« Une industrie difficile » : le PDG de Flair suspend ses projets d’expansion en raison de la dette et des retards de livraison

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Un avion de Flair Airlines sur cette photo non datée à l’aéroport de Fort Lauderdale.HO/La Presse Canadienne

Le PDG de Flair, Stephen Jones, a déclaré qu’il suspendait effectivement les projets d’expansion de la compagnie aérienne à bas prix pendant au moins un an, car elle est aux prises avec des retards de livraison d’avions et de lourdes dettes.

« Ce sera une année plus calme », ​​a-t-il déclaré dans une interview, « mais nous chercherons à revenir fortement en mode croissance en 2025 ».

Pas plus tard qu’à l’automne, la société basée à Edmonton avait pour objectif de porter sa flotte à 26 Boeing 737 Max en 2024, contre 20 actuellement. Lundi, Jones a déclaré que la flotte n’augmenterait probablement pas beaucoup au cours de l’année à venir. , en partie à cause de retards chez Boeing BA-N.

Le géant américain de la construction aéronautique a fait l’objet d’un examen minutieux de la part des régulateurs sur son bilan en matière de sécurité, plus récemment après l’explosion d’un panneau latéral en plein vol au début du mois qui a cloué au sol 737 avions de ligne Max 9 pendant des semaines.

Jones a déclaré que le programme Max avait connu un certain nombre de retards dans la livraison. Les avions qui devaient arriver au printemps n’atterriront aux portes de Flair qu’à la fin de l’automne, « ce qui n’est pas le moment idéal pour augmenter la capacité ».

C’est une industrie difficile », a-t-il déclaré. « L’évolution de la performance financière prendra du temps. »

Flair Airlines doit au gouvernement fédéral 67,2 millions de dollars en impôts impayés, selon des documents judiciaires, ce qui a incité l’Agence du revenu du Canada à obtenir une ordonnance de saisie et de vente des biens du transporteur.

La somme concerne les droits d’importation impayés sur les 20 avions Boeing qui composent la flotte de Flair, a déclaré Jones.

Toutefois, il a déclaré que l’ordonnance de la Cour fédérale obtenue par l’agence fiscale en novembre n’avait aucun impact sur les opérations du transporteur, qui se sont développées au cours de l’année écoulée et ont intensifié la concurrence avec les compagnies aériennes concurrentes. L’entreprise a accepté de régler la dette auprès de l’ARC, a-t-il déclaré.

« Nous avons un plan en place avec eux pour le remboursement du montant impayé », a confirmé Jones au téléphone. Le mandat de saisie et de vente émis par le tribunal était « un arrangement de ceinture et de bretelles qu’ils ont mis en place si nous échouions dans ce plan – ce que nous n’avons pas l’intention de faire », a-t-il ajouté.

Bien que les termes de l’accord soient confidentiels, Jones a déclaré qu’il s’agissait de paiements mensuels et a qualifié l’ARC de « compréhension ».

L’agence du revenu a déclaré qu’elle ne pouvait pas commenter des cas spécifiques pour des raisons de confidentialité, mais qu’elle cherchait à conclure des accords avec les entreprises « en fonction de leur capacité de payer » avant de prendre d’autres mesures pour récupérer l’argent.

«En dernier recours, nous pouvons entreprendre des actions de recouvrement juridiques supplémentaires, comme la saisie de biens ou d’actifs, pour protéger les intérêts de la Couronne», a déclaré la porte-parole Kim Thiffault dans un courriel.

L’ordonnance du tribunal du 23 novembre, rapportée pour la première fois par le Globe and Mail, autorise le « shérif de l’Alberta ou tout autre organisme d’exécution civile » à saisir et à vendre les biens et les actifs de Flair.

Il s’agit du dernier chapitre d’une lutte de plusieurs années pour rester solvable et dans le respect des règles réglementaires, alors que la compagnie aérienne a croisé à plusieurs reprises ses chemins avec les tribunaux.

En mars dernier, Flair a vu quatre de ses avions reprendre possession au milieu de la nuit après que le gestionnaire de location d’avions, Airborne Capital, ait affirmé que la société manquait régulièrement de loyers s’élevant à des millions de dollars au cours des cinq mois précédents.

En réponse, Flair a lancé une action en justice de 50 millions de dollars contre Airborne et trois autres sociétés de crédit-bail, arguant que les demandes de paiement continues des quatre sociétés étaient « sans fondement ».

Flair a vanté ses réalisations au cours des derniers mois, affirmant des gains en termes de nombre de passagers, le meilleur taux d’achèvement des vols au pays à 98 pour cent et une ponctualité de 69 pour cent – ​​un chiffre faible à l’échelle mondiale, mais solide par rapport à ses concurrents canadiens.

Mais le transporteur à très bas prix fait face à une concurrence accrue de la part de WestJet – récemment retranché dans l’Ouest canadien alors même que le transporteur basé à Calgary a fermé sa filiale à bas prix Swoop en octobre – et de Porter Airlines et son rival à bas prix Lynx Air, qui sont tous deux en expansion rapide.

L’accent accru mis sur les destinations soleil cet hiver a également placé Flair en concurrence directe avec d’autres compagnies aériennes qui continuent de faire de même, notamment Sunwing Airlines, propriété de WestJet, ainsi qu’Air Transat.

« Je pense que Flair se trouve actuellement dans la position la plus difficile parmi tous les acteurs du marché canadien », a déclaré Duncan Dee, ancien chef de l’exploitation chez Air Canada.

Il a souligné les dettes de Flair et les saisies d’avions comme preuve d’une lutte pour rester à flot.

« Le tableau qu’il dresse est celui où Flair est confronté à des défis bien plus importants que ce qui apparaîtrait à la surface », a déclaré Dee.

Jones affirme que Flair a géré ses opérations sans problème grâce à un nombre élevé de passagers pendant une grande partie de l’année écoulée, malgré les difficultés croissantes de l’entreprise criblée de dettes qui s’efforce toujours de stabiliser ses finances et de gagner la confiance des consommateurs.

En 2022, l’Office des transports du Canada a incité Flair à restructurer son conseil d’administration et à révoquer les droits d’actionnaire du principal investisseur 777 Partners afin de se conformer aux règles concernant la propriété nationale.

De plus, Flair doit continuer à effectuer des paiements de plus de 7 millions de dollars par mois pour la location de sa vingtaine d’avions Boeing 737 et à gérer des prêts s’élevant entre 200 et 300 millions de dollars, ce qui rend les taxes à l’importation sur ces mêmes avions d’autant plus difficiles à payer. payer – a déclaré Jones à la Presse Canadienne en août.

Il a cité des taux de 18 pour cent sur les prêts accordés par 777 Partners, la société basée à Miami qui possède un quart de la compagnie aérienne.

Les intérêts sont « non monétaires » – aucun paiement mensuel n’est requis – et ne font que s’ajouter au principal, a-t-il noté l’été dernier. « À un moment donné, il y aura une forme de bilan, qu’il s’agisse d’une restructuration ou autre. »

Pendant ce temps, une page Facebook dédiée aux malheurs des passagers de Flair continue d’enregistrer des problèmes, mais présente moins de plaintes qu’à la mi-2022, lorsque le chaos des voyages s’est abattu sur un secteur non préparé à l’augmentation de la demande de vols post-pandémique.

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