Les problèmes de la Polestar de Volvo signalent une « période de bouleversement » pour l’industrie des véhicules électriques

Le bouleversement dans l’industrie mondiale des véhicules électriques s’accélère.

La décision prise jeudi par le constructeur automobile chinois Geely de reprendre le financement du fabricant de véhicules électriques en difficulté Polestar auprès de Volvo Cars est la dernière consolidation parmi les marques de véhicules électriques depuis l’essor financier historique de Tesla Inc. au début des années 2020.

Tesla a profité de capitaux bon marché, de percées technologiques et de la personnalité démesurée d’Elon Musk pour atteindre une valorisation de 1 000 milliards de dollars – mais seulement après des années de dépenses importantes avant de réaliser des bénéfices. Aujourd’hui, les constructeurs automobiles traditionnels, les startups et les investisseurs qui parient plus de 1 200 milliards de dollars sur les véhicules électriques sont confrontés à des décisions de plus en plus difficiles pour réduire leurs pertes.

Geely détient une participation majoritaire dans Volvo, qui exploite Polestar en tant que marque dérivée de véhicules électriques de luxe au style similaire.

Les difficultés de Polestar et d’autres petits acteurs soulignent les dépenses énormes liées au développement des véhicules électriques, qui favorisent les entreprises aux poches profondes, désireuses et capables de résister à une hémorragie financière soutenue. Un ralentissement de la demande mondiale de véhicules électriques pourrait désormais éliminer les acteurs les plus faibles ou provoquer une vague de consolidation.

« C’est certainement l’heure du bouleversement », a déclaré Andy Leyland, co-fondateur du spécialiste de la chaîne d’approvisionnement SC Insights. « Les startups de véhicules électriques doivent commencer à montrer à la fois comment elles parviendront à devenir rentables et comment elles rivaliseront avec les grands acteurs et les Chinois. »

La décision de Volvo d’arrêter les investissements dans Polestar est intervenue après que la marque dérivée de véhicules électriques de luxe, déficitaire, ait manqué un objectif de livraison pour 2023 qui avait déjà été révisé à la baisse à plusieurs reprises.

Polestar a besoin d’un financement supplémentaire de 1,3 milliard de dollars avant d’atteindre le seuil de rentabilité en 2025. Son action a chuté de 87 % depuis ses débuts en juin 2022, limitant sa capacité à lever de nouveaux capitaux.

Geely, l’un des plus grands constructeurs automobiles chinois, a vendu près de 2,8 millions de véhicules en 2023, soit environ quatre fois le nombre de véhicules de Volvo.

Li Shufu, président de Geely, vise à développer les exportations en provenance de Chine et à réaliser des économies d’échelle sur des marques telles que les marques occidentales Volvo, Smart et Lotus. Avec le contrôle total de Polestar, Geely pourrait rationaliser ses investissements et son partage de technologies, selon les analystes.

Polestar a salué le soutien financier de Geely dans un communiqué publié mardi. Geely a déclaré jeudi qu’elle « continuerait à fournir un soutien opérationnel et financier complet » à Polestar à l’avenir. Cela ne nécessitera pas une réduction de la participation de Geely Holding dans Volvo Cars.

D’autres startups de véhicules électriques, notamment Rivian, Fisker, Arrival, Xpeng et Lucid, ont toutes eu du mal à gérer le coût de la mise à l’échelle. Fisker, par exemple, a renégocié le mois dernier les termes d’un accord de dette pour lui permettre d’embaucher un partenaire stratégique.

Tesla a également été aux prises avec ce que Musk a appelé « l’enfer de la production » – mais l’a fait en 2018, alors que l’argent était bon marché, que les investisseurs étaient plus patients et que la demande future de véhicules électriques semblait illimitée.

L’enthousiasme des marchés financiers pour les véhicules électriques s’est refroidi à mesure que la croissance des ventes de véhicules électriques ralentissait et que les pertes financières s’accumulaient. Cela a raccourci les pistes pour les startups perdantes et a poussé les constructeurs automobiles traditionnels à rechercher davantage de subventions publiques.

L’avertissement de Musk la semaine dernière selon lequel le rythme de croissance de Tesla ralentirait cette année a conduit les investisseurs à réduire de 80 milliards de dollars la valeur marchande de l’entreprise en une seule journée. Tesla a perdu plus de 40 % de sa valeur depuis qu’elle a atteint le cap des 1 000 milliards de dollars de capitalisation boursière en 2021.

La guerre des prix que Tesla et BYD, leader des ventes de véhicules électriques, ont intensifiée l’année dernière, a contraint les rivaux plus faibles de l’industrie des véhicules électriques à choisir entre des pertes plus importantes ou des volumes de ventes inférieurs.

L’été dernier, Ford a augmenté la production de son F-150 Lightning coupé Ford en prévision d’une forte demande, pour ensuite réduire de moitié ses prévisions de production pour 2024 en janvier.

En Europe, Stellantis a déclaré avoir besoin de davantage de subventions du gouvernement italien pour augmenter la production de véhicules électriques dans les usines Fiat. Un haut responsable italien a déclaré jeudi que le gouvernement envisagerait de prendre une participation dans Fiat pour soutenir davantage d’emplois.

À mesure que l’industrie des véhicules électriques devient plus darwinienne, les investisseurs récompensent les entreprises qui réduisent leurs dépenses.

Les actions de Volvo ont grimpé de plus de 30 pour cent jeudi après que la société a annoncé qu’elle ne financerait plus Polestar. Les investisseurs ont applaudi lorsque Renault a annoncé qu’il ne procéderait pas à une offre d’actions prévue pour son unité Ampere EV.

Les actions de General Motors ont augmenté de près de 50 pour cent depuis novembre alors que la PDG Mary Barra a ralenti ses dépenses en véhicules électriques et autonomes et a lancé un rachat d’actions de 10 milliards de dollars.

GM a réalisé que « dépenser 36 millions de dollars par jour pour essayer d’être la « prochaine Tesla » ne fonctionne pas », a déclaré jeudi l’analyste de Morgan Stanley, Adam Jonas, dans une note.

Les vagues de consolidation ne sont pas nouvelles pour l’industrie automobile à forte intensité de capital.

Au début du XXe siècle, de nombreux entrepreneurs américains et européens ont tenté de tirer profit des promesses de la nouvelle technologie des moteurs à combustion. Pour chaque Henry Ford, des dizaines d’autres fondateurs d’entreprises automobiles ont échoué ou ont été avalés par des rivaux plus grands et mieux financés. General Motors, Stellantis et Volkswagen sont construits sur les squelettes de constructeurs automobiles autrefois indépendants.

La décision de Geely de consolider Polestar représente une voie pour les startups de véhicules électriques en difficulté.

« Placer Polestar sur l’orbite directe de Geely pourrait aider à répartir le poids sur le bilan d’un groupe plus important, en leur donnant plus de temps pour se développer », a déclaré Bill Russo, PDG de la société de conseil Automobility basée à Shanghai.

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