtone au monde. Des êtres surnaturels enracinés dans la culture haïda, ainsi que dans une poignée d’autres cultures autochtones, ont influencé le nom de l’agence.

Ces personnages clés servent souvent de guides, « nous rappelant comment être des personnes fortes et bonnes », dit Shannon. Dans une certaine mesure, ajoute-t-il, les modèles de l’agence agissent comme des personnalités publiques qui incarnent la force et ressemblent aux « surnaturels » des temps modernes.

Même si ni Mitton ni Shannon n’avaient d’expérience préalable dans la possession et l’exploitation d’une agence, tous deux ont apporté une contribution significative. Mitton s’est appuyé sur son expérience de mannequin pendant plus d’une décennie, tandis que Shannon a apporté sa richesse de connaissances en photographie, en médias et en entrepreneuriat. Ensemble, ils visaient à redéfinir la façon dont les peuples autochtones sont représentés dans les médias.

« L’un des plus grands défis en grandissant était que nous ne nous voyions jamais représentés de manière authentique », explique Shannon. « C’était toujours nous qui étions en arrière-plan dans un film de cow-boy, ou nous étions aux informations, et c’était l’une des deux histoires suivantes : soit les autochtones protestaient à nouveau contre quelque chose, soit un homme blanc tirait sur un autochtone. »

Garantir un traitement équitable était également crucial pour Shannon et Mitton. Shannon dit que l’un des mannequins de l’agence avait été invité à prendre un bain de chlore pour éclaircir son teint lors d’un shooting. Un autre mannequin est venu chez Supernaturals après que son ancienne agence lui ait demandé de se couper les cheveux.

« Dans notre culture, on ne se coupe les cheveux qu’en période de deuil. Il existe de nombreuses sensibilités culturelles qui ne sont pas observées ou prises en compte lorsqu’il s’agit de travailler avec beaucoup d’entre nous », explique Shannon.

En 2017, Shannon était sur le tournage d’un projet de film à Vancouver, et à peu près au même moment, Mitton cherchait de l’aide pour le marketing et la photographie pour ce qui allait devenir la Semaine de la mode autochtone de Vancouver.

C’est alors que leur relation professionnelle a commencé. Les deux se rapprocheront au fil des années, collaborant sur des projets de photographie, de branding et de marketing. Ils se sont liés d’amitié en étant témoins et en éprouvant les mêmes frustrations dans leur travail.

Shannon s’est familiarisée avec les défis auxquels les jeunes autochtones sont souvent confrontés lorsqu’ils se lancent dans l’industrie. De nombreux jeunes autochtones, en particulier ceux issus de communautés éloignées, ont du mal à accéder aux opportunités. En tant que modèle, Mitton a été confronté à bon nombre de ces luttes.

Supernaturals a été lancé au printemps 2021 avec huit modèles à Vancouver. L’agence travaille désormais avec 30 mannequins – âgés de 19 à 45 ans – et prévoit de s’étendre à Toronto.

La communauté est l’un de ses principaux piliers. Shannon dit que Supernaturals a reçu environ 4 000 candidatures depuis son lancement, mais l’objectif est de garantir que chaque personne corresponde parfaitement. Les propriétaires valorisent les modèles qui se soutiennent mutuellement et qui sont axés sur la communauté.

Shannon ajoute que la plupart des modèles arrivent dans Supernaturals avec peu ou pas d’expérience. L’équipe travaille avec chacun pour l’aider à se sentir à l’aise devant la caméra et à développer son portfolio. «Certains de nos modèles sont d’anciens enfants pris en charge et n’avaient rien vers quoi se tourner», explique Shannon. « Ils n’auraient jamais pu accéder à ce genre de travail sans cette communauté. »

Selon Statistique Canada, en 2021, plus de la moitié des enfants placés en famille d’accueil étaient autochtones, un chiffre important étant donné que la population autochtone ne représente que 7,7 pour cent des enfants de moins de 15 ans au Canada. Supernaturals effectue des enregistrements réguliers avec ses modèles pour assurer leur bien-être et créer un fort sentiment de soutien.

Il protège également les modèles pour empêcher toute exploitation. Shannon affirme que chaque client avec lequel l’agence s’associe doit respecter certains protocoles, tels que la protection culturelle, et que les clients sont examinés pour s’assurer que l’intention derrière toutes les campagnes est d’empêcher la politisation des peuples autochtones.

« Je me souviens qu’au cours de nos trois premiers mois, nous avons dû refuser une grande marque parce qu’elle cherchait à limiter les dégâts d’une campagne centrée sur les peuples autochtones », explique Shannon.

Alors que Supernaturals prépare son expansion, Shannon ajoute qu’il espère continuer à développer l’agence sans compromettre ses valeurs fondamentales. « Il s’agit simplement de trouver le juste équilibre entre croissance et flux de trésorerie, mais aussi de s’assurer que les talents bénéficient d’opportunités et que nous leur donnons la priorité. »

Shannon dit que son moment le plus fier en tant que cofondateur a été la Semaine de la mode autochtone de Vancouver, qui s’est tenue en novembre 2023. L’événement a débuté avec la vitrine Red Dress. Mitton a déclaré à Vogue que cela servait à « guérir » et « honorer nos proches décédés ».

« Vogue a pris cette photo de moi, (Mitton) et d’un de nos modèles », dit Shannon. « Nous sommes juste là, juste à nous tenir les uns les autres dans les coulisses, juste à côté de la piste. » Shannon dit que la photo capture l’essence de Supernaturals et l’impact que lui et Mitton s’efforcent d’avoir dans une industrie traditionnellement acharnée.

«C’était juste un moment de catharsis pour comprendre que peu importe la taille de notre agence. Il s’agit des gens et de la construction d’une communauté.

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