Le PDG de Loblaw, Per Bank, n’est pas là pour être célèbre

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Le PDG de Loblaws Per Bank ne croit pas que l’entreprise mérite la réputation qu’elle a aujourd’hui, mais il vise à transmettre davantage de valeur au client.Christopher Katsarov/The Globe and Mail

Il y a beaucoup de choses que Per Bank est prêt à faire dans son nouveau rôle à la tête de Loblaw Cos. Ltd. LT : déménager dans un nouveau pays, mener des enquêtes impromptues auprès des clients dans les parkings des supermarchés, et même écorcher une anguille. (Nous en parlerons plus tard.) Mais contrairement à ce que faisait son prédécesseur et actionnaire majoritaire, Galen Weston, il y a une tâche qu’il n’assumera pas : celle de pitchman de télévision.

« Jamais », a déclaré M. Bank lors de sa première entrevue depuis qu’il a pris ses fonctions de chef de la direction de Loblaw le 1er novembre 2023. Après avoir plaisanté en disant que son accent danois le rendait inapte à jouer dans des publicités canadiennes, il a ajouté : « Je Je pense qu’il y a un temps pour tout, et qu’il y avait un bon moment pour ça. Mais ce n’est plus le moment.

Depuis plus de deux ans, les Canadiens ressentent la pression de la hausse des prix, presque nulle part plus qu’à l’épicerie – où l’inflation alimentaire a finalement commencé à ralentir, mais seulement après que les prix ont atteint une nouvelle normalité pénible.

Alors qu’un rapport de la Banque du Canada de l’année dernière révélait qu’il y avait « peu de preuves » que les détaillants augmentaient leurs marges et, par conséquent, « amplifiaient » l’inflation, les épiciers ont reconnu qu’ils avaient répercuté de nombreuses augmentations de coûts qu’ils recevaient de leurs fournisseurs.

« Je ne pense pas que nous méritons la réputation que nous avons actuellement », a déclaré M. Bank. Il sait qu’une partie de son travail consiste à rétablir la confiance dans le plus grand épicier du Canada, qui possède des bannières telles que Loblaws, Real Canadian Superstore et No Frills.

Durant une période difficile, Loblaw a commis quelques faux pas. En 2023, l’entreprise s’est tournée vers les réseaux sociaux pour expliquer les causes de l’inflation aux personnes qui se plaignaient – ​​un ton défensif qui n’a pas plu à certains. Le mois dernier, il a renoncé à son projet d’annuler les réductions de 50 pour cent sur les produits alimentaires approchant de leur date d’expiration, après avoir fait face à des réactions négatives.

« Je ne suis pas satisfait de notre situation », a déclaré M. Bank à propos de l’image de l’entreprise. « Certaines des choses que nous offrons aux clients, en leur donnant plus de valeur, je pense que cela les aidera. Et faire davantage de bonnes choses.

A titre d’exemple, il cite un nouveau programme promotionnel lancé cette semaine, réduisant considérablement les prix de quatre articles pour le mois de février. Kraft Dinner en est un, passant de son prix régulier d’environ 1,50 $ à 55 cents la boîte. Cela a été réalisé en partie grâce à de meilleures négociations avec de grands fournisseurs tels que Kraft, a déclaré M. Bank, mais également parce que Loblaw vendra ce produit à perte. Loblaw prévoit d’offrir ce genre de rabais importants sur une poignée de produits chaque mois.

Mais une autre décision de Loblaw a déclenché une réaction négative cette semaine. Après l’entrevue de M. Bank avec le Globe and Mail, la nouvelle est apparue que l’entreprise avait conclu un accord avec l’assureur Manulife Financial Corp. Cela limiterait les gens à exécuter des ordonnances pour environ 260 médicaments spécialisés par l’intermédiaire de Shoppers Drug Mart et d’autres pharmacies appartenant à Loblaw, soit en personne ou pour une livraison à domicile.

Mercredi, le ministre fédéral de l’Industrie, François-Philippe Champagne, a déclaré que le gouvernement révisait l’accord. « Ils ne comprennent pas le message », a-t-il déclaré aux journalistes. « Nous voulons plus de concurrence dans ce pays. »

Dans une déclaration envoyée par courrier électronique, le président de Shoppers Drug Mart, Jeff Leger, a écrit que « nous croyons fermement au choix du patient ». Selon la société, les médicaments concernés appartenaient auparavant à un réseau différent qui les envoyait principalement aux gens par courrier.

Renforcer sa présence dans le domaine des soins de santé a été une priorité pour Loblaw, qui a expérimenté l’offre de davantage de services de santé dans ses pharmacies et a ouvert 103 cliniques médicales en Alberta. M. Bank croit qu’il est possible pour Loblaw d’avoir une présence encore plus grande sur le marché canadien des pharmacies : « Je veux aussi construire autant de nouvelles pharmacies que possible », a-t-il déclaré.

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M. Bank travaille actuellement sur son plan stratégique, qu’il présentera au conseil d’administration de Loblaw en juillet. Mais de quelle marge de manœuvre disposera-t-il ?

Après que Loblaw a annoncé l’embauche du PDG en avril dernier, M. Weston a déclaré aux analystes lors d’une conférence téléphonique que même si lui et le directeur financier Richard Dufresne étaient ouverts aux nouvelles idées que M. Banque présenterait, il y avait des limites.

« En fin de compte, le bloc de propriété devra soutenir tout changement dans l’orientation stratégique », a déclaré M. Weston, ajoutant qu’un tel changement n’est pas « l’intention » pour le moment. M. Bank a déclaré qu’il estime également qu’un changement majeur n’est pas nécessaire.

« Il me laisse faire mon travail », a déclaré M. Bank à propos de M. Weston. « Mais je sais aussi que pendant que je suis ici pour huit à dix ans, la famille est là pour de bon. Je connais donc mon rôle.

Lors de l’appel d’avril, M. Weston a souligné l’expérience de M. Bank dans la gestion d’une entreprise familiale avec une longue histoire et « un lieu culturel et financier surdimensionné à l’intérieur de son pays ».

Le dernier emploi de M. Bank était celui de PDG du détaillant danois Salling Group, fondé en 1906 et qui, comme Loblaw, est le plus grand épicier de son marché. M. Bank a augmenté sa part de marché au Danemark de 29 à 37 pour cent au cours de son mandat. Pendant son séjour là-bas, les Salling ont racheté 100 pour cent du contrôle de l’entreprise, plaçant ses actions dans la fondation familiale.

« Il n’y avait qu’un seul actionnaire, c’était la fondation. Cela rend donc beaucoup plus facile le reporting et la manière dont nous pouvons prendre des décisions », a déclaré Jens Bjerg Sorensen, président du conseil d’administration de Salling Foundations. M. Bank a été expérimental et décisif, a-t-il déclaré. « Nous pourrions avancer rapidement ensemble. »

Un exemple de cette rapidité : en 2022, M. Bank a imaginé un nouveau concept de magasin discount appelé Basalt. Le groupe Salling exploite déjà des centaines de magasins discount appelés Netto, mais Basalt avait pour objectif de réduire encore davantage ses coûts, en partie en dépensant beaucoup moins en électricité : ils vendaient des produits emballés non réfrigérés, des fruits et légumes en quantité limitée, ainsi que certains produits de santé et de beauté. Mais même avec des remises importantes, les clients préféraient un guichet unique. Basalt s’est arrêté après seulement sept mois.

La chaîne visait à apporter un certain soulagement aux clients à une époque de forte inflation, ce que M. Bank avait prévu venir. Début 2022, il a commencé à avertir la banque nationale danoise, dont il siégeait au conseil d’administration, que l’inflation allait être pire que ce à quoi beaucoup s’attendaient.

Pourtant, l’expérience de M. Bank pendant cette période inflationniste a été un peu différente de celle de M. Weston.

« Nous avons réussi à ne pas endosser la responsabilité », a déclaré M. Bank.

Au Canada, M. Bank croit que Loblaw peut négocier plus durement avec les grands fournisseurs multinationaux. Il a également déclaré que Loblaw parlerait davantage de ses promotions et des autres moyens permettant aux acheteurs d’économiser de l’argent. Mais il ajoute que les détaillants ne peuvent pas absorber toutes les augmentations de coûts qu’ils subissent.

« Bien sûr, nous devons le transmettre », a-t-il déclaré. « Parce que nous devons être là pour les clients, mais nous devons aussi être là pour les actionnaires. Et d’ailleurs, je ne pense pas que cela soit contradictoire. Je pense que nous pouvons faire les deux.

Quelques-uns des clients assiégés des épiceries canadiennes ont déjà rencontré M. Bank, même s’ils ne s’en sont peut-être pas rendu compte. Après son arrivée au Canada en août, le cadre de 56 ans a commencé à approcher les gens dans les parkings des supermarchés pour faire une petite reconnaissance. « Salut, je m’appelle Per », leur dit-il. « Je suis nouveau au Canada. Pourriez-vous s’il vous plaît me dire où faire mes courses ?

Parmi des dizaines de rencontres de ce type, une seule personne l’a reconnu comme le nouveau PDG de Loblaw, a-t-il déclaré. C’est sa préférence. Même s’il envisage d’être « accessible », il ne cultivera pas une grande notoriété : « Je ne suis pas ici pour être célèbre, et être bien connu au Canada. »

M. Bank aime vivre ici, dit-il, même si sa famille est loin : ses deux fils, âgés de 21 et 24 ans, sont à l’université au Danemark et sa femme, Heidi Bank, est membre du parlement danois.

Pour apprendre à connaître son nouveau pays et sa nouvelle entreprise, il a effectué une tournée pancanadienne en septembre et octobre, visitant des magasins appartenant à Loblaw. Au cours de ses voyages, Tina Lee, PDG de T&T Supermarket, l’a mis au défi de travailler sur un comptoir de poisson. « D’accord, » répondit-il. « Laissez-moi vous montrer comment écorcher une anguille. »

Son choix de tâche était délibéré : dans sa jeunesse, alors qu’il grandissait près d’un fjord danois, il se souvenait qu’il pêchait des anguilles. Les écorcher peut être délicat, a-t-il déclaré : Les anguilles s’enroulent souvent autour de votre bras pendant que vous essayez de manier le couteau.

Comparé au défi que représente la gestion du plus grand détaillant au Canada et le rétablissement de la confiance des clients, ce n’était pas la tâche la plus glissante qu’il avait à entreprendre. Mais il n’a enfilé le tablier, dit-il, que parce qu’il avait déjà beaucoup d’expérience.

« Je suis un peu compétitif, donc je ne me serais pas lancé dans quelque chose que je n’étais pas capable de faire. »

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