Mon fauteuil roulant est la clé de mon indépendance – pourquoi les compagnies aériennes ne le respectent-elles pas ?

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Illustration de Catherine Chan

En tant qu’utilisateur de fauteuil roulant et l’un des 6,2 millions de Canadiens qui s’identifient comme ayant un handicap, j’ai été ravi d’apprendre qu’Air Canada a laissé derrière elle le fauteuil roulant de la directrice de l’accessibilité du Canada, Stéphanie Cadieux, pour son vol d’octobre de Toronto à Vancouver.

Ne vous méprenez pas : sur le plan personnel, mon cœur lui a serré la main, mais la visibilité qu’elle a apportée sur le problème bien trop courant des aides à la mobilité non respectées, perdues, oubliées ou irrémédiablement brisées lors d’un voyage en avion était nécessaire. Maintenant, la résolution du problème pourrait enfin gagner du terrain.

Depuis lors, le gouvernement fédéral a officiellement lancé un comité parlementaire chargé d’enquêter sur le traitement réservé par les compagnies aériennes canadiennes aux passagers handicapés, et Air Canada a été condamnée à une amende pour avoir enfreint le Règlement sur les transports accessibles aux personnes handicapées. La compagnie aérienne s’est excusée et commence à améliorer les processus pour les passagers handicapés, mais pour un changement durable, nous avons besoin que toutes les compagnies aériennes canadiennes accordent aux passagers handicapés la même dignité et le même respect fondamentaux que tous les clients des compagnies aériennes.

Je ne suis que trop conscient des dangers du voyage en avion en fauteuil roulant. Je suis devenue personne handicapée après une lésion de la moelle épinière suite à un accident de ski en mars 2018. Depuis, mon fauteuil roulant est mon chemin vers l’indépendance. Ma vie est en grande partie la même qu’avant mon accident ; mon partenaire et ma famille se tenaient à mes côtés et nous avons pu adapter notre maison pour qu’elle soit suffisamment accessible pour que je puisse la gérer. Mon employeur a pris en compte mon handicap et continue de m’offrir de nouvelles opportunités stimulantes dans ma carrière. J’ai réappris à skier grâce au soutien incroyable de Canadian Adaptive Snowsports, qui est entièrement dirigé par des bénévoles, et j’ai maintenant atteint un niveau de compétence où je voyage et participe à des compétitions de ski para-alpin en Amérique du Nord.

Une grande partie des nombreux rôles que j’occupe dans ma vie impliquent des voyages. Je ne suis pas prêt à sacrifier mon voyage, mon indépendance ou ma santé parce que je ne peux pas faire confiance à une compagnie aérienne pour traiter mon fauteuil roulant avec dignité et, franchement, ce n’est pas un risque que je devrais avoir à prendre.

J’ai été humilié par les compagnies aériennes de multiples façons depuis que j’ai été blessé. Mon fauteuil roulant m’a été rendu une fois trempé après avoir été laissé dehors pendant que le reste des bagages était déchargé. À une autre occasion, on m’a dit que mon fauteuil roulant se trouvait « à seulement 10 minutes à pied » dans des bagages surdimensionnés, puis j’ai traversé l’aéroport de manière humiliante dans un fauteuil d’aéroport après une vaine attente de deux heures pour que mon fauteuil me soit restitué. On m’a demandé publiquement et bruyamment si je pouvais « vraiment » marcher. J’ai dû m’asseoir à la porte d’embarquement en tant que seul passager visiblement handicapé pendant qu’une annonce aérienne annonçait que l’avion avait été retardé en raison de mes besoins d’accessibilité. On m’a fait honte et on m’a dit que mes besoins en matière d’accessibilité étaient un fardeau pour les agents d’entrée. Je pourrais continuer avec d’autres exemples de la façon dont j’ai été maltraité, mais vous comprenez. J’ai appris à mes dépens à être hypervigilant et à communiquer de manière proactive et bruyante mes besoins en matière d’accessibilité, mais je retiens toujours mon souffle à chaque fois que je sors de l’avion, espérant contre tout espoir que mon fauteuil roulant soit là et en un seul morceau.

Tout ce que je demande, c’est que ceux d’entre nous qui appartiennent à la communauté des personnes handicapées puissent voler avec nos aides à la mobilité arrivant intactes et à nos côtés.

Le nombre de gros titres sur les aides à la mobilité arrivant cassées ou pas du tout à destination après un vol continue d’augmenter : l’automne dernier, un passager a été contraint de se traîner hors d’un avion parce que la compagnie aérienne a refusé de fournir l’équipement requis, un fauteuil roulant personnalisé pour homme. a été perdu, entraînant une perte d’indépendance en raison d’un fauteuil roulant de prêt inadéquat et en mauvais état, et le fauteuil roulant de l’avocat des personnes handicapées Maayan Ziv a été irrévocablement endommagé, la communication concernant l’indemnisation n’ayant eu lieu que des mois après les faits. Les fauteuils roulants sont des équipements complexes et personnalisés qui prennent des mois à construire et qui font partie intégrante de la santé et du bien-être de leurs utilisateurs. Ils ne sont pas interchangeables et ne sont pas non plus faciles ou rapides à remplacer.

Tant que des sanctions financières ne seront pas mises en place pour obliger les compagnies aériennes à traiter leurs clients handicapés avec la même dignité, le même respect et les mêmes droits que les autres clients payants, nous continuerons malheureusement de voir ce problème dans l’actualité.

Je suis maintenant au cœur de ma saison de ski et je voyagerai beaucoup jusqu’au milieu du printemps, à la recherche de la neige à travers l’Amérique du Nord. Prendre l’avion est souvent la partie la plus stressante de mon voyage de compétition et je ne voyage pas à la légère, j’ai mon fauteuil roulant, mon sitski, plusieurs jeux de skis et tous mes autres équipements.

Mon fauteuil roulant est la clé de mon indépendance ; vais-je conserver mon indépendance à mon arrivée ? Je ne sais jamais vraiment. En attendant, je continuerai de plaider haut et fort en faveur d’un traitement respectueux.

Jessica McPhee vit à St. Catharines, en Ontario.

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