L’Ontario autorise OPG à commencer la remise à neuf des réacteurs de la centrale nucléaire de Pickering

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Les travailleurs retournent à la centrale après une conférence de presse à la centrale nucléaire de Pickering, en Ontario, le 30 janvier.Frank Gunn/La Presse Canadienne

Le gouvernement de l’Ontario a autorisé Ontario Power Generation à commencer la remise à neuf des réacteurs de la plus ancienne centrale nucléaire du Canada, située à Pickering.

Le ministre de l’Énergie, Todd Smith, a accordé à OPG un budget initial de 2 milliards de dollars pour commencer à commander des composants à long délai de livraison et commencer les travaux d’ingénierie et de conception du projet, qui devrait aboutir à la remise en service de quatre réacteurs d’ici le milieu des années 2030. Il a déclaré que les premiers travaux doivent être terminés avant qu’une estimation des coûts puisse être rendue publique.

« Il serait irresponsable à ce stade de donner un chiffre », a déclaré M. Smith aux journalistes présents mardi dans l’établissement. «Nous constatons maintenant une augmentation de la demande d’électricité en Ontario pour la première fois en 18 ans, ce qui nous oblige à développer ce secteur.»

La remise à neuf consiste à remplacer les principaux composants du réacteur et autres équipements de l’installation, dans le but de prolonger sa durée de vie de 30 ans. Cette révision ne concernera que les quatre réacteurs Pickering « B » entrés en service au milieu des années 1980. Les deux réacteurs les plus anciens de Pickering « A » encore en service doivent fermer définitivement cette année et deux autres ont été arrêtés il y a plusieurs décennies.

La capacité de Pickering-B est supérieure à 2 000 mégawatts. Dans son évaluation des alternatives proposées au gouvernement, l’Independent Electricity System Operator, qui exploite le réseau électrique de l’Ontario, a envisagé la construction de nouveaux réacteurs nucléaires, ainsi que la construction de parcs éoliens combinés à un stockage par batteries.

La SIERE a conclu que l’Ontario devrait construire jusqu’à 18 000 MW de capacité éolienne – plus de trois fois la quantité actuellement installée dans la province – pour remplacer la production de Pickering-B.

« Ce qu’ils ont découvert, c’est que c’était de loin le plus logique », a déclaré M. Smith à propos de la rénovation.

La SIERE a déclaré avoir choisi cette combinaison d’énergie éolienne et de stockage en fonction du faible « facteur de capacité » des éoliennes, c’est-à-dire la quantité d’électricité qu’une installation est censée produire compte tenu de facteurs tels que les conditions météorologiques et le niveau d’entretien requis. (Un réacteur génère généralement de l’électricité de manière beaucoup plus cohérente et prévisible qu’une éolienne.)

« Il s’agissait de la combinaison la plus rentable d’énergie éolienne et de stockage, car pour construire moins d’énergie éolienne, il faudrait plus de stockage, à un coût net plus élevé », a écrit le porte-parole Andrew Dow dans un e-mail.

Mais Mark Winfield, professeur à l’Université York spécialisé en politique énergétique, a déclaré que l’estimation de la SIERE de 18 000 MW d’énergie éolienne pour remplacer Pickering B semblait trop élevée.

« La réponse courte serait non – ce n’est pas une comparaison valable », a-t-il écrit.

Clean Energy Canada, un groupe de réflexion sur le climat et l’énergie, a félicité le gouvernement pour avoir favorisé l’énergie nucléaire par rapport à l’énergie « polluante » au gaz naturel. (La SIERE a acheté des centrales au gaz naturel dans le cadre de récents achats.)

«Le nouveau gaz naturel serait un dernier recours», a déclaré Rachel Doran, vice-présidente des politiques et de la stratégie. « Et de nombreux commentateurs, y compris la Régie de l’énergie du Canada et l’Agence internationale de l’énergie, voient le rôle du nucléaire dans un mix énergétique net zéro à long terme.

« Mais le nucléaire n’est qu’un seul outil dans la boîte à outils, et nous avons constaté à l’échelle mondiale que les énergies renouvelables et le stockage sont sur le point de jouer un rôle croissant. »

Chris Keefer, président du groupe de défense Canadiens pour l’énergie nucléaire, a commencé à faire pression en faveur de la remise à neuf il y a quatre ans, alors que cette possibilité était à peine discutée. Il a déclaré que l’influence croissante des syndicats auprès du gouvernement provincial, le besoin croissant d’électricité de l’Ontario et le succès d’OPG lors de la rénovation continue de sa centrale de Darlington à Clarington, en Ontario, ont tous contribué à la décision du gouvernement de prolonger la durée de vie de la centrale.

« Malgré la pandémie de COVID et les problèmes de chaîne d’approvisionnement, ils ont livré la dernière unité à Darlington six mois avant la date prévue », a déclaré M. Keefer. « C’est du jamais vu dans aucun mégaprojet. »

Le projet nécessitera l’approbation de la Commission canadienne de sûreté nucléaire. Ken Hartwick, président-directeur général d’OPG, s’est dit convaincu que son entreprise l’obtiendrait. Il a souligné que l’industrie nucléaire de l’Ontario a acquis une expérience considérable grâce à la remise à neuf de Darlington et de la centrale Bruce à huit réacteurs à Tiverton.

« Au cours des dix dernières années, nous avons beaucoup appris sur ce qu’il faut faire pour remettre à neuf une centrale nucléaire de la bonne manière », a-t-il déclaré. « Nous disposons d’une chaîne d’approvisionnement nucléaire solide, déjà équipée et opérationnelle. »

Le NPD a déclaré qu’il souhaitait obtenir la publication de l’étude de faisabilité d’OPG pour le projet, que le gouvernement a refusé de divulguer au Globe and Mail en vertu de la loi provinciale sur l’accès à l’information.

« Les conservateurs doivent être totalement transparents et publier l’étude de faisabilité et les données financières de ce projet », a déclaré Peter Tabuns, porte-parole du parti en matière d’énergie, dans une déclaration écrite. « Nous ne pouvons pas évaluer ce projet sans ces détails. »

L’Ontario a envisagé pour la dernière fois de remettre à neuf Pickering B il y a environ 15 ans, mais a décidé de ne pas le faire. Un briefing d’OPG de 2010, obtenu par l’organisation antinucléaire Greenpeace Canada grâce à la législation provinciale sur la liberté d’information et fourni au Globe, estimait le coût de la remise à neuf à l’époque à « environ 10,7 milliards de dollars, ou 2 milliards de dollars par unité plus une éventualité ». »

Le coût de l’électricité produite par l’unité rénovée aurait été de 9,6 cents par kilowattheure, contre huit cents par kilowattheure pour les réacteurs de Darlington rénovés.

« Il existe un fort potentiel de découverte de défauts qui pourraient rendre la rénovation irréalisable », ajoute le document.

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