Le manteau neigeux en Colombie-Britannique est environ 40 % inférieur à la normale, alors qu’Eby s’inquiète de « conditions de sécheresse dramatiques »

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Un skieur glisse dans la neige fondante à Whistler, en Colombie-Britannique, le 29 décembre 2023.ETHAN CAIRNS/La Presse Canadienne

Aaron Hill, directeur exécutif de la Watershed Watch Salmon Society en Colombie-Britannique, ne se souvient pas de l’époque où il était si préoccupé par les niveaux de neige dans la province.

« Nous pourrions avoir de la chance et avoir un printemps et un été agréables et pluvieux et cela pourrait atténuer beaucoup de problèmes, mais si ce n’est pas le cas, alors nous sommes en difficulté », a-t-il déclaré.

Hill n’est pas le seul à s’inquiéter. Le dernier bulletin de neige de la province montre que le manteau neigeux moyen de la Colombie-Britannique est près de 40 pour cent inférieur à la normale, soulevant des inquiétudes concernant ce que le premier ministre David Eby a qualifié de « certaines des conditions de sécheresse les plus dramatiques jamais vues de notre vie ».

Le bulletin publié jeudi indique que les niveaux restent « très bas », à 61 pour cent de la normale.

C’est bien pire qu’à la même époque l’année dernière, lorsque le manteau neigeux représentait 79 pour cent de la normale.

La Colombie-Britannique a ensuite connu une sécheresse profonde et prolongée après qu’une vague de chaleur record en mai ait provoqué une fonte et un assèchement rapides. Puis est arrivée la saison des incendies dévastateurs, qui ont ravagé plus de 28 000 kilomètres carrés de terres.

Le bulletin de jeudi indique que le faible manteau neigeux combiné aux prévisions saisonnières chaudes et aux « impacts persistants » de la sécheresse précédente créent des « risques de sécheresse considérablement élevés » pour le printemps et l’été à venir.

Le manteau neigeux est particulièrement clairsemé sur la côte sud, allant de 30 pour cent de la normale sur l’île de Vancouver à 47 pour cent dans la région du bas Fraser.

Le bulletin montre que la région de Stikine, dans le nord-ouest de la Colombie-Britannique, possède le manteau neigeux le plus élevé de la province, soit 90 pour cent de la moyenne.

Les conditions et les prévisions sont préoccupantes, a déclaré le Premier ministre.

« Sachant que les niveaux d’eau derrière les barrages (hydroélectriques) sont bas, sachant que les agriculteurs n’avaient pas assez d’eau pour cultiver de la nourriture pour leur bétail (l’été dernier), connaissant les impacts des incendies de forêt que nous avons constatés, je suis vraiment inquiet. l’été qui approche », a déclaré Eby jeudi lors d’une conférence de presse indépendante.

La seule chose qui « éclipse » son inquiétude concernant la sécheresse est de voir des rivières de pluie atmosphérique déferler sur la Californie, provoquant des glissements de terrain et des inondations qui ont tué plusieurs personnes, a-t-il déclaré, rappelant les inondations dévastatrices de la Colombie-Britannique à l’automne 2021.

Eby a déclaré qu’il avait l’impression que les conditions météorologiques extrêmes que connaît la Colombie-Britannique sont un « signe avant-coureur pour le reste du Canada de ce qui s’en vient avec le changement climatique ».

Près de 100 incendies de forêt continuent de couver dans la province, héritage de la saison des incendies record de l’année dernière, a-t-il ajouté.

« C’est l’année où j’ai appris que les incendies pouvaient réellement brûler sous la neige, je ne savais pas que c’était une chose. »

Hill, de Watershed Watch, a déclaré que le saumon dépend de la fonte des neiges pour alimenter les ruisseaux et les rivières à chaque étape de son cycle de vie, depuis l’éclosion du gravier jusqu’au retour de l’océan pour frayer.

Il a déclaré que la sécheresse de l’été dernier avait entraîné plusieurs cas de mortalité de poissons, où les rivières se sont asséchées ou les eaux peu profondes se sont réchauffées à des températures mortelles pour le saumon.

Dans la région de Chilliwack, Hill a déclaré que la Première Nation de Cheam avait mené une opération de sauvetage après que le personnel de Watershed Watch ait remarqué une surchauffe du saumon alors que la température de l’eau dans un ruisseau local atteignait les 20 degrés.

«Nous avons sauvé plus de 3 000 cohos et truites et les avons déplacés plus loin dans le ruisseau, dans la forêt», a-t-il déclaré.

L’incident illustre à quel point les décisions d’utilisation des terres peuvent exacerber les impacts de la sécheresse, a-t-il déclaré, expliquant que les arbres et autres végétaux avaient récemment été retirés des rives du ruisseau, exposant l’eau à la lumière directe du soleil.

« L’eau était environ 10 degrés plus fraîche dans la forêt, à quelques centaines de mètres seulement en amont », a déclaré Hill.

« Cela souligne vraiment l’importance de conserver les arbres dans le paysage, en particulier le long des berges des cours d’eau, afin d’aider les poissons et la faune à survivre à la hausse des températures et aux sécheresses plus sévères que nous connaissons. »

Plus le manteau neigeux est faible à l’approche du printemps, a déclaré Hill, plus tôt les cours d’eau sont susceptibles d’atteindre des niveaux de débit « critiquement bas » pour le saumon et ses écosystèmes.

Le bulletin de neige de la province indique que les prévisions météorologiques saisonnières d’Environnement Canada indiquent une « très forte probabilité » de températures supérieures à la normale dans toute la Colombie-Britannique jusqu’en avril, avec une probabilité modérée prévue entre mai et juillet.

Il y a moins de certitude en ce qui concerne les prévisions saisonnières des précipitations, note-t-il.

Le prochain bulletin de neige est prévu pour début mars.

Le gouvernement de la Colombie-Britannique travaille à l’élaboration d’une stratégie de sécurité des bassins versants dont la publication est prévue cette année.

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