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La vice-première ministre et ministre des Finances, Chrystia Freeland, tient une conférence de presse à Ottawa, le mardi 31 octobre 2023. LA PRESSE CANADIENNE/Sean KilpatrickSean Kilpatrick/La Presse Canadienne

En préparant le mini-budget de mi-année de mardi, le gouvernement libéral de Justin Trudeau ressent sûrement un fort désir – comme il le fait habituellement – ​​d’actionner certains leviers fiscaux afin de faire, eh bien, plus.

Plus pour éviter une récession.

Plus pour faire face à la crise du logement.

Plus pour réveiller une productivité endormie.

Plus pour faire face à la hausse du coût de la vie.

Mais pour le moment, la meilleure chose que ce gouvernement puisse faire est peut-être moins.

Ce dont les Canadiens ont besoin dans l’Énoncé économique de l’automne (comme on l’appelle officiellement), plus que dans toute autre priorité économique, c’est que le gouvernement lève le pied sur l’accélérateur de l’inflation.

Comme l’a souligné la Banque du Canada dans son récent Rapport trimestriel sur la politique monétaire, les dépenses publiques au Canada sont en passe de croître d’environ 2,5 pour cent par an au cours de cette année et de l’année prochaine. Cela dépasse le rythme de croissance de la production potentielle (la capacité de l’économie à fournir des biens et des services), que la banque centrale estime à environ 2 pour cent par an.

Cela signifie que la contribution du gouvernement à la demande globale de l’économie – par le biais des dépenses – augmente plus rapidement que l’économie ne peut la fournir. Cela fait des dépenses publiques un contributeur net à l’inflation.

Ottawa continue d’ajouter à cette pile de dépenses inflationnistes. Sur la base du budget du printemps dernier, les dépenses de programmes fédérales devraient augmenter de 2,5 pour cent au cours de l’exercice budgétaire 2023-2024 et de 3,7 pour cent en 2024-2025.

Ce n’est guère extravagant par rapport aux normes historiques ; en fait, il s’agirait des deux années de croissance des dépenses les plus lentes en une décennie, à l’exclusion des années au cours desquelles les programmes de lutte contre la pandémie ont pris fin. Néanmoins, cela suffit à ajouter à une empreinte budgétaire croissante qui contribue au problème persistant de l’inflation – ne rendant aucun service à la Banque du Canada alors qu’elle lutte contre ce problème avec les taux d’intérêt les plus élevés depuis plus de deux décennies.

La Banque de Nouvelle-Écosse a publié vendredi un rapport estimant que la croissance des dépenses à tous les niveaux de gouvernement depuis 2019 a obligé la Banque du Canada à augmenter ses taux d’environ deux points de pourcentage de plus qu’elle ne l’aurait fait autrement, pour calmer une économie en surchauffe et freiner l’inflation. . Il estime que l’augmentation des dépenses au niveau fédéral à elle seule est responsable d’un peu plus de la moitié de ce montant.

« La part des dépenses publiques par rapport à la production économique a considérablement augmenté », indique le rapport. « L’économie n’aurait pas été en demande excédentaire, sans cette augmentation des dépenses publiques. »

« Nos résultats suggèrent que la politique budgétaire a été mal calibrée depuis la pandémie, du point de vue de la gestion de l’inflation », conclut le rapport.

Inverser cette tendance devrait être la priorité numéro un du gouvernement. Son objectif premier devrait être de faire de la politique budgétaire une partie de la solution à l’inflation plutôt qu’une partie du problème.

Certes, le resserrement de la ceinture budgétaire n’est pas une procédure opérationnelle standard en période de récession ou de quasi-récession – c’est là que se trouve l’économie canadienne. Nous attendons généralement que le gouvernement fasse preuve d’un peu de générosité budgétaire en période de récession, pour aider à stimuler l’économie pour sortir de son marasme. Franchement, ce gouvernement libéral n’a jamais eu besoin de beaucoup d’excuses pour justifier de telles tendances fiscales, quelles que soient les conditions économiques. Avant la pandémie de COVID-19, les libéraux de Justin Trudeau avaient augmenté les dépenses de programmes de 6,5 pour cent en moyenne par an.

Comme d’habitude, les questions sur lesquelles le gouvernement pourrait diriger son budget budgétaire ne manquent pas. L’offre de logements est au premier plan. Les appels à l’aide face à la hausse des coûts des produits de première nécessité – nourriture et loyer – se sont multipliés. Les petites entreprises souhaitent davantage d’allègement face à l’échéance imminente du remboursement des prêts d’urgence accordés par le gouvernement pendant la pandémie.

«La tentation va être d’en faire plus», a déclaré Jean-François Perrault, économiste en chef à la Banque de Nouvelle-Écosse, en entrevue. « Ce faisant, cela contrecarrerait les efforts de la Banque du Canada visant à ralentir encore davantage l’économie. Pour moi, c’est le gros risque.

Mais s’il y a bien un moment pour les libéraux de résister à cette tentation, c’est bien celui-ci. La lutte contre l’inflation permettra à la Banque du Canada d’abaisser ses taux d’intérêt étouffants – réduisant ainsi la pression majeure qui est commune, voire centrale, à toutes les questions ci-dessus.

Ne pas dépenser ne signifie pas nécessairement ne rien faire. Matthew Holmes, vice-président principal des politiques et des relations gouvernementales à la Chambre de commerce du Canada, aimerait voir Ottawa tourner son attention politique vers le déblocage des investissements des entreprises – pour faire fructifier l’argent du secteur privé, plutôt que de compter sur les fonds publics.

Pour commencer, dit-il, le gouvernement pourrait préciser les détails attendus depuis longtemps des crédits d’impôt à l’investissement pour les technologies vertes qu’il a promis dans le budget du printemps dernier, et qui sont toujours en cours d’élaboration huit mois après avoir été annoncés. Elle pourrait viser un enchevêtrement de formalités administratives réglementaires, qui, selon le monde des affaires, augmente les coûts des entreprises et entrave les investissements. Il pourrait s’agir sérieusement de réduire les barrières commerciales interprovinciales.

Et soyons réalistes : les libéraux ont passé huit ans au pouvoir à accroître les dépenses du gouvernement, et l’économie n’a pas vraiment prospéré en conséquence. Les dépenses de programmes fédérales en pourcentage du PIB représentent aujourd’hui environ 16 pour cent, contre environ 13 pour cent lorsque les libéraux ont pris le pouvoir en 2015. Bon nombre des principaux défis économiques que les libéraux ont promis de relever – productivité, innovation, compétitivité – pourraient être dans une situation pire qu’à l’arrivée des libéraux. Peut-être qu’un gouvernement plus important n’est pas la solution.

« En ce qui concerne les dépenses, je demanderais au gouvernement fédéral : est-ce que ça marche ? » dit M. Holmes. « À ce stade, dans quelle mesure ont-ils l’impression que cela fonctionne ? »

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