Les revenus et l’efficacité du CN diminuent, mais le PDG prévoit une croissance

La Compagnie des chemins de fer nationaux du Canada, CNR-T, se prépare aux répercussions du conflit en mer Rouge, où les attaques contre des cargos ont provoqué un changement radical dans le transport maritime mondial.

Les frappes de missiles en cours au Yémen par des militants Houthis soutenus par l’Iran ont poussé les principaux porte-conteneurs à éviter la zone. Depuis la mi-décembre, des centaines de navires ont contourné le cap africain de Bonne-Espérance au lieu de passer par le canal de Suez, ce qui a entraîné d’importantes dépenses en carburant et en équipage et a déclenché une hausse des taux de fret.

Les temps de trajet plus longs et les horaires brouillés ont entraîné des retards allant jusqu’à trois semaines sur la majorité des porte-conteneurs qui devraient arriver au port d’Halifax – une plaque tournante clé du CN – au cours du prochain mois.

La crise a également poussé de nombreux chargeurs qui s’étaient récemment tournés vers le canal de Suez à revenir sur les routes transpacifiques entre l’Asie et l’Amérique du Nord, après les avoir abandonnées en partie en raison des goulets d’étranglement au canal de Panama. Une sécheresse en Amérique centrale a provoqué des refoulements au passage, qui a besoin de grandes quantités d’eau pour monter et descendre les navires à une douzaine d’écluses.

Doug MacDonald, chef du marketing du CN, a déclaré que même si les expéditions vers la côte Est en provenance d’Asie pourraient être perturbées, la société s’attend à une intensification des opérations dans les ports de la côte Ouest de Vancouver et de Prince Rupert.

« Nous commençons à entendre, avec les différents problèmes liés au canal de Panama et au canal de Suez, que la côte Ouest semble être une option plus viable pour l’avenir. Nous n’avons pas encore vu ces volumes arriver, mais nous nous attendons à ce qu’ils augmentent progressivement », a-t-il déclaré aux analystes lors d’une conférence téléphonique.

Plus tôt ce mois-ci, une vague de froid extrême dans les Prairies a nui aux opérations du CN. Le froid extrême réduit la longueur des trains – les trains transportant des wagons porte-conteneurs ne peuvent pas dépasser 4 500 pieds à des températures inférieures à -35 °C, contre une limite de 8 000 pieds à -25 °C – et donc les volumes de fret et l’efficacité.

Ce début d’année glacial fait suite à un quatrième trimestre au cours duquel les revenus ont légèrement reculé en raison de la baisse des expéditions de céréales et de conteneurs, alors même que l’entreprise a renforcé certaines parties de ses opérations.

L’opérateur ferroviaire a déclaré des revenus de 4,47 milliards de dollars pour le trimestre clos le 31 décembre, soit une baisse de 2 pour cent par rapport aux 4,54 milliards de dollars de la même période un an plus tôt.

Cette baisse marque néanmoins une amélioration par rapport à un troisième trimestre difficile, marqué par une chute des bénéfices en raison de la baisse de la demande des consommateurs, des retombées de la grève des travailleurs des ports de Colombie-Britannique et d’une série d’incendies de forêt et d’inondations.

« Nous sommes entrés dans le quatrième trimestre un peu aguerris après quelques trimestres difficiles l’année dernière, au cours desquels nous avons surmonté une récession du fret et un certain nombre de chocs externes », a déclaré la directrice générale Tracy Robinson.

Au quatrième trimestre, le bénéfice net a augmenté de 50 pour cent à 2,13 milliards de dollars, contre 1,42 milliard de dollars l’année précédente, grâce à l’amélioration de la vitesse des trains et des temps d’arrêt qui ont ajouté aux gains.

Sur une base ajustée, le bénéfice dilué a chuté de 4% à 2,02 dollars par action contre 2,10 dollars par action, et a légèrement dépassé les attentes des analystes de 1,99 dollars par action, selon la société de données sur les marchés financiers Refinitiv.

La baisse des frais de stockage des conteneurs et les revenus du supplément carburant ont été en partie compensés par la hausse des tarifs de fret et l’augmentation des expéditions de potasse, de liquides de gaz naturel et de produits pétroliers raffinés, a indiqué le CN.

Le conseil d’administration du CN a approuvé une augmentation de 7 pour cent de son dividende en espèces trimestriel de 2024, à compter du premier trimestre de 2024.

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