Un extrait de Rogers c. Rogers : La bataille pour le contrôle de l’empire des télécommunications du Canada d’Alexandra Posadzki

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Alexandra Posadzki est la journaliste des télécommunications du Globe and Mail.Brent Rose/document à distribuer

Alexandra Posadzki est la journaliste des télécommunications du Globe and Mail. Sa couverture approfondie et révolutionnaire du conflit au sein des conseils d’administration qui a éclaté chez Rogers Communications Inc. à l’automne 2021 a captivé Bay Street et les lecteurs de tout le pays et a été récompensée par plusieurs prix Canada Best in Business de la Society for Advancing Business Editing and Writing. Le 13 février, McClelland & Stewart publiera Rogers c. Rogers : La bataille pour le contrôle de l’empire des télécommunications du Canada, son livre sur le conflit qui divise la famille qui contrôle le géant des télécommunications. L’extrait exclusif suivant détaille les événements survenus le lendemain de la réunion du conseil d’administration de l’entreprise de télécommunications pour discuter des conditions de départ du PDG de l’entreprise, Joe Natale, après que M. Natale ait, selon lui, été effectivement licencié par le président Edward Rogers. Le conseil d’administration a voté à 10 voix contre 1 en faveur d’une résolution acceptant les conditions du départ de M. Natale ; le seul administrateur qui a voté contre était l’ancien premier ministre de l’Ontario, David Peterson.

Peu avant 10 heures du matin le samedi 25 septembre 2021, Martha Rogers est apparue sous la porte voûtée d’un manoir de deux étages d’inspiration française sur Forest Hill Road à Toronto. La maison, gardée par une lourde porte en métal, se trouvait en face de l’Upper Canada College, à quelques pas de l’endroit où les enfants Rogers avaient grandi. Il appartenait à sa sœur Melinda Rogers-Hixon.

Martha et Melinda n’étaient pas vraiment d’accord à ce moment-là. La pandémie de COVID les avait séparés physiquement et, selon Melinda, les avait laissés avec des doutes et des incertitudes sur ce qui se passait dans l’entreprise de télécommunications qui portait le nom de leur famille. Une situation impliquant des précautions en cas de pandémie avait également créé des tensions au sein de la famille, selon des sources. À un moment donné, Melinda avait reçu une lettre du comité consultatif du Rogers Control Trust – un groupe qui comprenait sa sœur Martha – lui interdisant de visiter son chalet pour la saison. Melinda, Martha et leur mère, Loretta Rogers, possédaient toutes des chalets sur le terrain familial de l’île Tobin, propriété qui appartenait à la fiducie familiale. (Le chalet d’Edward et de sa femme Suzanne Rogers se trouvait dans une autre partie de l’île et n’appartenait pas à la fiducie.) Melinda avait contracté le COVID plus tôt cette année-là, et Loretta et son médecin craignaient apparemment qu’elle puisse encore infecter les autres. Melinda a été blessée par la réaction, mais elle a respecté les inquiétudes et a fait régulièrement tester tous les membres de la famille et le personnel pour le COVID par la clinique de Cleveland, a déclaré une personne.

Il y avait une autre raison pour laquelle l’apparition soudaine de Martha sur le pas de la porte de Melinda était surprenante. Le plus jeune des enfants Rogers ne s’était jamais vraiment intéressé à l’entreprise familiale. Alors que les trois frères et sœurs aînés de Martha avaient, à un moment donné de leur vie, travaillé pour Rogers Communications Inc., l’entreprise fondée par leur père, Ted Rogers, ce n’était pas le cas de Martha. Après avoir laissé expirer son inscription en tant que naturopathe, elle a passé son temps à tenir compagnie à sa mère, notamment après le décès de Ted, et à siéger aux conseils d’administration de diverses organisations à but non lucratif. Elle a présidé la Fondation Rogers, que ses parents avaient créée pour permettre de faire des dons à des causes liées à la santé, à l’éducation et à l’environnement. Comme sa mère, elle était passionnée par la protection de la faune et de la nature. Un jour, alors que les deux femmes se tenaient près d’une marina près de leur chalet et regardaient une tortue creuser un nid dans le sable, elles furent tellement frappées par le déclin dont elles avaient été témoins dans la population de tortues de Muskoka qu’elles lancèrent un programme visant à protéger l’espèce.

Malgré le manque d’expérience de Martha en entreprise, son père lui avait donné un siège au conseil d’administration de Rogers. Elle a présidé le comité environnemental, social et de gouvernance, mais c’est là qu’elle s’est impliquée dans les affaires de l’entreprise. Mais tout cela était sur le point de changer. Martha était sur le point de jouer un rôle crucial dans l’escalade de la lutte pour le pouvoir qui allait bientôt engloutir le conseil d’administration des télécommunications.

À ce stade, Martha était de plus en plus préoccupée par le fait que les réalisateurs indépendants semblaient avoir un ensemble de faits différents concernant la performance de Natale que ceux qui lui avaient été présentés à elle et à sa mère. Le lendemain du discours passionné de Peterson devant le conseil d’administration, elle s’est lancée dans une mission d’enquête. Elle a appelé Peterson et l’a bombardé de questions. Pendant plus d’une heure, il a exposé son point de vue sur la situation.

Ensuite, elle s’est présentée chez Melinda. Elle voulait savoir si ce que Peterson lui avait dit était vrai. Ensemble, Melinda et Martha ont téléphoné au contingent d’administrateurs indépendants. La conversation portait, selon une source, sur « la rupture du barrage ». Les réalisateurs ont parlé d’années de ce qu’ils percevaient comme un mauvais comportement, décrivant Edward avec des mots comme « arrogant» et «intimidateur». Plus Martha en entendait parler, plus elle devenait convaincue que renvoyer Natale n’était pas une bonne décision. Elle insistait pour qu’ils trouvent un moyen de le ramener.

Loretta commençait également à changer d’avis. Elle s’est d’abord entretenue avec Martha, qui lui a fait part des préoccupations des administrateurs indépendants. Elle a ensuite discuté de la situation avec les réalisateurs John MacDonald et Bonnie Brooks. Cette conversation lui a donné une image « plus complète et impartiale » de la performance de Natale, l’amenant à conclure qu’elle avait été induite en erreur par son fils et le lieutenant de longue date de son défunt mari, Alan Horn, a-t-elle déclaré plus tard dans des documents judiciaires. Sa décision de changer de camp dans une bataille acharnée entre ses enfants adultes aurait été difficile pour n’importe quel parent. Mais à ce moment-là, Loretta avait également décidé que les actions de son fils devaient être annulées.

Cet après-midi-là, le chauffeur de Melinda l’a déposée à la ferme de Peterson à Caledon, à environ une heure de la ville. Ils s’installèrent dans deux fauteuils dans le salon, une pièce accueillante avec des lambris en pin sur les murs et une cheminée remplie de flammes crépitantes. Là, ils ont élaboré un plan pour réintégrer Natale et remédier aux lacunes de la gouvernance d’entreprise qui avaient entraîné son licenciement.

Ils savaient que pour convaincre Natale de revenir, le directeur financier Tony Staffieri devrait partir. Ils voulaient également s’assurer que Natale soit libre de diriger l’entreprise sans interférence d’Edward. La solution, décidèrent-ils, était un compromis, une solution qui permettrait à Edward de conserver la présidence en mettant une clôture autour de lui. William Braithwaite, un avocat de Stikeman Elliott, les a aidés à rédiger la résolution.

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Rogers c. Rogers d’Alexandra Posadzki : La bataille pour le contrôle de l’empire des télécommunications du Canada.Polycopié

Ce jour-là, Natale a informé une poignée de membres de son équipe de direction – Dave Fuller, Jim Reid et Jordan Banks – de son départ imminent. Il prévoyait d’en parler au reste de l’équipe dimanche. Mais la situation ne lui convenait pas, malgré l’indemnité de départ généreuse qu’il avait obtenue. En repensant à la conversation qu’il avait entendue, Natale savait que la plupart des hauts dirigeants qu’il avait recrutés le suivraient bientôt. Ainsi, lorsque Peterson et Melinda ont appelé depuis la tanière de Peterson pour demander à Natale s’il envisagerait de rester dans les parages, il leur a dit qu’il était ouvert à l’idée mais qu’il devait d’abord consulter sa femme et son avocat.

Les éléments du plan de Peterson et Melinda se mettaient en place. Ils avaient un PDG évincé intéressé à récupérer son poste et suffisamment de votes au conseil d’administration pour faire avancer le changement. Ils ont porté un toast à leurs progrès avec le cocktail spécial de la maison : un martini aux cornichons à l’aneth.

Pendant ce temps, Edward et ses alliés étaient complètement inconscients du plan qui se déroulait discrètement au sein d’un sous-ensemble du conseil d’administration de l’entreprise. Selon le récit d’Edward, ni MacDonald ni Brooks n’en ont dit un mot lorsqu’ils l’ont rencontré le lendemain pour finaliser l’indemnisation de Staffieri. D’après ce qu’Edward pouvait en juger, Natale semblait satisfaite des arrangements. Un communiqué de presse a été rédigé, louant « l’incroyable éthique de travail » de Staffieri et son « historique de résultats ». Mais l’annonce de la nomination de « l’un des dirigeants les plus respectés de l’entreprise et du secteur des télécommunications » comme nouveau directeur général n’a pas été annoncée le 27 septembre comme prévu. Parce que lorsque le conseil d’administration s’est réuni virtuellement dimanche après-midi et qu’Edward a commencé à décrire le programme de rémunération de Staffieri, il a été interrompu par MacDonald. Lui et plusieurs administrateurs avaient un meilleur plan, a déclaré MacDonald. Puis il passa la parole à la petite sœur d’Edward.

La voix de Martha était claire et énergique lorsqu’elle lisait une nouvelle résolution qui annulerait l’approbation par le conseil d’administration de la démission de Natale, adoucirait son contrat de travail et licencierait Staffieri, le remplaçant à titre intérimaire par une responsable financière nommée Paulina Molnar. La motion proposait également de réintégrer John Clappison en tant qu’administrateur, de procéder à un examen de la gouvernance d’entreprise et d’établir un comité de surveillance exécutif qui permettrait à Melinda, MacDonald et Clappison de superviser les interactions d’Edward avec Natale et son équipe de direction.

Edward et ses partisans restants au conseil d’administration – un groupe qui, à ce moment-là, ne comptait plus que Horn, Phil Lind et Rob Gemmell – étaient complètement pris au dépourvu. Horn était particulièrement indigné. Homme à la tête froide qui jouait souvent le rôle de gardien de la paix, il était rarement énervé, ce qui rendait sa colère encore plus saillante. Après toutes les plaintes que le contingent d’administrateurs indépendants avait formulées à propos de la mauvaise gouvernance d’entreprise, voilà qu’ils lançaient cette résolution sur tout le monde sans avertissement. C’était de l’hypocrisie, dit-il.

Edward et Lind étaient également furieux, tout comme Gemmell. Alors que les administrateurs dissidents se considéraient comme opposés aux actions unilatérales d’un président autoritaire, Gemmell a plus tard qualifié leurs actions de « démonstration de duplicité ».

« Ce n’est pas ainsi que vous vous comportez si vous êtes un groupe de personnes sérieuses », a déclaré Gemmell, invoquant apparemment Logan Roy, le patriarche fictif de la série télévisée à succès de HBO. Successionqui dans un épisode dit à ses enfants adultes : « Je vous aime, mais vous n’êtes pas des gens sérieux. »

Finalement, la réunion – tenue via la plateforme Teams de Microsoft – a été levée sans vote. Le plan était de donner à chacun le temps de réfléchir et de se réunir à nouveau dans trois jours.

Extrait de Rogers c. Rogers : La bataille pour le contrôle de l’empire des télécommunications du Canada par Alexandra Posadzki. Copyright ©2024 Alexandra Posadzki. Publié par McClelland & Stewart, une division de Penguin Random House Canada Limited. Reproduit en accord avec l’éditeur. Tous droits réservés.

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