Les grands constructeurs automobiles pourraient utiliser de l’aluminium chinois produit grâce au travail forcé des Ouïghours, selon un groupe de défense des droits.

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Une usine SAIC Volkswagen dans la banlieue d’Urumqi, dans la région autonome ouïghoure du Xinjiang, dans le nord-ouest de la Chine, le 22 avril 2021.Mark Schiefelbein/Associated Press

Les constructeurs automobiles, dont Tesla TSLA-Q, General Motors GM-N, Volkswagen et Toyota TM-N, ne parviennent pas à garantir qu’ils n’ont pas recours au travail forcé dans le cadre de leurs chaînes d’approvisionnement en Chine, selon un rapport publié jeudi par Human Rights Watch.

L’organisation à but non lucratif basée aux États-Unis a lié certains des plus grands constructeurs automobiles du monde à l’aluminium qui aurait été produit grâce au travail forcé des Ouïghours et d’autres minorités ethniques dans la région occidentale du Xinjiang en Chine et dans d’autres régions du pays.

La Chine est accusée de mener des programmes de transfert de main-d’œuvre dans lesquels les Ouïghours et d’autres minorités turques sont forcés de travailler dur dans des usines dans le cadre d’une longue campagne d’assimilation et de détention massive.

Un rapport des Nations Unies publié en 2022 a révélé que la Chine pourrait avoir commis des crimes contre l’humanité au Xinjiang, où plus d’un million d’Ouïghours auraient été arbitrairement détenus dans le cadre de mesures qui, selon le gouvernement chinois, visaient à cibler le terrorisme et le séparatisme.

Le ministère chinois des Affaires étrangères n’a pas immédiatement répondu aux questions concernant le rapport envoyé par fax par l’Associated Press.

Le rapport relie l’aluminium – un matériau utilisé dans des dizaines de pièces automobiles – aux programmes de transfert de main-d’œuvre, où les travailleurs seraient confrontés à un endoctrinement idéologique et à une liberté de mouvement limitée. Le rapport est basé sur des déclarations d’entreprises, des documents du gouvernement chinois et des recherches antérieures menées par Human Rights Watch et d’autres organisations.

Depuis 2022, les États-Unis exigent des importateurs de tous les produits produits au Xinjiang qu’ils prouvent qu’ils n’ont pas été fabriqués avec du travail forcé pour éviter des sanctions.

Le rapport de Human Rights Watch affirme que lorsqu’il s’agit de l’aluminium du Xinjiang, ses origines sont difficiles à retracer, en particulier lorsqu’il est expédié vers d’autres régions de Chine et transformé en alliages.

Plus de 15 % de l’approvisionnement chinois en aluminium et environ 9 % de l’approvisionnement mondial proviennent du Xinjiang, selon des rapports de l’industrie. L’industrie automobile mondiale l’utilise pour des pièces allant des châssis de véhicules aux roues et aux films de batterie.

La Chine est devenue l’année dernière le plus grand exportateur mondial de voitures et le plus grand fabricant de voitures électriques à batterie. Les sociétés répertoriées dans le nouveau rapport comprennent également le géant chinois des véhicules électriques BYD.

La demande mondiale d’aluminium devrait doubler entre 2019 et 2050, en partie à cause de la popularité croissante des véhicules électriques, selon l’International Aluminum Institute, un groupe industriel basé au Royaume-Uni.

« La Chine est un acteur dominant dans l’industrie automobile mondiale, et les gouvernements doivent veiller à ce que les entreprises qui construisent des voitures ou s’approvisionnent en pièces détachées en Chine ne soient pas entachées par la répression gouvernementale au Xinjiang », a déclaré Jim Wormington, chercheur principal à Human Rights Watch. « Faire des affaires en Chine ne devrait pas signifier devoir recourir au travail forcé ou en bénéficier. »

Le rapport affirme que les constructeurs automobiles étrangers ont cédé sous la pression du gouvernement chinois et ont autorisé un contrôle plus laxiste de leurs opérations en Chine que dans d’autres pays, ce qui augmente le risque de recours au travail forcé dans leurs chaînes d’approvisionnement.

La plupart des constructeurs automobiles étrangers en Chine opèrent dans le cadre de coentreprises avec des entreprises chinoises en raison des restrictions gouvernementales dans des secteurs clés.

Toyota a déclaré dans un communiqué qu’elle examinerait attentivement le rapport de Human Rights Watch. L’entreprise a ajouté que le « respect des droits de l’homme » fait partie de ses valeurs fondamentales. « Nous attendons de nos fournisseurs qu’ils suivent notre exemple pour respecter et ne pas enfreindre les droits de l’homme », a-t-il déclaré.

Volkswagen a déclaré qu’elle disposait d’un système de gestion des risques pour assurer la diligence raisonnable dans l’approvisionnement en matières premières et qu’elle commandait directement ses fournisseurs chinois. L’entreprise enquête immédiatement sur toute allégation de travail forcé et recherche de nouvelles solutions pour l’empêcher dans ses chaînes d’approvisionnement.

Volkswagen exploite une usine au Xinjiang dans le cadre d’une coentreprise avec le constructeur automobile public chinois SAIC Motor. Un audit commandé par le constructeur automobile allemand l’année dernière n’a révélé aucun signe de travail forcé dans l’usine du Xinjiang.

General Motors a déclaré que ses politiques d’approvisionnement responsable sont décrites dans son code de conduite des fournisseurs. La société a déclaré qu’elle s’engageait à faire preuve de diligence raisonnable et à travailler avec des partenaires et des organisations « pour évaluer et traiter en permanence toute violation potentielle dans notre chaîne d’approvisionnement ».

Tesla et BYD n’ont pas immédiatement répondu aux questions posées par courrier électronique concernant ces allégations.

Tesla possède une usine à Shanghai où elle fabrique des voitures destinées aux marchés chinois et international. L’entreprise a déclaré à Human Rights Watch qu’elle avait remonté sa chaîne d’approvisionnement jusqu’au niveau minier et qu’elle n’avait trouvé aucune preuve de travail forcé. Cependant, elle n’a pas précisé quelle quantité de son aluminium provenait de sources inconnues et pourrait être liée au Xinjiang.

Jeudi également, le gouvernement du Xinjiang a adopté des règles plus strictes régissant l’expression religieuse, dans le cadre d’une campagne visant à siniser les lieux et les formes de culte des Ouïghours à majorité musulmane.

Les règles renforcent les contrôles sur les écoles religieuses, qui doivent être sanctionnées par le gouvernement, et exigent que les musulmans ne puissent effectuer le pèlerinage du Hajj à La Mecque qu’en tant que membres d’un groupe organisé par l’Association islamique officielle de Chine. Ils interdisent essentiellement de recevoir l’aumône, ou Zakat, de l’étranger, selon le cabinet de recherche sur les droits de l’homme Duihua.

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