L’économie américaine ignore les prévisions de récession avec de solides performances au quatrième trimestre

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Un client dans un grand magasin Macy’s à New York, le 24 novembre 2023.DAVID DEE DELGADO/Reuters

L’économie américaine a connu une croissance plus rapide que prévu au quatrième trimestre dans un contexte de dépenses de consommation élevées, et a fait fi des prévisions désastreuses d’une récession après que la Réserve fédérale a augmenté de manière agressive les taux d’intérêt, avec une croissance pour l’ensemble de l’année de 2,5 pour cent.

Le rapport préliminaire sur le PIB du quatrième trimestre publié jeudi par le Département du Commerce a également montré que les pressions inflationnistes s’atténuaient davantage. Les bonnes performances économiques, qui semblent s’être répercutées sur la nouvelle année, suggèrent que mars serait trop tôt pour que la banque centrale américaine commence à réduire ses taux d’intérêt. Des réductions de taux cette année restent toutefois envisageables à mesure que l’inflation se calme.

« Quelle que soit la façon dont vous l’analysez, ce rapport couronne une année de croissance économique exceptionnelle, en particulier dans le contexte du cycle agressif de resserrement de la politique monétaire de la Fed », a déclaré Olu Sonola, responsable de l’économie régionale américaine chez Fitch Ratings à New York. « La dynamique de croissance économique à l’horizon 2024 s’annonce très bonne. »

La performance des États-Unis contraste fortement avec celle du Canada, dont l’économie stagne depuis le milieu de 2023. Le produit intérieur brut réel du Canada a chuté à un taux annualisé de 1,1 pour cent au troisième trimestre, les consommateurs sensibles aux taux d’intérêt étant devenus prudents. Le Canada publiera la semaine prochaine les chiffres de son PIB pour novembre et une estimation préliminaire pour décembre, indiquant s’il sombre ou non dans une récession.

Le produit intérieur brut américain a augmenté à un taux annualisé de 3,3 pour cent au dernier trimestre après avoir progressé à un rythme de 4,9 pour cent au troisième trimestre, a déclaré le Bureau d’analyse économique du Département du Commerce. La croissance a également été soutenue par la hausse des exportations, des dépenses publiques et des investissements des entreprises.

Les investissements en stocks ont apporté une légère contribution. Même si le secteur immobilier a augmenté pour un deuxième trimestre consécutif, cela n’a pas contribué à la croissance du PIB. Les économistes interrogés par Reuters prévoyaient une hausse du PIB de 2,0 pour cent. Les estimations variaient entre un taux de 0,8 pour cent et un rythme de 2,8 pour cent. L’économie croît à un rythme supérieur à ce que les responsables de la Fed considèrent comme un taux de croissance non inflationniste de 1,8 pour cent.

La croissance s’est accélérée l’année dernière par rapport à 1,9 pour cent en 2022 et a été la plus rapide en deux ans. Entre le quatrième trimestre 2022 et le quatrième trimestre 2023, l’économie a connu une croissance de 3,1 pour cent, anéantissant ainsi les estimations des économistes d’une contraction de 0,1 pour cent en décembre 2022. Une partie de la vigueur de l’économie reflète la résilience du marché du travail, marquée par de faibles licenciements et de fortes hausses de salaires, qui soutiennent les dépenses de consommation. L’économie a créé 2,7 millions d’emplois en 2023.

Le ministère du Travail, dans un rapport distinct publié jeudi, a déclaré jeudi que les demandes initiales d’allocations de chômage de l’État avaient augmenté de 25 000 pour atteindre 214 000 en données désaisonnalisées pour la semaine terminée le 20 janvier, ce qui reste très bas par rapport aux normes historiques.

L’augmentation des dépenses publiques et les taux d’intérêt proches de zéro pendant la pandémie de COVID-19, qui ont permis à certaines entreprises et à certains ménages de bénéficier de faibles taux d’emprunt, ont également contribué à éviter une récession.

Les économistes avaient fondé leurs sombres prévisions sur le rythme rapide auquel la Fed augmentait ses taux pour freiner la demande.

La plupart sont revenus sur leurs prévisions de récession et s’attendent à ce que l’expansion se poursuive cette année, bien qu’à un rythme plus lent.

Le président Joe Biden, qui brigue un second mandat à la Maison Blanche, a salué le solide rapport sur le PIB comme « une bonne nouvelle pour les familles américaines et les travailleurs américains ».

Alors que les données économiques continuent de surprendre à la hausse, les marchés financiers ont poussé les probabilités d’une baisse des taux en mars à moins de 50 pour cent. Les chances augmentent pour la réunion politique de mai.

La banque centrale devrait maintenir son taux directeur inchangé dans la fourchette actuelle de 5,25 à 5,50 pour cent lors de sa réunion de la semaine prochaine. Depuis mars 2022, la Fed a relevé son taux directeur au jour le jour de 525 points de base.

Les actions à Wall Street se négociaient à la hausse. Le dollar s’est apprécié face à un panier de devises. Les rendements du Trésor américain ont chuté.

Les dépenses de consommation, qui représentent plus des deux tiers de l’activité économique américaine, ont augmenté à un taux de 2,8 pour cent au cours du trimestre octobre-décembre, après avoir augmenté à un rythme de 3,1 pour cent au troisième trimestre. Les Américains ont dîné au restaurant et séjourné dans des hôtels pendant la période des fêtes, augmentant ainsi leurs dépenses en soins de santé.

Ils ont également acheté des biens récréatifs et des véhicules. La consommation a été facilitée par la hausse des salaires, la hausse des intérêts et des revenus de dividendes, qui ont plus que compensé la baisse des prestations sociales gouvernementales, notamment les bons d’alimentation et Medicaid.

Les dépenses ont également été soutenues par les ménages qui ont puisé dans leur épargne et par la modération de l’inflation. Mais face aux preuves anecdotiques croissantes de détresse des consommateurs en raison de la hausse des coûts d’emprunt, les dépenses devraient ralentir au cours des prochains trimestres. L’argent du gouvernement destiné aux ménages devrait également diminuer encore.

Néanmoins, la plupart des économistes ne pensent pas que cela fera dérailler l’expansion, surtout si la Fed assouplit sa politique monétaire et si le marché boursier maintient sa tendance haussière.

« La croissance devrait ralentir cette année, mais l’économie américaine évitera probablement la récession en 2024 car les fondamentaux économiques sont solides », a déclaré Gus Faucher, économiste en chef chez PNC Financial à Pittsburgh, en Pennsylvanie.

Le revenu à la disposition des ménages après prise en compte des impôts et de l’inflation a augmenté à un taux de 2,5 pour cent, soit une accélération par rapport au rythme de 0,3 pour cent du trimestre juillet-septembre. Le taux d’épargne est tombé à 4,0 pour cent contre 4,2 pour cent au troisième trimestre.

La forte croissance s’est étonnamment accompagnée d’un reflux de l’inflation. Une mesure de l’inflation dans l’économie a augmenté à un rythme de 1,9 pour cent après avoir progressé à un taux de 2,9 pour cent au trimestre précédent.

L’indice des prix des dépenses de consommation personnelle (PCE), hors composantes volatiles alimentaires et énergétiques, a augmenté à un rythme de 2,0 pour cent, correspondant à l’augmentation du trimestre juillet-septembre.

L’indice des prix PCE de base était tiré par le logement ainsi que par les soins de santé. Il s’agit de l’une des mesures d’inflation suivies par la Fed pour son objectif de 2 pour cent.

Pour l’instant, les économistes ne s’inquiètent pas trop du fait que les attaques contre les lignes maritimes par des militants houthis alignés sur l’Iran dans la mer Rouge et la sécheresse dans le canal de Panama pourraient attiser l’inflation.

« Nous sommes toujours dans un mode désinflationniste », a déclaré Brian Bethune, professeur d’économie au Boston College. « Le seul problème qui reste en termes d’inflation est celui du logement. »

Avec un rapport de Matt Lundy

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