L’Alberta aride négocie avec les détenteurs d’eau pour conclure des accords de partage

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Les oiseaux volent jusqu’à la rivière Red Deer, près du hameau de Dorothy, en Alberta. le 13 avril 2023.Jude Brocke/Le Globe and Mail

Les conditions sont si sèches en Alberta que, pour la première fois depuis plus de 20 ans, le gouvernement négocie avec les principaux détenteurs de permis d’eau en vue de conclure des accords volontaires de partage de l’eau dans les bassins des rivières Red Deer, Bow et Old Man.

Il s’agira des négociations sur le partage de l’eau les plus approfondies jamais organisées en Alberta.

Pendant ce temps, le secteur des combustibles fossiles fait pression sur le gouvernement provincial pour qu’il autorise le déplacement de l’eau entre les principaux bassins et le transfert des quotas d’eau entre les opérateurs pétroliers et gaziers.

La ministre de l’Environnement de l’Alberta, Rebecca Schulz, a lancé un avertissement direct lors d’une réunion publique virtuelle cette semaine : « Pour le moment, nous ne nous attendons pas à ce que l’Alberta reçoive suffisamment de précipitations pour éviter une grave sécheresse. Nous devons nous préparer au pire.

Mais elle a déclaré que le secteur pétrolier et gazier ne serait pas mis à l’écart lorsqu’il s’agirait de réduire la consommation d’eau. La province n’envisage pas non plus de modifier sa politique régissant la quantité que les exploitants de sables bitumineux peuvent retirer de la rivière Athabasca.

« Il ne s’agira pas vraiment d’examiner une industrie plutôt qu’une autre », a déclaré mardi Mme Schulz. « Nous devons tous nous rassembler pour déterminer où nous pouvons conserver l’eau et où nous pourrions avoir besoin de réaffecter l’eau. »

Il y a 51 avis de pénurie d’eau en vigueur partout en Alberta, avec des rivières et des réservoirs à des niveaux historiquement bas. Si une grave sécheresse survenait cette année, comme prévu, les accords en cours de négociation par la province verraient les principaux utilisateurs utiliser moins d’eau pour aider les autres en aval.

Environ 25 000 organisations et entreprises détiennent des permis pour 9,5 milliards de mètres cubes d’eau en Alberta. La province donnera la priorité aux négociations avec les plus grandes entreprises pour tenter d’obtenir des réductions significatives et opportunes de la consommation d’eau. La portée et l’ampleur de ce travail sont sans précédent dans l’histoire de l’Alberta, selon la province.

Mme Schulz a déclaré que le gouvernement fera également preuve de créativité avec son programme d’allocation d’eau, en numérisant les licences pour un système plus agile, en révisant les licences « et en faisant tout ce que nous pouvons pour libérer une partie de l’allocation d’eau ». Il examinera également les options de stockage de l’eau dans la province.

Les activités pétrolières et gazières représentent environ 12 pour cent de l’eau autorisée à être détournée des rivières et des lacs de l’Alberta – une proportion similaire à celle des municipalités, mais bien en deçà des 47 pour cent alloués à l’agriculture.

Au cours des six derniers mois, l’Association canadienne des producteurs pétroliers (ACPP) a fait pression sur le gouvernement pour qu’il modifie la Loi sur l’eau, selon les archives du registre des lobbyistes de l’Alberta.

Il souhaite que le gouvernement autorise les transferts d’eau à faible risque à travers les limites des principaux bassins, le retour des allocations d’eau inutilisées dans le pool de quotas et la réallocation de l’eau entre les titulaires de permis. L’ACPP fait également pression sur le gouvernement pour qu’il adopte des politiques sur la façon dont les sources d’eau alternatives sont définies et utilisées, ainsi que des processus pour faciliter le partage de l’eau et des eaux usées.

Mais tout projet visant à déplacer l’eau entre les bassins est délicat, a déclaré Martin Olszynski, professeur agrégé en droit de l’environnement à l’Université de Calgary.

L’article 47 de la Water Act de l’Alberta interdit les transferts entre les principaux bassins à moins qu’il n’y ait une loi spéciale de la législature, a-t-il déclaré lors d’une entrevue, mais il craint que le lobbying de l’ACPP auprès du gouvernement ne conduise la province à outrepasser ses propres lois.

« De toute évidence, on craint que cette sécheresse ne soit un facteur limitant pour le développement pétrolier et gazier dans la province, et c’est pourquoi ils parlent et proposent des solutions assez drastiques, comme les transferts entre bassins », a-t-il déclaré.

La CAPP souhaite également que l’Alberta Energy Regulator (AER) améliore les règles sur la façon dont les eaux usées municipales et industrielles peuvent être utilisées pour la fracturation hydraulique, dans laquelle l’eau est injectée sous terre à haute pression pour fracturer les roches, atteignant ainsi le pétrole et le gaz piégés à l’intérieur. Une agence régionale du centre de l’Alberta a déjà interdit aux opérations pétrolières et gazières d’utiliser son eau traitée pour la fracturation hydraulique, car les conditions de sécheresse ne montrent aucun signe de ralentissement.

Dans un courriel envoyé mercredi, l’ACPP n’a pas expliqué pourquoi elle faisait pression sur le gouvernement pour modifier la Loi sur l’eau, affirmant seulement qu’elle travaillait avec les organismes de réglementation, les municipalités, la province et d’autres industries « pour garantir la protection des ressources en eau ».

L’Alberta a longtemps été aux prises avec son climat sec. Au début des années 2000, une grave sécheresse a poussé le ministre de l’Environnement de l’époque, Lorne Taylor, à proposer un plan visant à détourner les rivières et les lacs du nord de l’Alberta vers le sud aride. Le premier ministre de l’époque, Ralph Klein, a rejeté l’idée.

Certaines rivières sont désormais égales ou inférieures aux niveaux mesurés en 2000. L’AER a averti l’industrie pétrolière et gazière en décembre qu’elle devrait commencer à élaborer des plans, car les entreprises pourraient ne pas être en mesure de détourner l’eau vers leurs opérations en 2024.

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