Opinion : Les difficultés financières à l’Université Queen’s sont un symptôme d’une crise plus large dans l’enseignement supérieur

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Des gens passent devant un panneau de l’Université Queen’s au coin de la rue Union et de l’avenue University, sur le campus de l’université à Kingston, en Ontario, le 20 janvier 2021.Fred Lum/Le Globe and Mail

Ken Coates est un chercheur distingué et directeur des affaires autochtones à l’Institut Macdonald-Laurier et professeur de gouvernance autochtone à l’Université du Yukon.

L’Université Queen’s est en pleine ébullition et dans un désastre financier. L’institution est confrontée à un déficit substantiel et doit désormais faire face à des troubles internes liés aux stratégies de stabilisation financière de l’administration.

Pour jeter de l’huile sur le feu : la réduction par le gouvernement fédéral des visas et des permis de travail pour étudiants internationaux a éliminé la soupape de sécurité financière de l’Ontario pour l’enseignement postsecondaire. Pour certains observateurs, le bateau du Queen’s est en train de couler et le gouvernement a jeté par-dessus bord le seul seau d’écopement fiable.

C’est une honte. Queen’s est une excellente institution jouissant d’une excellente réputation. Bien qu’elle soit considérée comme une école de parti par certains étudiants, c’est l’une des rares institutions canadiennes à avoir une portée nationale, une réputation académique internationale et un engagement de longue date envers l’enseignement des arts libéraux. Il possède également l’un des programmes commerciaux les plus recherchés du pays. Mais aujourd’hui, le sort d’un grand nombre de ses cursus est incertain : même le programme d’administration publique très respecté de l’université envisage de suspendre les admissions.

Les finances universitaires sont compliquées et curieusement insensibles aux réalités budgétaires. Les difficultés de Queen’s reflètent la façon dont les universités ontariennes sont confrontées à un double problème financier et à une solution unique.

Le premier problème est que les coûts sont élevés. Les professeurs en quête de permanence bénéficient d’une sécurité d’emploi de premier ordre, et l’absence de retraite obligatoire signifie que de nombreux professionnels hautement rémunérés continuent de bien travailler après 65 ans, alourdissant ainsi le fardeau déjà considérable des salaires des professeurs.

Le deuxième problème est que les revenus sont faibles. Le gouvernement provincial a gelé les frais de scolarité – un exercice d’achat de voix qui a étonnamment peu d’impact sur l’accès des étudiants les moins riches – et offre les bourses par étudiant les plus basses du pays.

La « solution », qui a fonctionné pour de nombreux établissements postsecondaires de l’Ontario, a été une approche extrêmement agressive du recrutement d’étudiants internationaux, ces étudiants aux frais de scolarité élevés fournissant les deux tiers des revenus des frais de scolarité dans la province. Queen’s dînait à cette table avec moins d’enthousiasme que n’importe quelle autre école, mais les frais de scolarité internationaux produisaient néanmoins plus de 30 pour cent des revenus de l’université.

La crise financière de Queen n’est pas unique. L’Université Laurentienne a été confrontée à une situation encore plus difficile et a subi des réductions massives de postes et de programmes dans le corps professoral. Les campus de tout le pays sont régulièrement confrontés à des discussions sur les déficits structurels et les réductions imminentes des postes d’enseignants et de personnel.

Les universités McGill et Concordia de Montréal sont actuellement confrontées au défi imposé par le gouvernement : une augmentation importante des frais de scolarité et des mesures supplémentaires qui rendent ces excellentes universités, situées dans la ville la plus intéressante du Canada, peu attrayantes pour les nouveaux candidats. L’Université de l’Alberta a été confrontée à des réductions de financement déchirantes au cours des dernières années, ce qui a nécessité des coupes extrêmement sévères.

Au cœur du problème réside le fait que, pendant trop longtemps, les universités ont rarement pris des décisions financières difficiles de manière efficiente et efficace. Les salaires des professeurs sont bloqués et, comme la Laurentienne l’a découvert, le licenciement de professeurs est un phénomène public, controversé et douloureux. Les universités ont développé des programmes au fil des décennies et, contrairement aux collèges et aux écoles polytechniques, ne peuvent pas pivoter rapidement et réaffecter les fonds des cours à faible inscription aux cours à forte demande. Supprimer les langues étrangères et ajouter davantage de sièges dans les entreprises est une solution potentielle à long terme, et non une solution à court terme.

La plupart des administrations adoptent des approches non conflictuelles, retardant le pourvoi des postes vacants plutôt que de fermer des départements ; annuler les petites classes au lieu de fermer les équipes sportives populaires ; lancer des appels de fonds d’urgence au lieu de réorganiser les services ; réduire symboliquement les salaires des cadres supérieurs plutôt que d’éliminer le bureau de l’équité, de la diversité et de l’inclusion de l’université.

Le débat public sur la situation de Queen’s se concentre actuellement sur la suppression des classes avec peu d’élèves. Cela permet de réaliser de petites économies tout en privant le campus des expériences en petits groupes qui rendent les établissements comme Queen’s attrayants pour les meilleurs étudiants. Dans les années 1970, les classes des divisions supérieures étaient, de par leur conception, généralement petites, offrant des expériences intellectuelles de haute qualité. Ils seront bientôt partis. Les programmes coûteux de premier cycle et les programmes d’études supérieures hautement spécialisés pourraient se retrouver sur le billot.

Les universités, et pas seulement celles de Queen’s, devraient noter qu’il y a peu d’intérêt pour une aide immédiate du gouvernement provincial. Le public ne ressent pas la douleur de Queen’s et des autres universités publiques. Presque personne ne réclame des plans de sauvetage coûteux. Il y a quelques années, les universités étaient considérées comme essentielles à la survie économique du Canada. Désormais, ils sont livrés à eux-mêmes.

L’Université Queen’s et les autres universités ne peuvent pas retarder le travail acharné. Il est crucial de s’attaquer au fardeau financier des professeurs plus âgés. Il en va de même pour un examen des nombreux services et bureaux administratifs spécialisés; certains devront être coupés. Les frais de scolarité doivent augmenter, avec de l’argent réservé aux bourses pour ceux qui ne peuvent pas payer. Les frais accessoires – stationnement, logement étudiant, services de restauration – vont augmenter, peut-être de façon spectaculaire. Les bâtiments universitaires doivent être utilisés plus efficacement. La solution la plus difficile – controversée au fond – nécessite un examen des salaires des professeurs, l’un des rares domaines où de réelles économies à long terme sont possibles.

Les universités canadiennes sont en difficulté. Les politiciens n’en font pas une priorité. Les étudiants s’entassent dans des programmes universitaires qui promettent des revenus de carrière élevés, laissant le noyau universitaire traditionnel vulnérable. L’Université Queen’s n’est pas la première à être confrontée à une grave crise financière. Ce ne sera pas le dernier.

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