Le boom des claims miniers dans le sud du Québec, y compris sous les habitations, suscite l’inquiétude

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Un conteneur de carbonate de lithium, le 6 octobre 2022.John Locher/Associated Press

Lorsqu’Ellen Rice-Hogan a découvert que quelqu’un avait acheté un titre minier sur sa ferme, elle a été choquée.

Il n’y a aucune exploitation minière autour du canton de Low, au Québec, à environ 40 kilomètres au nord-ouest d’Ottawa, où elle élève des moutons et du bétail.

« Tout cela était choquant, surprenant », a-t-elle déclaré dans une récente interview. « Nous sommes une petite communauté, le potentiel est énorme et cela va avoir un impact négatif énorme, je pense, sur notre territoire. »

Un boom des claims miniers est en cours au Québec alors que les prospecteurs anticipent une demande explosive pour les minéraux utilisés dans les batteries électriques. Cette ruée pousse les gens à revendiquer leurs droits partout – même sous les maisons. En réponse, les habitants et les municipalités réclament un durcissement des règles.

Même si la majeure partie de l’exploitation minière au Québec se déroule encore dans le nord de la province, la demande de graphite et de lithium – des composants essentiels dans les batteries des véhicules électriques – incite les mineurs à étendre leurs recherches aux régions du sud, où l’industrie est peu connue des résidents et des gouvernements locaux.

Le conseil municipal de Rice-Hogan souhaite qu’une grande partie de son territoire soit désignée par la province comme incompatible avec l’exploitation minière. Et elle envisage de suivre l’exemple de certains de ses voisins qui achètent les droits miniers sur leurs terres.

Selon le ministère des Ressources naturelles du Québec, 112 477 claims miniers ont été approuvés en 2023, contre 72 631 l’année précédente. Dans la région de l’Outaouais, où est situé Low, le nombre de claims miniers actifs a plus que doublé depuis 2019, alors que 20 006 claims avaient été approuvés.

«Dans les régions où, historiquement, il n’y a pas eu d’exploitation minière, nous avons assisté à une explosion des demandes de réclamation», a déclaré Manon Cyr, mairesse de Chibougamau, au Québec, et membre d’un organisme appelé l’UMQ, qui représente le secteur minier. municipalités de la province.

Au cours des 60 derniers jours, plus de 200 claims miniers ont été réalisés en Outaouais et 166 autres dans la région des Laurentides, qui comprend certaines banlieues nord de Montréal et des destinations de ski comme Mont-Tremblant ; cette région abrite également la seule mine de graphite active en Amérique du Nord.

Cyr a déclaré que le système actuel est trop simple : jalonner un claims en ligne coûte environ 77 $ et donne à l’acheteur le droit exclusif d’exploiter les minéraux d’un terrain spécifique pendant trois ans. Au Canada, les droits miniers sont distincts de la propriété foncière, et un claims peut être acheté sur des terres publiques ou privées. Alors que les travaux d’exploration sont censés être effectués avant qu’un claims puisse être renouvelé, Cyr a déclaré qu’en réalité, les propriétaires de claims sont souvent en mesure de renouveler sans rien faire.

L’accès facile aux claims permet à des personnes qui ne s’intéressent pas sérieusement à l’exploitation minière d’obtenir des droits miniers, dont beaucoup n’ont pas réellement l’expérience ou les moyens nécessaires pour lancer une opération minière. Mais leurs actions suscitent la peur chez les habitants qui pensent qu’ils pourraient devoir vivre au-dessus d’une mine en activité.

Cyr a indiqué que l’UMQ réclame une augmentation du coût des réclamations et l’exigence que les personnes qui font une réclamation démontrent « une certaine expertise ».

Ironiquement, dit-elle, les gens qui achètent des claims sur leurs propres terres rendent plus difficile la protection du territoire, car seules les terres sans claims actifs peuvent être déclarées interdites à l’exploitation minière.

Depuis 2016, 27 communautés ont demandé au gouvernement provincial de déclarer certaines parties de leur territoire « incompatibles » avec l’exploitation minière ; 18 ont été couronnées de succès. L’exploitation minière est également interdite dans le « périmètre urbain » des villes.

« Ce qui est difficile à accepter pour certaines municipalités, c’est qu’elles doivent justifier pourquoi elles veulent que ce territoire soit incompatible avec l’exploitation minière », a déclaré récemment en entrevue Julie Reid Forget, qui conseille les communautés québécoises en matière de développement minier.

Il existe un déséquilibre dans la loi, qui suppose que l’exploitation minière est la meilleure façon d’utiliser les terres, a déclaré Reid Forget, qui a organisé une séance d’information pour les résidents de Gatineau, au Québec, la quatrième plus grande ville de la province, plus tôt cette année, après que les concessions minières ont été rejetées. réalisé dans une zone résidentielle qui n’avait pas été officiellement déclarée interdite d’accès.

Alain Poirier, de l’Association de l’Exploration Minière du Québec, a déclaré qu’une grande partie des inquiétudes concernant les claims miniers dans le sud du Québec vient d’un manque de connaissances.

« Le secteur n’est pas mal compris, il est inconnu », a-t-il déclaré lors d’une récente interview.

Les propriétaires fonciers, a déclaré Poirier, doivent donner leur consentement écrit avant que les travaux miniers puissent commencer sur leur propriété, même s’ils ne détiennent pas les droits miniers. Si un propriétaire foncier ne veut pas d’exploration sur son territoire, « il n’y a pas de problème, c’est la loi et la loi est respectée », a-t-il déclaré.

Seulement environ un demi pour cent des claims sont explorés avec des machines, a-t-il déclaré, et seulement environ une mine par an est ouverte dans la province, un processus qui peut prendre des décennies et nécessite une consultation avec la communauté à plusieurs étapes.

Poirier a déclaré que même si la communication pourrait être améliorée, il ne pense pas que ce soit une bonne idée que la province donne plus de pouvoir aux municipalités pour réglementer l’exploitation minière, une décision qui, selon lui, pourrait créer des centaines de cadres réglementaires différents.

« Nous trouvons que le système actuel de réglementation uniforme à travers le Québec fonctionne très bien », a-t-il déclaré, ajoutant que plus du tiers du territoire québécois est déjà interdit d’accès en raison de la présence de parcs nationaux, de réserves fauniques et d’autres formes de protection.

La grande majorité des claims miniers et de l’exploration minière se situent toujours dans des régions minières traditionnelles, a-t-il déclaré. Dans le sud du Québec, la compétition pour les terres ne vient pas du secteur minier, a-t-il ajouté. « Il s’agit de terres agricoles, de développement immobilier, de routes, d’un ensemble de choses différentes qui n’ont pas nécessairement quelque chose à voir avec l’exploration minière. »

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