L’accident d’avion mortel survenu cette semaine dans les Territoires du Nord-Ouest était rare – mais le voyage vers des mines isolées est toujours périlleux

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Le lac de Gras entoure la mine Diavik, à environ 300 kilomètres au nord-est de Yellowknife, dans les Territoires du Nord-Ouest, le 19 juillet 2003.ADRIAN WYLD/La Presse Canadienne

Après quelques mois ou années de travail par quarts rotatifs à la mine de diamant Diavik, se rendre sur place en avion peut devenir une routine.

Les employés montent dans un avion à deux hélices, échangent des bavardages avec l’équipage, puis ont tendance à mettre leurs écouteurs et à essayer de fermer les yeux avant leur quart de travail, explique Sean Farmer, un pilote qui travaillait jusqu’à récemment chez Northwestern Air Lease Ltd. M. Farmer a survolé tout le Nord, y compris des vols bimensuels entre Fort Smith, dans les Territoires du Nord-Ouest, et la mine Diavik, à environ 300 kilomètres au nord-est de Yellowknife.

La semaine dernière, cette routine a été tragiquement perturbée lorsqu’un avion de Northwestern s’est écrasé mardi juste après son décollage, à environ un kilomètre de Fort Smith. L’accident a tué six personnes – quatre employés de la mine et les deux pilotes – et a laissé un seul survivant blessé.

M. Farmer, qui est dans la vingtaine, était un ami proche du plus jeune pilote, qui avait également la vingtaine, et était encadré par le plus âgé. Quelques heures après l’incident, M. Farmer s’est entretenu avec les parents dévastés du jeune pilote à Edmonton. Il a également contacté d’anciens colocataires – qui travaillaient avec lui chez Northwestern Air – à Fort Smith, mais aucun d’entre eux n’a voulu parler beaucoup de l’accident.

Comme M. Farmer, ils ont dû compartimenter leur chagrin pour reprendre le ciel.

« En fin de compte, en tant que pilotes, nous sommes toujours confrontés au risque et à l’adversité. Il est vrai qu’être dans le Nord présente plus de menaces, mais même si vous voyagez, par exemple, dans le Lower Mainland, cela comporte aussi ses propres risques, comme beaucoup de montagnes. Nous n’avons pas vraiment cela dans le Nord », a déclaré M. Farmer lors d’un entretien téléphonique depuis Kelowna, en Colombie-Britannique, où il avait espéré que son ami, le plus jeune pilote, le rejoindrait chez un plus grand transporteur une fois qu’il aurait atteint plus d’heures. avec le Nord-Ouest.

« L’endroit où vous volez n’a donc pas vraiment d’importance. C’est juste un ensemble différent d’adversités.

La cause de l’accident fait toujours l’objet d’une enquête du Bureau de la sécurité des transports (BST) d’Ottawa. Mais la tragédie a mis en lumière les difficultés que peut poser l’exploitation minière dans des régions éloignées, notamment les températures glaciales, les vents peu coopératifs et les défis logistiques liés à la conduite d’opérations industrielles dans des conditions parfois difficiles.

Rio Tinto PLC, une multinationale minière anglo-australienne géante, possède et exploite la mine Diavik. Jakob Stausholm, le directeur général de l’entreprise, se trouvait en Australie lorsqu’il a appris l’accident. Il a immédiatement pris un avion pour le Canada.

«C’était important pour moi de venir tout de suite dans les Territoires du Nord-Ouest et de passer du temps avec nos employés de la mine Diavik», a-t-il déclaré en entrevue vendredi. « Pour écouter ce qu’ils ont à dire, partager leur douleur en cette période incroyablement difficile et réitérer que nous sommes profondément engagés envers Diavik.

« Je n’ai jamais ressenti de telles émotions dans une pièce », a-t-il déclaré en larmes.

Les noms des victimes n’ont pas encore été officiellement publiés, mais les médias ont identifié trois des victimes comme étant Joel Tetso, un mécanicien de gros travaux ; Howie Benwell, chauffeur de camion ; et Diane Balsillie, qui a également travaillé à la mine ; et le survivant comme Kurt Macdonald, un électricien.

M. Stausholm travaille chez Rio Tinto depuis cinq ans et demi et, pendant cette période, il n’y a pas eu un seul décès. Il a déclaré que la société minière travaillerait avec les autorités au cours des prochains mois pour soutenir leurs efforts visant à comprendre ce qui s’est passé.

« Il est crucial que nos collègues se sentent en sécurité en arrivant au travail et nous faisons tout notre possible pour assurer leur sécurité », a-t-il ajouté.

L’avion, un British Aerospace Jetstream, se dirigeait vers Diavik mardi matin, et l’accident fait suite à un autre accident le mois dernier lié à l’exploitation minière.

Le 27 décembre, 10 personnes ont été secourues et emmenées à la mine après qu’un petit avion s’est écrasé près de sa destination prévue. Ils étaient à bord d’un vol charter d’Air Tindi en direction d’un camp de travail pour commencer la construction saisonnière d’une route d’hiver de 400 kilomètres qui approvisionne les mines de diamants Diavik, Ekati et Gahcho Kue. Dans un communiqué, la coentreprise Tibbitt-Contwoyto Winter Road (TCWR), qui exploite la route, a déclaré qu’elle ne s’attendait pas à ce que l’incident affecte la construction annuelle de la route, qui devrait s’achever en février.

La route principalement glacée est un lien clé pour Diavik et d’autres mines de diamants. Construit pour la première fois en 1982 pour approvisionner une mine d’or au Nunavut, il roule sur la glace sur environ 85 % de son parcours, selon TCWR, ce qui signifie qu’il doit être reconstruit chaque année. Depuis 2000, le groupe de coentreprise comprend Diavik.

Des diamants ont été découverts à Diavik en 1994 par une petite société minière canadienne appelée Aber Resources Ltd., fondée par Grenville Thomas, intronisé au Temple de la renommée minière canadienne en 2009. Cette découverte a fait voler les actions de sa société si haut qu’il a exhorté les investisseurs à la prudence, déclarant à l’époque au Globe and Mail qu’il ne s’agissait que d’un « trou parmi d’autres, et il faut garder cela à l’esprit ».

Des forages supplémentaires ont confirmé que la découverte de diamants était parmi les plus importantes jamais découvertes au Canada.

Une filiale de Rio Tinto, qui avait financé les premiers travaux d’exploration à Diavik, a rapidement exercé son droit d’acheter 60 pour cent des parts du projet à Aber.

La construction de la mine représentait un défi d’ingénierie, de logistique et de climatologie.

Diavik se trouve à environ 200 kilomètres au sud du cercle polaire arctique, au fond du lac de Gras, dans les Territoires du Nord-Ouest. L’espace pour une mine à ciel ouvert géante a été créé en construisant un barrage sur une section du lac.

Diavik est entrée en production en 2003 et a depuis lors extrait des pierres précieuses à ciel ouvert, puis en les agrandissant sous terre. Elle deviendra éventuellement la plus grande mine de diamants du Canada et a produit plus de 100 millions de carats de diamants bruts depuis sa création.

Ces dernières années, la production a chuté à mesure que la ressource s’épuisait. La mine fonctionne actuellement bien en deçà de ses années d’exploitation maximales. L’année dernière, Rio Tinto a annoncé qu’il dépenserait 40 millions de dollars pour maintenir la mine ouverte jusqu’en 2026.

Rio Tinto est devenu l’unique propriétaire de l’exploitation en 2021, après avoir acquis les 40 % restants de Dominion Diamond Mines.

Plus de 1 200 personnes travaillent à la mine, dont une partie importante provient de la population autochtone locale.

L’extraction de diamants a été un moteur du secteur privé dans les Territoires du Nord-Ouest au cours des deux dernières décennies, mais la fermeture prévue de toutes les mines de diamants en activité d’ici 2030 entraînera un secteur minier « gravement diminué », selon une étude économique du gouvernement territorial de 2023.

Rio Tinto et d’autres grands mineurs de diamants, dont Anglo American PLC, doivent désormais non seulement surfer sur les vagues de l’économie, mais aussi sur la concurrence croissante des diamants de synthèse. Les diamants synthétiques existent depuis des décennies et sont cuits en laboratoire. Mais d’importantes avancées technologiques et une offre croissante de ces diamants au cours de la dernière décennie ont conduit à ce que les diamants synthétiques se vendent généralement à environ 80 % de moins que les diamants extraits.

Mais pour l’instant, Diavik et d’autres mines de diamants font toujours partie intégrante de l’économie du Nord. Un rapport gouvernemental de 2023 indiquait que les trois mines de diamants en production des Territoires du Nord-Ouest – Ekati, Diavik et Gahcho Kue – avaient dépensé près de 755 millions de dollars en 2022 auprès d’entreprises basées dans les territoires. Il s’agit notamment d’entreprises appartenant à des autochtones qui possèdent une expertise dans des domaines allant de la restauration à la logistique et au camionnage, indique le rapport.

Quatre enquêteurs du BST ont continué de fouiller l’épave et d’interroger des témoins ce week-end. Leur rapport décrivant ce qui a conduit à la tragédie est attendu dans des mois, mais le porte-parole du BST, Liam MacDonald, a déclaré que le bureau émettrait immédiatement une alerte à l’industrie si les enquêteurs découvrent une défaillance potentielle de l’avion qui doit être corrigée.

Les accidents d’avion mortels ont connu une tendance à la baisse partout au pays ces dernières années, avec 24 accidents tuant 34 personnes en 2022, dernière année pour laquelle le BST dispose de telles données. En 2012, le nombre de ces accidents a été presque deux fois plus élevé (42) et 63 personnes sont mortes.

M. Farmer a félicité l’école de pilotage rattachée à Northwestern pour avoir rigoureusement formé les nouveaux pilotes, puis pour les avoir embauchés dans l’entreprise. Environ la moitié de la douzaine de personnes qui voyagent à un moment donné sont relativement nouvelles dans ce métier, a-t-il déclaré.

Et il s’attend à ce que cette tendance – de jeunes pilotes exerçant leur métier à bord de petits avions dans des régions éloignées dans l’espoir de sauter rapidement dans les cockpits d’avions commerciaux plus gros – se poursuive, ainsi que la tendance des mineurs à circuler dans et hors des sites éloignés. pour les maintenir en activité malgré les conditions météorologiques les plus difficiles et les plus défavorables.

Entre-temps, M. Farmer a déclaré que lui et d’autres jeunes pilotes qui connaissaient et volaient avec les victimes essayaient de comprendre cette immense perte.

« Mais en tant que pilotes, nous devons aller de l’avant et examiner ce qui s’est passé », a-t-il déclaré.

Avec un reportage de La Presse Canadienne

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