Les premiers ministres du Canada atlantique affirment que les propositions relatives aux droits des passagers pourraient nuire au transport aérien dans la région

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Un avion de ligne Airbus A220-300 d’Air Canada en provenance de Toronto arrive à l’aéroport international Stanfield d’Halifax à Enfield, en Nouvelle-Écosse, en juin 2021.Andrew Vaughan/La Presse Canadienne

Les premiers ministres des quatre provinces de l’Atlantique affirment que les changements proposés aux règles qui dictent la manière dont les compagnies aériennes traitent les passagers lorsque les vols sont retardés ou annulés constitueront un fardeau injuste pour les transporteurs et entraîneront une réduction des services dans l’Est du Canada.

Le gouvernement fédéral a présenté l’année dernière des modifications prévues au Règlement sur la protection des passagers aériens qui élargiraient les circonstances dans lesquelles les passagers doivent être indemnisés en cas de retard et imposeraient aux compagnies aériennes le fardeau de démontrer pourquoi les perturbations échappent à leur contrôle. Les modifications donneraient également aux passagers le droit à un remboursement si leur vol part avec au moins trois heures de retard.

Dans une lettre récente adressée au ministre fédéral des Transports Pablo Rodriguez, les dirigeants de l’Atlantique préviennent que les changements envisagés entraîneraient une hausse des prix des sièges alors que les compagnies aériennes tentent de récupérer les coûts plus élevés liés au respect de la loi. Les coûts pourraient également décourager les compagnies aériennes d’offrir ou d’étendre leurs vols dans certains petits aéroports régionaux, affirment les premiers ministres.

La lettre, datée du 12 janvier, a été envoyée par le Conseil des premiers ministres de l’Atlantique, un groupe présidé par le premier ministre de Terre-Neuve-et-Labrador, Andrew Furey. Ses autres membres sont Dennis King, premier ministre de l’Île-du-Prince-Édouard; Tim Houston, premier ministre de la Nouvelle-Écosse; et Blaine Higgs, premier ministre du Nouveau-Brunswick. Le conseil a publié la lettre sur son site Web le 22 janvier.

Les modifications proposées à la soi-disant déclaration des droits des passagers incluent l’obligation pour les petites compagnies aériennes de modifier la réservation des passagers sur d’autres compagnies aériennes en cas de certains types de perturbations. Mais de nombreuses petites compagnies aériennes du Canada atlantique sont les seuls transporteurs disponibles dans leur région, et certaines d’entre elles opèrent dans des conditions hivernales particulièrement rigoureuses.

« Bien que ces changements et d’autres propositions visent à protéger les passagers et à améliorer la qualité du transport aérien au Canada, ils sont particulièrement difficiles dans le contexte du service aux passagers sur les marchés régionaux et ne tiennent pas compte des problèmes distincts associés à la fréquence et à la disponibilité des vols dans les petits centres de marché. », dit la lettre.

« Nous craignons que les modifications réglementaires proposées n’entraînent probablement une augmentation encore plus importante des coûts pour les résidents de l’Atlantique, alors que les compagnies aériennes cherchent à récupérer les coûts de conformité réglementaire. Cela pourrait également amener les compagnies aériennes à hésiter à poursuivre, à reprendre ou à fournir des services sur les marchés régionaux, limitant ainsi l’accessibilité aérienne régionale pour les passagers.

Laura Scaffidi, porte-parole de M. Rodriguez, a déclaré que les nouvelles règles protégeront les passagers tout en reconnaissant les différences opérationnelles dans les aéroports régionaux et éloignés. « Les Canadiens travaillent dur et économisent pour voyager », a-t-elle déclaré. « Les compagnies aériennes doivent faire mieux pour les Canadiens. »

La lettre des premiers ministres arrive à un moment de lobbying de dernière minute avant que les projets de modifications ne soient publiés dans la Gazette du Canada, une publication gouvernementale. Les modifications entreront en vigueur après une période de consultation. Le gouvernement n’a pas fixé de calendrier pour cela.

Les règles de protection des passagers, introduites en 2019, définissent les normes de soins – nourriture, hébergement, remboursements et indemnisation – auxquelles les passagers ont droit si leur vol est en retard ou annulé, ou si leurs bagages sont perdus. Par exemple, un voyageur doit 1 000 $ si son vol a neuf heures de retard ou plus pour une raison indépendante de la volonté de la compagnie aérienne.

Les critiques de la réglementation actuelle affirment qu’elle penche en faveur des compagnies aériennes, qui sont autorisées à esquiver les remboursements en prétendant que les perturbations sont liées à la sécurité. Cela a donné lieu à un arriéré de plus de 50 000 plaintes de passagers l’automne dernier auprès de l’Office des transports du Canada, qui statue sur ces réclamations.

L’Association canadienne des automobilistes, qui exploite une agence de voyages, fait partie des groupes qui réclament des changements aux règles.

Ian Jack, porte-parole de la CAA, a déclaré que le groupe soutenait la clarification des règles et la possibilité pour les passagers de réclamer plus facilement ce qui leur est dû par les compagnies aériennes.

« Nous pensons qu’il est possible de le faire sans avoir de conséquences injustes sur les transporteurs », a déclaré M. Jack. « Nous avons dit dès le début que nous avions besoin d’une industrie aérienne compétitive et viable dans ce pays, car cela donne également aux consommateurs plus de choix à de meilleurs prix. Et nous pensons qu’il est tout à fait possible de faire les deux.

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