Opinion : Les entreprises se tournent vers les producteurs d’électricité privés alors qu’Hydro-Québec manque d’électricité

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Le drapeau du Québec flotte au-dessus de l’édifice du siège social d’Hydro-Québec à Montréal, le 26 février 2015.Ryan Remiorz/La Presse Canadienne

Alors que les températures descendaient jusqu’à -40 °C au Québec la semaine dernière, l’annonce selon laquelle le gouvernement du Québec pourrait être sur le point de mettre fin au monopole d’Hydro-Québec sur la distribution d’électricité a déclenché un débat houleux sur l’avenir du géant énergétique de la province.

Depuis que le Québec a nationalisé son industrie hydroélectrique dans les années 1960, Hydro-Québec est un symbole de nationalisme économique et de fierté collective au sein de la majorité francophone de la province, grâce à ses prouesses en tant que producteur de ce type l’un des plus importants et des plus rentables au monde.

Pourtant, la capacité propre d’Hydro-Québec n’a pas suivi le rythme de la demande. Le gouvernement provincial a refusé des dizaines de demandes de clients industriels pour des blocs d’électricité supplémentaires, obligeant les entreprises à mettre de côté leurs projets d’expansion ou à aller ailleurs.

Et l’écart entre l’offre et la demande devrait se creuser dans les années à venir, alors que le Québec se lance dans un ambitieux plan de décarbonisation de son économie d’ici 2050. Comme lui, les producteurs privés sont appelés à devenir des acteurs de plus en plus essentiels dans la province.

Radio-Canada a rapporté la semaine dernière que le gouvernement de la Coalition Avenir Québec du premier ministre François Legault prévoyait déposer prochainement un projet de loi qui permettrait aux producteurs privés d’énergie éolienne, solaire et de petite hydroélectricité de vendre leur électricité directement aux clients industriels. Actuellement, les producteurs privés ne peuvent vendre qu’à Hydro-Québec.

Cette décision constituerait une révolution dans la façon dont les projets électriques sont planifiés, construits et exploités au Québec. Mais les critiques préviennent que cela pourrait être un premier pas vers la privatisation d’Hydro-Québec et un détournement des profits du public vers le secteur privé.

En novembre, le président-directeur général d’Hydro-Québec, Michael Sabia, a déposé un plan pour l’avenir qui prévoyait d’ajouter jusqu’à 9 000 mégawatts de capacité supplémentaire d’ici 2035, soit une augmentation d’environ 25 pour cent. En incluant la modernisation des centrales hydroélectriques existantes et les nouvelles lignes de transmission, le coût du « plan d’action » de M. Sabia est estimé entre 155 et 185 milliards de dollars.

Mais les doutes quant à la capacité d’Hydro-Québec à mettre en œuvre sa stratégie, ainsi que la possibilité que leurs demandes d’électricité soient refusées, poussent certains utilisateurs industriels à se préparer à développer leurs propres projets électriques ou à se tourner vers des producteurs privés pour répondre à leurs besoins.

Rio Tinto, par exemple, négocie avec les dirigeants innus pour construire un projet éolien de 1 000 MW afin d’alimenter en électricité ses alumineries du Saguenay, après que sa demande d’électricité supplémentaire auprès d’Hydro-Québec ait été refusée. TES Canada prévoit également de construire ses propres projets d’énergie éolienne et solaire pour fournir de l’électricité à une installation d’hydrogène proposée près de Shawinigan.

«Il faut faire preuve de flexibilité», a rétorqué Pierre Fitzgibbon, ministre de l’Économie, de l’Innovation et de l’Énergie du Québec, lors d’une entrevue radiophonique lundi à Radio-Canada. « Nous devons encourager une production supplémentaire car nous manquons d’énergie. »

M. Fitzgibbon a insisté sur le fait que les producteurs privés ne seraient pas autorisés à utiliser les lignes de transmission du service public pour transporter l’électricité vers les clients industriels. Mais les critiques étaient sceptiques quant à ses assurances. Le gouvernement fait face à une pression intense de la part d’entreprises en manque d’énergie pour permettre aux opérateurs privés d’accéder aux lignes du service public.

« Hydro-Québec ne peut pas avoir à la fois le monopole de la distribution d’électricité et le droit de refuser d’approvisionner ses clients actuels ou potentiels. Il faut permettre des solutions alternatives», a déclaré Jocelyn Allard, président de l’Association québécoise des consommateurs industriels d’électricité, en entrevue à Radio-Canada.

La production privée d’électricité existe déjà au Québec. Les grands utilisateurs industriels comme Rio Tinto et Produits forestiers Résolu produisent leur propre électricité dans des centrales hydroélectriques qui ont été exemptées de nationalisation. Depuis les années 1980, le gouvernement autorise les opérateurs privés à construire et à posséder de petites centrales hydroélectriques d’une capacité inférieure à 50 MW. Et presque la totalité des 4 000 MW de capacité éolienne de la province appartient au secteur privé.

Cela ne plaît pas aux environnementalistes et au principal syndicat représentant les employés d’Hydro-Québec, qui se sont rangés contre toute production privée d’électricité.

Le Syndicat canadien de la fonction publique, qui représente 16 000 employés d’Hydro-Québec, a récemment lancé une campagne publicitaire à la télévision québécoise qui prévient que l’avenir du service public – et celui de tous les Québécois – est menacé par le gouvernement Legault.

Hydro-Québec est « un levier fondamental de développement socio-économique », a déclaré la semaine dernière Patrick Gloutney, président de l’aile québécoise du SCFP. « Le coût d’opportunité de permettre aux entreprises privées de prendre le contrôle des opportunités commerciales en utilisant nos ressources nationales est énorme, et il serait irresponsable de laisser le gouvernement actuel poursuivre des choix économiques et politiques qui ne profiteraient qu’à une minorité de personnes au détriment de millions de personnes. autres. »

Patrick Bonin de Greenpeace a prédit que toute mesure visant à mettre fin au monopole d’Hydro-Québec sur la distribution conduirait à « l’anarchie énergétique » et a accusé le gouvernement Legault « d’avoir été élu avec le mandat de démanteler l’héritage de René Lévesque ». M. Lévesque a présidé à la nationalisation en tant que ministre libéral des Ressources naturelles de la province en 1962, avant de rompre avec le parti fédéraliste pour former le Parti séparatiste québécois.

Le chef libéral par intérim Marc Tanguay a invoqué les noms des anciens premiers ministres libéraux Jean Lesage et Robert Bourassa pour accuser M. Legault de compromettre le patrimoine énergétique du Québec.

«Hydro-Québec appartient à tous les Québécois et nous devons nous assurer que la société d’État demeure un outil économique extraordinaire qui fait notre fierté», a-t-il déclaré.

Attendez-vous à ce que d’autres étincelles jaillissent avant que le projet de loi de M. Fitzgibbon ne voie le jour.

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