Opinion : J’ai démarré une entreprise, j’ai tout fait correctement et j’ai toujours échoué

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Vitrine fermée le 3 mars 2021.Fred Lum/le Globe and Mail

Rob Csernyik est boursier Michener-Deacon 2022 et chroniqueur collaborateur pour le Globe and Mail.

Mes premières semaines de possession d’une boutique ont été financièrement décevantes, mais j’avais de grands espoirs que le Boxing Day changerait ma fortune. J’étais habitué à ce que les clients se précipitent aux portes de Pier 1 Imports, où j’avais travaillé auparavant, pour acheter des articles ménagers à prix réduits avec abandon. Maintenant que je suis propriétaire d’un magasin de décoration intérieure – Habitat à Cornwall, en Ontario. – le profit serait pour moi. J’espère que j’en aurai assez pour corriger le cap.

Au lieu de cela, le 26 décembre 2013 a été un jour gris et enneigé lorsque les acheteurs qui ont pris la peine de braver le froid se sont dirigés vers les chaînes de magasins situées à la périphérie de la ville ou vers le centre commercial en ruine en bas de la rue. J’ai passé la journée presque seul dans mon magasin, à me demander si je savais vraiment dans quoi je m’étais embarqué. Je ne suis pas devenu entrepreneur par fantaisie. J’avais prévu cela pendant cinq ans. Cela impliquait de travailler pour plusieurs détaillants afin d’acquérir de l’expérience, de créer un plan d’affaires et des prévisions de ventes (tous deux jugés suffisamment réalistes pour garantir un financement) et de dresser un inventaire approfondi de mon appétit pour le travail acharné et le risque. Pourtant, cocher ces cases n’était pas suffisant pour me préparer.

Les promoteurs de l’entrepreneuriat présentent le fait de se lancer en affaires comme « le grand égalisateur » – un cheminement de carrière dans lequel toute personne ayant suffisamment de courage et de volonté de réussir peut s’épanouir. Certes, cela faisait partie de son attrait pour moi. Je pourrais renoncer à un travail traditionnel de 9h à 17h et tracer ma propre voie aux côtés d’entreprises familiales partageant les mêmes idées et décousues. C’est à cela que m’ont préparé les articles et podcasts que j’ai consultés en ligne et les études de cas lues à l’université.

Ce qui manque dans l’équation, ce sont des discussions réalistes sur l’argent et les privilèges et sur la façon dont ceux-ci conduisent certains entrepreneurs à vivre des expériences extrêmement uniques, même s’ils suivent des chemins similaires.

Alors que j’essayais d’améliorer ma fortune, j’ai rencontré mes pairs propriétaires de magasins et j’ai adopté différentes approches pour générer des revenus. Le mien, grâce à un loyer mensuel, des remboursements de prêt et des frais de démarrage au-dessus de mon budget, était dans un état d’urgence accrue. Mon refrain constant était une phrase d’une chanson de Coolio : « Si tu ne travailles pas, alors tu ne manges pas ». Mes homologues ont adopté une attitude plus détendue. Lorsque j’ai essayé de rassembler les troupes pour ouvrir le dimanche après-midi lorsque nos clients cibles n’étaient pas au travail, un éminent propriétaire de magasin a rapidement fait éclater ma bulle de pensée. Ils ont dit qu’ouvrir pour 300 $ de ventes n’en valait pas la peine. Bien qu’ils aient compris ce chiffre de plein fouet, quatre dimanches à ce rythme généreraient mon loyer mensuel pour Habitat. Cette personne avait le luxe de posséder entièrement son emplacement, il était donc facile de prendre cet après-midi de congé.

Pourquoi l’entrepreneuriat au Canada est devenu si difficile

Une autre fois, j’ai entendu des clients déçus dire qu’une nouvelle entreprise avait fermé ses portes plus tôt un samedi ensoleillé. J’ai appris plus tard du propriétaire qu’il n’était pas disposé à sacrifier le climat agréable pour le travail, que ce soit en fonction des horaires affichés ou non. Autrefois, je croyais que l’état d’esprit de croissance entrepreneuriale – cette soif de maximiser les revenus – faisait non seulement partie de l’ADN d’un propriétaire d’entreprise, mais aussi une force motrice derrière sa vocation. Réaliser que ce n’était pas le cas, c’était se détacher. Alors que j’avais autrefois imaginé avoir des alliés avec qui m’aider à développer des affaires, partager les coûts et les efforts de marketing, j’ai rapidement compris que beaucoup ne pensaient pas que cela en valait la peine.

Un dirigeant local a un jour décrit ce dont j’étais témoin comme la différence entre les gens qui créent des entreprises et ceux qui les dirigent comme passe-temps. Cette distinction n’avait pas été évoquée auparavant et mettait en lumière une vérité qui dérange. Le profit à lui seul ne suffit pas à maintenir certaines entreprises à flot. Cela n’est vrai que si vous pensez que tout le monde a la même chance de devenir entrepreneur. La plupart des gens peuvent développer des aptitudes au fil du temps ou certains ensembles de compétences pour les préparer au succès, mais en fin de compte, ce ne sont pas les facteurs les plus importants pour rester une entreprise en activité.

Il existe une variété de privilèges qui ne sont pas apparents à première vue, mais qui conduisent certains entrepreneurs au succès que ceux qui ont moins de richesse, de relations ou d’expériences différentes ne peuvent pas reproduire. Pour certains, il s’agit des avantages découlant du fait d’être des entreprises historiques : une réputation démesurée, une clientèle profondément enracinée et des conditions de crédit à long terme avec les fournisseurs. Certains peuvent bénéficier de prêts étudiants, d’hypothèques et de véhicules remboursés. D’autres bénéficient de plans de sauvetage familiaux ou de partenaires aux revenus élevés qui peuvent maintenir le niveau de vie du ménage à flot même si l’entreprise souffre. Pour d’autres encore, il est possible de puiser dans la valeur nette de leur propriété, dans des placements ou dans l’épargne-retraite en cas d’urgence, au lieu d’envisager de se retirer. Rien dans tout cela n’est égal, mais je n’avais jamais réfléchi à la manière dont cela pourrait affecter mon destin.

Un article universitaire bien connu, dont j’ai eu connaissance seulement après avoir ouvert mon entreprise, suggérait qu’un tel privilège conduisait en premier lieu les gens à l’entrepreneuriat. « La probabilité de travailler à son compte dépend positivement du fait que l’individu ait déjà reçu un héritage ou un don », écrivent David G. Blanchflower et Andrew J. Oswald dans What Makes an Entrepreneur ? Je n’avais ni l’un ni l’autre, mais cette connaissance m’a fait regarder mes pairs différemment et a atténué le choc de ce qui allait arriver.

L’habitat a duré à peine jusqu’à l’été. Les ventes étaient trop inférieures à mes projections les plus conservatrices pour continuer comme je le faisais. J’ai essayé de sauver mon rêve. J’ai déménagé plus à l’ouest, à Brockville, j’ai réduit mes effectifs et j’ai changé de nom. Même avec le bootstrapping – en pensant de manière créative et en transformant des pièces de dix sous en dollars – ma fortune ne s’est pas améliorée.

Certaines personnes soupçonnent que je n’ai pas consacré suffisamment de temps à mon entreprise, mais sans suffisamment de revenus, il n’y a pas assez de chemin à parcourir. En repensant à mes 15 mois de propriété de magasin, si j’avais eu les moyens d’investir 50 000 $ supplémentaires, j’aurais pu rester à flot personnellement et professionnellement, mais cet argent aurait été un coût irrécupérable et je n’y avais pas accès. Certains propriétaires d’entreprise le font. Ils puisent dans leur épargne, empruntent ou liquident suffisamment d’actifs pour y parvenir. Je ne leur en veux pas, mais je suis offusqué du fait que cette question n’est pas discutée aussi ouvertement qu’elle devrait l’être.

L’une des conséquences que j’ai endurées a été de me reprocher de ne pas avoir autant de succès que mes pairs, à un degré improductif et, franchement, méchant. J’avais bu suffisamment de Kool-Aid entrepreneurial pour croire que nous étions tous dans le même bateau, donc mes échecs signifiaient que j’avais fait des erreurs comme les autres. Au fil du temps, j’ai trouvé cela trop dur et ignorant que certains entrepreneurs profitent discrètement d’autres facteurs.

Des entrepreneurs privilégiés m’en ont fait part lors de conversations, souvent sans se soucier du fossé qui nous sépare. Ils me suggéreraient d’améliorer ma fortune en essayant une attitude plus positive ou en visualisant un avenir meilleur. D’autres suggestions consistaient notamment à demander davantage de facilités de crédit et, une fois, à me demander si j’avais un oncle riche que je pourrais contacter.

Quand j’essayais de relever des défis, ce n’était pas mieux. Ceux qui se situent au bas de l’échelle de l’entrepreneuriat, comme moi, étaient plus ouverts à eux, mais mes pairs relativement bien nantis ne voulaient pas s’engager dans ces conversations. Ne pas donner de conseils, ni même reconnaître l’existence de défis. Ce n’est guère plus qu’une illusion, et tout le monde ne peut pas se permettre de se faire des illusions. Au lieu de cela, j’ai dû gérer moi-même la crise en temps réel.

Si j’avais mieux compris les inégalités en entrepreneuriat, j’aurais été mieux préparé aux défis auxquels je suis confronté, et moins anxieux et moins coincé dans ma tête. Aujourd’hui, dix ans plus tard, je ne pense pas que nous soyons beaucoup plus avancés dans le débat sur ces réalités. L’accent est trop mis sur le développement d’un état d’esprit entrepreneurial plutôt que sur les défis et les inégalités qui peuvent façonner l’expérience des propriétaires d’entreprise et affecter leur réussite.

En fin de compte, ce jour, il y a dix ans, où je m’inquiétais pour l’avenir de mon entreprise n’était pas inutile. En mars 2015, je me reconstruisais une nouvelle vie, mon entreprise fermait, les clés de la devanture rendues, les composants vendus pièce par pièce. Parler plus ouvertement du fait que l’entrepreneuriat n’est pas un terrain de jeu totalement égal mais plutôt un terrain dans lequel certains privilèges font la différence entre une entreprise prospère ou un échec comme la mienne devrait être un enjeu de table.

Les défis ne dissuadent pas les entrepreneurs de franchir le pas une fois qu’ils ont pris leur décision. J’ai joué des scénarios dans ma tête pendant 10 ans pour réaliser que rien ne m’aurait empêché de prendre ma photo. C’est pourquoi être plus ouvert sur les inégalités présentes dans le soi-disant grand égaliseur ne fera pas beaucoup de mal. Au lieu de cela, si je les avais mieux compris dès le départ, j’aurais pris mes échecs moins personnellement, au lieu de croire que tout le monde partait de la même ligne de départ et que j’étais simplement anormal ou malchanceux.

Je pense que ce sera difficile à vendre. Non pas que le sujet ne soit pas valable, mais parce que certaines personnes le considéreront comme trop négatif ou que pour d’autres, il détruira les mythes de l’autodidacte. En revanche, ces discussions constitueraient un acte presque radical, allant à l’encontre des attitudes dominantes. Je ne peux pas penser à quelque chose de plus approprié pour les entrepreneurs.

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