Un couple craint d’être aux prises avec la facture juridique d’Air Canada pour une contestation judiciaire d’une indemnisation de 2 000 $

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Un jet-taxis d’Air Canada à l’aéroport, le 15 novembre 2023 à Vancouver.Adrian Wyld/La Presse Canadienne

Andrew et Anna Dyczkowski disent avoir perdu le sommeil depuis qu’ils ont appris qu’Air Canada AC-T les poursuivait en justice suite à une plainte qu’ils avaient déposée auprès du régulateur fédéral des transports concernant un vol retardé en janvier 2020.

« Qu’ai-je fait pour mériter cela? » a déclaré M. Dyczkowski, 58 ans, qui travaille dans les métiers de la construction à Kelowna, en Colombie-Britannique.

La décision qui a conduit Air Canada à intenter une action en justice est venue de l’Office des transports du Canada (OTC), un organisme de réglementation qui traite également les réclamations des passagers aériens contre les compagnies aériennes.

En novembre de l’année dernière, près de quatre ans après que le couple ait déposé sa plainte, l’agence a ordonné à Air Canada de leur verser 1 000 $ chacun en compensation au plus tard le 28 décembre.

Mais au lieu d’obtenir les fonds tant attendus à cette date, M. Dyczkowski a reçu un avis indiquant qu’Air Canada cherchait à annuler la décision du régulateur devant la Cour fédérale – et que lui et son épouse pourraient devoir payer les frais juridiques de la compagnie aérienne.

L’affaire a attiré l’attention des défenseurs des droits des consommateurs et des juristes. Ils affirment que les récentes modifications législatives qui facilitent la contestation devant les tribunaux des décisions défavorables du CTA ont également créé des conditions de concurrence inégales dans lesquelles les compagnies aériennes bénéficient de nombreux avantages et les passagers sont confrontés à des risques financiers bien plus importants que l’indemnisation en jeu.

Les amendements, qui ont été adoptés en juin, permettent aux passagers et aux compagnies aériennes insatisfaits des décisions du régulateur des transports liées aux plaintes de demander à la Cour fédérale de les réexaminer. Auparavant, les parties souhaitant annuler les ordonnances de la LTC ne pouvaient le faire que devant la Cour d’appel fédérale, une voie généralement plus étroite de contrôle judiciaire.

Ces changements font partie de la refonte continue par le gouvernement fédéral des règles sur les passagers aériens du pays, qui vise, entre autres choses, à rationaliser le traitement des plaintes des consommateurs concernant des problèmes tels que les retards de vol, les annulations et les bagages perdus ou endommagés.

Mais certains experts craignent que les nouvelles règles en matière de contrôle judiciaire puissent faire plus de mal que de bien aux passagers. Le risque n’est pas seulement que les compagnies aériennes utilisent leurs ressources financières considérables pour entraîner les consommateurs dans de longues procédures judiciaires. Il s’agit également du fait que les compagnies aériennes peuvent demander aux passagers de couvrir leurs frais de justice, si ces derniers perdent en justice.

C’est ce que les avocats d’Air Canada demandent à la Cour fédérale dans l’affaire Dyczkowski, qui serait le premier cas où une compagnie aérienne utilise les récentes modifications pour contester une décision de l’OTC.

Cette demande est une pratique habituelle pour de telles procédures devant le tribunal, a déclaré Suzanne Chiodo, professeure de droit à la faculté de droit Osgoode Hall de l’Université York. Et il est très peu probable que la Cour fédérale impose aux deux passagers la facture juridique d’Air Canada, a-t-elle ajouté.

« Je serais très, très surprise si la Cour fédérale accordait des dépens à ce couple, qui a littéralement tenté de faire valoir ses droits », a-t-elle déclaré.

Mais le tribunal a le pouvoir de le faire, et ce risque financier – aussi minime soit-il – doit être « intimidant » pour les consommateurs qui n’essayaient de réclamer qu’un petit montant d’indemnisation, a-t-elle déclaré.

M. Dyczkowski a déclaré que lui et son épouse avaient eu une conférence téléphonique avec le personnel du CTA et un avocat de l’agence, qui ont confirmé qu’ils pourraient être tenus responsables des frais si Air Canada gagnait.

La question n’est pas de savoir si les décisions de l’OTC concernant les plaintes devraient être sujettes à des contestations judiciaires, a déclaré Erik Knutsen, professeur de droit à l’Université Queen’s. Le droit de demander un contrôle judiciaire est la norme pour les décisions rendues par divers tribunaux administratifs fédéraux et provinciaux qui traitent de tout, des questions de propriétaire-locataire aux questions relatives aux pensions alimentaires pour personnes handicapées et aux questions d’immigration.

Mais le cas des plaintes traitées par le CTA présente un dilemme pour les législateurs car il oppose les consommateurs aux géants des entreprises, a-t-il ajouté.

« Il y a quelqu’un qui cherche deux mille dollars et quelqu’un d’autre qui a des milliards et des milliards », a-t-il déclaré.

Il s’agit d’un problème dont les législateurs ont entendu parler le groupe de consommateurs des droits des passagers aériens alors que le Parlement étudiait les amendements. « Compte tenu du déséquilibre des ressources entre les compagnies aériennes et les passagers, cela est susceptible de favoriser les compagnies aériennes qui peuvent se permettre les coûts et le risque de contester ainsi des décisions défavorables », a écrit Gabor Lukacs, président du groupe, dans ses observations à la Chambre et au Sénat en 2017. Peut.

Une solution possible serait d’introduire des règles empêchant les compagnies aériennes de réclamer des frais aux passagers, a déclaré le professeur Knutsen.

Dans une déclaration par courrier électronique, Peter Fitzpatrick, porte-parole d’Air Canada, a décrit la formulation concernant les coûts dans la demande de contrôle judiciaire de la compagnie aérienne comme « une déclaration standard dans une action en justice ».

Il a ajouté : « Dans un cas comme celui-ci, nous n’avons pas l’intention de réclamer des frais aux passagers. Il est regrettable, mais inévitable en demandant un réexamen, que les passagers soient partie prenante à cette action. »

M. Fitzpatrick a déclaré que le régulateur des transports avait embauché de nouveaux agents de règlement des plaintes (CRO) pour gérer les réclamations des passagers dans le cadre d’un nouveau processus, dans le cadre des récents changements. Dans les cas où Air Canada estime qu’un agent n’a pas correctement évalué la preuve, son seul recours est de s’adresser à la Cour fédérale, a-t-il déclaré. « Notre intention est que cela éclaire la prise de décision future des CRO », a-t-il ajouté.

Transports Canada n’a pas répondu directement à une demande de commentaires sur les questions de responsabilité financière des consommateurs et de déséquilibre des pouvoirs soulevées par l’affaire Dyczkowski.

« Le Règlement sur la protection des passagers aériens est là pour protéger les passagers, et nous attendons de nos compagnies aériennes qu’elles respectent les règles », a déclaré la porte-parole du ministère, Laura Scaffidi, par courrier électronique.

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