L’inflation est presque revenue à 2 %. Alors pourquoi la Réserve fédérale américaine n’est-elle pas prête à réduire ses taux ?

Des commerçants de Wall Street aux concessionnaires automobiles en passant par les acheteurs de maisons, les Américains attendent avec impatience que la Réserve fédérale commence à réduire les taux d’intérêt et à alléger le lourd fardeau des emprunteurs.

On s’attend généralement à ce que la Fed le fasse cette année – probablement à plusieurs reprises. L’inflation, telle que mesurée par son indicateur préféré, a augmenté au second semestre 2023 à un taux annuel d’environ 2% – le niveau cible de la Fed. Pourtant, cette semaine, plusieurs responsables de banques centrales ont souligné qu’ils n’étaient pas encore prêts à appuyer sur la gâchette.

Pourquoi, alors que l’inflation est presque maîtrisée et que les taux d’intérêt sont à leur plus haut niveau depuis 22 ans, le moment n’est-il pas venu de réduire les taux d’intérêt ?

La plupart des décideurs de la Fed se sont déclarés optimistes quant au fait que même si l’économie et le marché du travail continuent de croître, les pressions inflationnistes continueront de se calmer. Mais ils préviennent également que l’économie semble si forte qu’il existe un risque réel de réaccélération de la hausse des prix.

Plusieurs responsables ont déclaré qu’ils souhaitaient disposer de plus de temps pour voir si l’inflation continue de diminuer. En attendant, notent-ils, l’économie est suffisamment solide pour pouvoir prospérer sans aucune baisse de taux.

« Ils vont être glacials et prendre leur temps », a déclaré Steven Blitz, économiste en chef américain chez GlobalData TS Lombard. « Ils sont prêts à dire : « Nous ne savons pas, mais nous pouvons nous permettre d’attendre, alors nous allons attendre ». « 

La robustesse de l’économie a également soulevé des questions sur l’efficacité des 11 hausses de taux de la Fed. Si des taux d’emprunt beaucoup plus élevés freinent à peine l’économie, certains responsables pourraient conclure que les taux élevés devraient rester en place plus longtemps ou que très peu de baisses de taux seront nécessaires.

En attendant, la résilience continue de l’économie leur donne le luxe d’adopter une approche prudente. Le mois dernier, par exemple, les employeurs américains ont procédé à une vague d’embauches pour début 2024, créant 353 000 emplois en janvier. Et le taux de chômage est resté à 3,7 pour cent, juste au-dessus du plus bas niveau depuis un demi-siècle.

« Je ne pense pas qu’il y ait un sentiment d’urgence ici », a déclaré mardi aux journalistes Loretta Mester, présidente de la Banque fédérale de réserve de Cleveland. Mester fait partie des 12 responsables de la Fed qui voteront sur la politique des taux d’intérêt cette année. « Je pense que plus tard cette année, si les choses évoluent comme prévu, nous pourrons commencer à baisser les taux. »

Pourtant, leur prudence comporte des risques. À l’heure actuelle, l’économie semble sur la bonne voie pour un « atterrissage en douceur », dans lequel l’inflation serait vaincue sans provoquer de récession ni de chômage élevé. Mais plus les taux d’emprunt restent élevés, plus le risque que de nombreuses entreprises et consommateurs cessent d’emprunter et de dépenser, affaiblissant l’économie et potentiellement la plongeant dans une récession, est grand.

Des taux élevés pourraient également aggraver les difficultés des banques qui sont aux prises avec des prêts immobiliers commerciaux douteux, qui seraient plus difficiles à refinancer à des taux plus élevés.

Le coût élevé de l’emprunt est devenu un casse-tête pour le concessionnaire Chrysler-Jeep de David Kelleher, situé juste à l’extérieur de Philadelphie. Il y a à peine deux ans et demi, se souvient Kelleher, ses clients pouvaient obtenir un prêt automobile inférieur à 3 pour cent. Aujourd’hui, ils ont de la chance d’obtenir 5,5 pour cent.

Les clients qui avaient des paiements mensuels de location de voiture de 399 $ il y a trois ans constatent qu’avec les prix des véhicules beaucoup plus élevés aujourd’hui et les taux d’intérêt en hausse, leurs paiements mensuels sur une nouvelle voiture seraient plus proches de 650 $. La tendance pousse nombre de ses clients vers des voitures d’occasion moins chères – voire sans achat du tout.

« Nous avons besoin que le gouvernement s’attaque aux taux d’intérêt… et comprenne qu’il a atteint son objectif de réduire l’inflation », a déclaré Kelleher. « Si les taux d’intérêt peuvent baisser, je pense que nous allons commencer à vendre davantage de voitures. »

Kelleher devrait réaliser son souhait d’ici mai ou juin, lorsque la plupart des économistes s’attendent à ce que la Fed commence à réduire son taux directeur, qui se situe désormais à environ 5,4 pour cent. En décembre, tous les 19 décideurs politiques participant aux discussions politiques de la Fed, sauf deux, ont déclaré qu’ils s’attendaient à ce que la banque centrale réduise ses taux cette année. (Douze de ces 19 votent chaque année sur la politique tarifaire.)

Pourtant, la croissance économique, selon certaines mesures, s’est accélérée depuis lors. Au cours des trois derniers mois de l’année dernière, l’économie a connu une croissance annuelle étonnamment forte de 3,3 pour cent. Des enquêtes auprès des fabricants et des prestataires de services, tels que les détaillants, les banques et les expéditeurs, ont également révélé que l’activité s’était redressée le mois dernier.

Collectivement, les derniers rapports suggèrent que l’économie ne se dirige peut-être pas vers un atterrissage en douceur, mais plutôt vers ce que certains économistes appellent un « pas d’atterrissage ». Ils entendent par là un scénario dans lequel l’économie resterait robuste et l’inflation une menace permanente, potentiellement bloquée au-dessus de l’objectif de la Fed. Dans ce scénario, la Fed se sentirait obligée de maintenir ses taux à des niveaux élevés pendant une période prolongée.

Powell a déclaré la semaine dernière que même si la Fed souhaite voir une « forte croissance » continue, une économie forte menace de faire grimper l’inflation.

« Je pense qu’il y a un risque… que l’inflation s’accélère », a déclaré Powell. « Je pense que le plus grand risque est qu’il se stabilise à un niveau nettement supérieur à 2 pour cent. … C’est pourquoi nous gardons nos options ouvertes ici et pourquoi nous ne nous précipitons pas.»

D’autres responsables ont insisté cette semaine sur le fait que la Fed tente d’équilibrer le risque d’une baisse des taux trop tôt – ce qui pourrait entraîner une réaccélération de l’inflation – et le risque de maintenir des taux trop élevés pendant trop longtemps, ce qui pourrait déclencher une récession.

« À un moment donné, le ralentissement continu de l’inflation et des marchés du travail pourrait justifier une réduction des taux », a déclaré mercredi Andrea Kugler, gouverneure de la Fed récemment nommée, dans son premier discours public. « D’un autre côté, si les progrès en matière de désinflation s’arrêtent, il pourrait être approprié de maintenir plus longtemps la fourchette cible à son niveau actuel. »

Certains analystes ont souligné des signes indiquant que l’économie devient plus productive ou plus efficace, ce qui lui permet de croître plus rapidement sans nécessairement augmenter l’inflation. Pourtant, les données sur la productivité sont notoirement difficiles à mesurer, et toute amélioration significative ne se manifesterait pas nécessairement avant des années.

Pourtant, « peut-être que l’économie pourra accepter des taux d’intérêt plus élevés que ce que nous pensions en 2019 avant la pandémie », a déclaré Eric Swanson, économiste à l’Université de Californie à Irvine.

Si tel est le cas, cela pourrait non seulement retarder les baisses de taux de la Fed, mais aussi les réduire. Les responsables de la Fed continuent d’affirmer qu’ils envisagent de réduire les taux à trois reprises cette année, soit moins que les cinq ou six que prévoient certains analystes de marché.

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