Prête au combat et aguerrie au combat, Jen Agg revient sur 10 ans de Rhum Corner

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Le personnel pose avant le service du soir au Rhum Corner le 26 janvier. De gauche à droite : Chrisnise Souffrant, Tyler Walsh, Jose Souffrant, Roland Jean, Kenzie Burkel et Jen Agg.Jenna Marie Wakani/The Globe and Mail

Un soir de fin janvier, Jen Agg et son mari, l’artiste Roland Jean, se disputent de manière ludique sur l’histoire d’origine de Rhum Corner, leur restaurant haïtien de la rue Dundas Ouest, qui a récemment fêté ses 10 ans d’activité. Nous sommes dans l’élégante maison du couple, la douce lumière d’une lampe conçue par Jean illumine les murs gris bleuâtre et les meubles modernes du milieu du siècle d’une fraîcheur enviable – pas les pièces vintage virales qui imprègnent Instagram mais celles qui reflètent leur ambiance éclectique et décontractée. goût. Une décennie plus tard, cette même sensibilité a fait du Rhum une sensation incontestable dans une ville où la scène gastronomique est brûlante.

Agg lui a servi des spritz maison rafraîchissants, une concoction de sirop simple, le jus d’une mandarine, « trois à quatre onces d’un bon mais pas bon rosé, quelques glaçons et garni, et c’est vraiment la clé, c’est le meilleur topper… Eau gazeuse à saveur de soda à la crème d’orange le Choix du Président.

Voici où nous arrivons sur la façon dont tout a commencé. Vers 2012, Jean jouait de la musique haïtienne tous les vendredis soirs au Cocktail Bar, le bar de 26 places d’Agg en face de ce qui était alors le Hoof Raw Bar, le restaurant de fruits de mer ambitieux mais malheureux d’Agg – tout en dirigeant une opération secrète: servir aux clients du rhum et des coca-cola, gratuit. «Personne ne voulait de moi là-bas», plaisante Jean avec son accent haïtien. « Il aurait son petit coin rhum installé. Il tend du rhum et du coca à environ six personnes. Pas de pourboires, pas de ventes », sonne Agg. «Je m’en fiche. Je veux les vibrations ; Je veux que tu sois heureux. Je ne suis pas une personne du genre. C’est pourquoi nous ne pouvons pas gagner d’argent dans le secteur de la restauration !

Le couple, qui est ensemble depuis 19 ans, a toujours eu en tête d’ouvrir un restaurant célébrant la cuisine et la culture haïtiennes de la même manière que le Café Habana à New York l’a fait avec la cuisine cubaine lors de son ouverture dans les années 1990. . Et au moment où la critique sauvage de Chris Nuttall-Smith sur Raw Bar dans ce journal a été publiée, le temps a commencé à tourner. Après environ 11 mois, Jean s’est tourné vers Agg et lui a dit que le Raw Bar ne fonctionnait pas et qu’elle devait fermer le restaurant – et elle l’a fait dès le lendemain. «C’était ça», se souvient-elle. «Nous avons commencé à rénover et nous avons rénové cet espace à mains nues.» En septembre 2013, Rhum Corner a ouvert ses portes dans le même espace.

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Chef Jose Souffrant prepares Griot.Jenna Marie Wakani/The Globe and Mail

Aujourd’hui, si les établissements toujours bondés d’Agg sont une indication de sa réussite financière, elle est en plein essor, malgré la pandémie, l’inflation élevée et la scène culinaire inconstante de la ville.

Rhum est l’enfant préféré d’Agg dans sa famille, qui comprend Bar Vendetta, Le Swan et Grey Gardens. Après 27 ans dans le secteur de l’alimentation et des boissons, elle étend également son empire vers le nord jusqu’à Geary Avenue – un couloir autrefois industriel dans le quartier de Davenport, juste à l’est de Junction Triangle, qui est maintenant parsemé de bars à vin, de cafés et d’une glace artisanale. -slash-sub shop – avec l’ouverture de son sixième spot, General Public, plus tard cette année. (Elle est maman sur le concept jusqu’à présent.) Quant à savoir pourquoi elle ouvre un nouveau restaurant maintenant ? «Je ne sais pas», dit-elle par SMS. « Je suppose que je déteste avoir des économies et que je devais toutes les consacrer à un projet à haut risque ! »

Le secteur de la restauration reste plein de risques, mais pour Agg et Jean, le rhum est un véritable travail d’amour. « Nous respectons vraiment les idées de chacun », déclare Agg. « Et je pense que nous sommes nos meilleurs critiques. Roland veut toujours me montrer sa peinture… »

La mention du tableau de Jean fait ressortir la douloureuse histoire récente du couple. Jean a arrêté de peindre après un accident vasculaire cérébral en 2022, dont Agg a détaillé les conséquences dans un essai poignant de Hazlitt (et qu’elle abordera dans son deuxième mémoire. Son premier, J’ai entendu dire que c’est une vraie garce, a été publié en 2017). Ses portraits saisissants à grande échelle ornent leur maison, tout comme son papier peint personnalisé – des croquis à la manière des pin-ups – dans les salles de bains du Rhum Corner. «Je suis triste à ce sujet», dit Jean avec mélancolie. « Parce qu’elle est la première personne qui me dit quand je peins… ce qui est bien, ce qui est mal, et je lui fais toujours confiance. »

Les clients fidèles d’Agg font également confiance à son goût. On dirait qu’Agg a un sixième sens, un talent surnaturel pour prédire les goûts d’un public capricieux et exigeant. En fait, Agg est une créatrice de goût, mais elle n’a pas de boule de cristal. Elle fonctionne de manière intuitive et ses restaurants, dit-elle, sont une forme d’art. (Vous ne pouvez pas épeler restaurateur sans auteur.) Que vous interprétiez ce sentiment comme prétentieux ou sincère dépend de votre perception de la personnalité publique d’Agg. Mais est-ce que cela devrait avoir une importance ? Votre respect pour Agg et ses réalisations ne devrait-il pas prévaloir sur cela ?

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L’espace salle à manger du Rhum Corner.Jenna Marie Wakani/The Globe and Mail

Agg utilise depuis longtemps Instagram et Twitter comme porte-voix pour dénoncer le sexisme endémique dans le secteur de la restauration, en mettant constamment en lumière la manière dont un machisme absolu peut engendrer une culture abusive. Ce faisant, elle a gagné autant de soutien que de mépris – d’où le titre de son premier mémoire. En ligne, comme dans la vraie vie, Agg est à la fois plaisant et très sérieux ; sa bio Instagram indique « Battle Ready Baby » à côté d’un emoji d’épée. Y a-t-il eu des progrès en matière de parité hommes-femmes dans l’industrie ? «Je ne pense pas que de mon vivant, je verrai le genre d’égalité que je souhaite voir», dit judicieusement Agg. « Et je pense que j’ai accepté cela. »

Elle est également à juste titre irritée par le fait que soutenir publiquement Team Agg puisse s’avérer impopulaire dans l’industrie. « Peu importe à quel point je soutiens les restaurants que j’aime réellement – ​​et qui appartiennent principalement à des hommes blancs – ils ne me soutiendront jamais en retour », dit-elle. « Mais je pense que c’est une peur de me soutenir. Parce qu’il y a juste un sentiment général de genre ouais, elle est, vous savez… » laissant tout ce qui concerne sa « réputation » combler le silence. D’autres chefs sont heureux de republier les histoires Instagram d’Agg dans lesquelles elle fait l’éloge de leurs restaurants, mais ne rendront pas la pareille, dit-elle. « Et je dois juste vivre avec ça. Et c’est pourquoi mon prochain livre s’appelle Ils me porteront un toast quand je serai mort.» (Pas de date de publication pour l’instant.)

Professionnellement, Agg est indépendant à tous points de vue. Sans investisseurs, elle ne peut littéralement pas se permettre d’échouer. Son franc-parler est alors d’autant plus audacieux : les enjeux pour réussir sont plus élevés pour elle et elle refuse de se prosterner devant qui que ce soit. « Mes restaurants s’adressent à tout le monde, mais ils ne conviennent pas à tout le monde », dit-elle. « Et en raison de qui je suis publiquement, mes restaurants sont extrêmement autosélectionnés, ce qui est vraiment génial. » En d’autres termes, si vous aimez Agg elle-même, vous soutenez les restaurants d’Agg. Sinon, vous ne le faites pas. Elle aime ça comme ça.

Agg considère cependant le rhum comme une anomalie, en partie à cause de l’implication de Jean et parce qu’il est caribéen. C’est une collaboration, une coentreprise ; pas une vision singulière de Jen Agg. «Si jamais je parle à des gens du Rhum qui découvrent le Rhum, je leur dirai que ce n’est pas mon restaurant, je suis une fille blanche dans ce restaurant», dit-elle. « Sans trop me centrer, les gens essaient parfois de nous séparer, comme, oh, Jen, je ne sais pas, mais Roland a l’air vraiment cool. En d’autres termes, Rhum attire les agnostiques d’Agg.

Après les spritz, nous marchons pendant deux minutes jusqu’à Rhum. Nous sommes assis au bar ; il n’y a pas un siège vide dans la maison. Jean, comme d’habitude, gère la musique sur bobine, et pour quelqu’un qui ne bavarde apparemment pas, les gens semblent graviter autour de lui. Agg nous commande une assiette de griot, un plat haïtien composé d’épaule de porc marinée et de beignets frits. (Toujours un patron exigeant, Agg a renvoyé le premier tour de beignets, mais a approuvé la texture parfaite et pâteuse la deuxième fois.)

Le rhum compte beaucoup pour beaucoup de gens – mais il est précieux pour Agg et Jean. Les jeunes clients apprécient son prix abordable, et les convives haïtiens et caribéens plus âgés, dans la quarantaine et la cinquantaine, adorent la cuisine authentique, grâce à José Souffrant, chef du Rhum depuis 2018, également haïtien.

Mais c’est le bébé d’Agg et Jean, et ils veulent toucher les convives qui recherchent de la vraie cuisine haïtienne et caribéenne – et non ceux qui viennent de tomber par hasard sur un restaurant branché du centre-ville à la recherche d’un repas. «Quand les gens viennent au restaurant et demandent à voir un menu, cela rend Roland fou», explique Agg. « Il dira en quelque sorte activement aux serveurs ‘ne leur montrez pas !’ Non, ils devraient savoir ce que c’est, et s’ils ne le savent pas, ils ne resteront pas de toute façon. Et neuf fois sur dix, il a absolument raison. Les gens qui aiment parcourir le menu ne vont probablement pas rester.

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