La tentative de révision de la réglementation pétrolière et gazière du Nouveau-Mexique surmonte le premier obstacle au milieu d’un litige

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Dylan Fuge, secrétaire adjoint du cabinet du Département de l’énergie, des minéraux et des ressources naturelles du Nouveau-Mexique, répond aux questions sur les modifications proposées aux réglementations de l’État sur le pétrole et le gaz naturel, à Santa Fe, Nouveau-Mexique, le 25 janvier.Morgan Lee/La Presse Associée

Un effort visant à moderniser la surveillance par l’État d’une industrie pétrolière florissante dans le deuxième État du pays pour la production pétrolière a dépassé son premier examen par un comité jeudi à l’Assemblée législative du Nouveau-Mexique.

Le projet de loi réécrireait certaines parties de la loi sur le pétrole et le gaz de l’État datant des années 1930 afin d’aider les régulateurs à suivre le rythme de la croissance fulgurante de l’industrie ces dernières années – ainsi qu’aux appels de plus en plus affirmés visant à tenir le secteur responsable de la pollution de l’air, des déversements et des coûts coûteux. nettoyage des équipements et des puits abandonnés.

Il a progressé par 6 voix contre 5 au sein du comité directeur de la Chambre chargé des ressources naturelles, malgré les objections des petits et moyens producteurs de pétrole, mais avec le soutien public des poids lourds de l’industrie, Occidental Petroleum et EOG Resources.

L’initiative augmenterait les garanties financières pour le bouchage et le nettoyage des puits, tout en augmentant les frais administratifs et les pénalités en cas de violation de la réglementation. Le projet de loi donnerait également aux régulateurs une plus grande autorité sur les demandes de transfert de propriété de puits qui changent souvent de mains lorsque la production de pétrole et de gaz naturel diminue.

Le représentant co-parrain du projet de loi, Matthew McQueen, de Galisteo, a exhorté ses collègues à se rallier au projet de loi, avertissant qu’un ralentissement de l’industrie pourrait imposer à l’État d’immenses responsabilités pour les puits orphelins.

« Si nous ne pouvons pas mettre en place des garanties appropriées pendant une production (pétrolière) record, nous n’aurons jamais ces garanties en place », a-t-il déclaré. « Nous avons déjà connu des industries en plein essor au Nouveau-Mexique. Nous avions des mines d’uranium – elles ont fait faillite. Nous sommes toujours aux prises avec cet héritage qui n’a pas été nettoyé.

Les dispositions initiales du projet de loi qui auraient établi des zones tampons sans forage autour des écoles, des résidences, des eaux de surface et des habitats critiques à travers le Nouveau-Mexique ont été supprimées, au grand désarroi des écologistes et des défenseurs de la communauté qui se sont engagés à faire pression sur les législateurs pour qu’ils rétablissent les exigences de retrait. Le State Land Office a récemment imposé sa propre zone tampon autour des écoles.

Le Parlement et le gouverneur, dirigés par les démocrates, sont poursuivis en justice pour non-respect présumé des dispositions constitutionnelles relatives à la protection contre la pollution pétrolière et gazière, alors que les habitants, lassés, vivant à proximité des puits de pétrole et les groupes environnementaux se tournent vers la justice pour obtenir de l’aide. Le procès intenté en mai 2023 vise le respect d’une « clause de contrôle de la pollution » de la Constitution du Nouveau-Mexique.

« Ce projet de loi ne parvient absolument pas à imposer de véritables restrictions à l’industrie pétrolière et ne fait rien pour protéger les communautés en première ligne de la pollution toxique à laquelle elles sont exposées chaque jour », a déclaré Gail Evans, avocate au Center for Biological Diversity et conseillère principale. dans le procès contre les plaignants, notamment Indigenous Lifeways, Pueblo Action Alliance, Youth United for Climate Crisis Action.

Le représentant démocrate Nathan Small de Las Cruces – le principal négociateur du budget de la Chambre – a averti que la suppression des dispositions du projet de loi « rendrait extrêmement difficile et improbable la mise en œuvre de ces importantes protections fiscales ». Il a voté pour faire avancer le projet de loi vers un deuxième examen avant un éventuel vote à la Chambre.

Ahtza Chavez, directeur exécutif du groupe amérindien de justice environnementale et sociale NM Native Vote, a participé à des groupes de travail sur le projet de loi organisés par le gouverneur Lujan Grisham au cours des six derniers mois, aux côtés des régulateurs des champs pétroliers de l’État et des représentants de l’industrie.

Elle a qualifié l’élimination des exigences de retrait de « dévastatrice », mais a promis de soutenir le projet de loi amendé.

« Ils ont eu 90 ans pour faire mieux et ils n’ont pas protégé nos communautés », a déclaré Chavez, une résidente d’Albuquerque qui est Dine, faisant remonter ses ancêtres aux Navajo ainsi qu’aux Kewa Pueblo.

Le projet de loi approuvé par le comité augmenterait la garantie financière commune pour l’assainissement de plusieurs puits d’un maximum de 250 000 $ à 10 millions de dollars. Le plafond des pénalités quotidiennes en cas de violation de la réglementation passerait de 2 500 $ à 25 000 $, sans limite cumulative.

Votant contre le projet de loi, le représentant républicain Larry Scott de Hobbs a déclaré que l’initiative représentait une menace existentielle pour les petits producteurs de pétrole et de gaz naturel, faisant écho aux préoccupations soulevées par plusieurs entreprises.

« Le problème est que, d’un simple trait de plume, les garanties financières et les sanctions peuvent mettre ces petits exploitants complètement en faillite », a déclaré Scott, également ingénieur dans l’industrie pétrolière.

Le projet de loi étendrait également l’autorité réglementaire de l’État sur d’autres types d’activité de puits en prévision d’une transition progressive vers l’abandon de la production de combustibles fossiles – y compris les projets géothermiques qui exploitent la chaleur souterraine pour produire de l’électricité, ou les nouveaux systèmes souterrains de stockage d’énergie cinétique.

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