Le rêve du Canada de devenir une puissance minière essentielle se heurte à la chute des prix des métaux, retardant le développement minier

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Mark Selby, PDG de Canada Nickel, est assis dans une salle du conseil d’administration à Toronto avec un tableau des sites de Canada Nickel derrière lui, le 9 novembre 2023.Duane Cole/Le Globe and Mail

La chute des prix des métaux comme le lithium et le nickel anéantit le rêve du Canada de devenir un poids lourd mondial pour les minéraux essentiels, avec une capitulation du marché qui rend encore plus difficile la collecte des fonds nécessaires à la construction de nouvelles mines.

La situation devient si désastreuse que certains mineurs ont commencé à réclamer une intervention gouvernementale musclée, y compris la possibilité qu’Ottawa finance directement de nouveaux projets, parce qu’ils craignent que le Canada perde définitivement la course à la production de ces minéraux au profit de rivaux comme la Chine.

Dans l’état actuel des choses, le Canada est bien placé pour la révolution des minéraux critiques, dépassant la Chine cette semaine en tant que leader mondial dans le classement mondial de la chaîne d’approvisionnement des batteries lithium-ion établi par BloombergNEF. L’étude annuelle évalue 30 pays en utilisant des variables telles que le volume de matières premières, la capacité à produire des batteries et la qualité des secteurs de soutien.

Pourtant, avoir des matières premières dans le sol est très différent de les produire – et le Canada a du mal à réaliser cette dernière. La construction de nouvelles mines prend généralement plus d’une décennie et nécessite des milliards de dollars d’investissement initial en capital – dont une grande partie provenait historiquement d’investisseurs particuliers.

«La tempête gronde», a déclaré Hugues Jacquemin, directeur général de la petite société minière Northern Graphite Corp., qui tente de lever des fonds pour un nouveau projet en Ontario. Avec l’effondrement des prix de plusieurs minéraux essentiels, l’incertitude « effraie les petits investisseurs ».

M. Jacquemin reconnaît qu’Ottawa a déjà publié une stratégie sur les minéraux essentiels et proposé une certaine aide, notamment un crédit d’impôt au développement de 30 pour cent, mais craint que ce ne soit pas suffisant. « Nous devons continuer à pousser. Ce n’est pas le moment de s’arrêter », a-t-il déclaré. « Nous ne pouvons pas laisser la baisse des prix et de la demande en Chine nous ralentir. »

Le récent krach a été rapide. Le prix du carbonate de lithium est tombé à environ 13 500 dollars la tonne, selon Argus Media, soit une baisse de plus de 80 % en un peu plus d’un an. En réponse, les producteurs et transformateurs existants tels que Liontown Resources, basé en Australie, et Albemarle, basé aux États-Unis, ont suspendu l’agrandissement d’une mine et ont licencié des travailleurs.

Le prix du nickel, quant à lui, a chuté de près de 50 pour cent au cours de la même période, les contrats à terme sur le nickel à trois mois tombant à 16 020 dollars américains sur le London Metal Exchange. Les prix du cobalt et du graphite connaissent également des difficultés.

La demande de refroidissement pour les véhicules électriques est l’un des moteurs des récentes baisses. Le nickel, le lithium, le cobalt et le graphite sont tous utilisés dans les batteries des véhicules électriques et, jusqu’à récemment, on espérait que la demande croissante de voitures électriques créerait une offre insuffisante de ces métaux.

Cependant, ces derniers temps, les ventes de véhicules électriques ont ralenti dans une grande partie du monde occidental et, dans des pays comme l’Allemagne, elles commencent à s’effondrer.

La Chine a également aspiré des minéraux essentiels pendant des années, constituant ainsi la principale source de demande. Pourtant, la deuxième économie mondiale est aujourd’hui chancelante et confrontée à une croissance beaucoup plus lente. Parce que les entreprises chinoises n’utilisent pas autant de ces minéraux, les stocks se sont accumulés et sont déchargés à des prix bradés.

« Nous avons traversé un cycle de déstockage massif », a déclaré Mark Selby, directeur général de Canada Nickel, qui construit une nouvelle mine de nickel près de Timmins, en Ontario. « Ce que nous avons vu au cours des trois ou quatre dernières semaines, c’est le moment de capitulation qui entraîne généralement un creux », a-t-il déclaré.

Toutefois, les sociétés minières canadiennes doivent également faire face à la dynamique de l’offre et de la demande de la part des producteurs concurrents d’autres pays. Avec le nickel, par exemple, l’Indonésie est devenue le plus grand producteur mondial et bénéficie d’avantages tels qu’une main-d’œuvre à faible coût.

Parce que la situation est devenue si désastreuse, certains dirigeants du secteur minier demandent que les plus grandes caisses de retraite canadiennes intensifient leurs efforts et fournissent un capital à long terme capable de résister aux fluctuations du marché à court terme.

« Si les fonds de pension investissent davantage dans le secteur des ressources naturelles, cela permettrait au Canada de rivaliser avec l’Arabie saoudite, la Chine et d’autres pays », ont écrit cette semaine les vétérans de l’industrie minière Frank Giustra et Pierre Lassonde dans le Globe and Mail. « Les petites sociétés de ressources sont comme des semis pour nos futurs besoins en minéraux. Nous devons les nourrir.

Mais il n’y a pas de réponses faciles. La plupart de ces fonds ont pour mandat de fournir des rendements qui répondent aux besoins de leurs retraités, et non de financer les développements canadiens. En fait, le Régime de pensions du Canada, le plus important de tous, est créé pour être libre de toute ingérence gouvernementale.

Quant aux appels à une aide accrue de la part d’Ottawa, le premier ministre Justin Trudeau a tenté d’intensifier ses efforts lorsque le secteur privé s’est retiré, notamment lorsque son gouvernement a acheté le projet d’agrandissement du pipeline TransMountain, mais il s’agit d’un pari risqué pour les politiciens. Le projet dépasse désormais de plus de 20 milliards de dollars le budget prévu et est devenu un casse-tête majeur pour le gouvernement.

M. Jacquemin, de Northern Graphite, prévient toutefois que si les choses restent telles quelles, très peu de choses seront construites. L’aide d’Ottawa jusqu’à présent « est formidable », a-t-il déclaré, « mais elle ne permettra pas de construire une mine ».

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