Un nombre alarmant de mes amis ont le COVID-19. Sommes-nous dans une autre vague ?

Question: Un nombre alarmant de personnes que je connais ont récemment attrapé le COVID-19 – dont trois amis proches, deux voisins et ma belle-sœur. Sommes-nous dans une autre vague ?

Répondre: Votre intuition est exacte : nous vivons effectivement une nouvelle vague de COVID-19.

En fait, les infections augmentent régulièrement depuis plusieurs mois, a déclaré Fahad Razak, professeur agrégé de médecine à l’Université de Toronto et médecin interne à l’hôpital St. Michael’s. Au Canada, environ 4 700 personnes sont actuellement hospitalisées à cause du COVID, ce qui représente un sommet depuis un an, a-t-il noté.

Cette hausse peut être liée à plusieurs facteurs. Pendant les mois les plus froids, nous avons tendance à nous rassembler à l’intérieur, où les virus respiratoires peuvent se propager plus facilement. Il existe également une nouvelle sous-variante d’Omicron en circulation – connue sous le nom de JN1 – qui contient des mutations qui l’aident à échapper aux défenses du système immunitaire.

Mais le principal moteur de la vague actuelle est peut-être le fait que si peu de personnes ont reçu les vaccins COVID mis à jour l’automne dernier.

Selon les dernières statistiques de décembre, seulement 15 pour cent des Canadiens ont retroussé leurs manches pour se faire vacciner. Bien que beaucoup aient bénéficié d’une certaine protection contre des vaccinations ou des infections antérieures, cette immunité diminue avec le temps.

«Par conséquent, de très nombreuses personnes tombent malades», a déclaré Dawn Bowdish, professeur de médecine et titulaire de la Chaire de recherche du Canada sur le vieillissement et l’immunité à l’Université McMaster à Hamilton.

Mais sur une note positive, le Dr Razak a déclaré que les récentes hospitalisations ne se sont pas accompagnées d’une augmentation significative du nombre de personnes nécessitant un traitement dans une unité de soins intensifs (USI).

« Cela suggère que la population canadienne bénéficie d’une assez bonne protection contre les formes les plus graves de la maladie… y compris la pneumonie due au COVID », a-t-il ajouté. « Nous ne sommes clairement pas en proie à la crise d’il y a quelques années. »

Malgré cela, les experts conviennent généralement que nous continuerons à connaître davantage de vagues de COVID, à mesure que le virus mute et évolue au fil du temps.

«Cela va nous accompagner pour le reste de notre vie, et nous devons l’accepter», a déclaré Susy Hota, chef de division des maladies infectieuses au University Health Network et Sinai Health à Toronto.

Elle et d’autres experts estiment qu’il est temps de commencer à élaborer une stratégie à long terme.

« La question est la suivante : comment gérer ces vagues de manière à réduire le risque pour les plus vulnérables tout en permettant aux gens de continuer leur vie autant que possible », a déclaré le Dr Razak.

Les vaccinations devraient être un élément central d’une telle stratégie, affirment les experts, en mettant un accent particulier sur l’encouragement des personnes à haut risque à se tenir au courant de leurs vaccins.

Malheureusement, bon nombre de ces personnes ont évité le vaccin de l’automne dernier, qui a été mis à jour pour cibler le variant XBB, la forme dominante du virus à l’époque.

« Ce qui est particulièrement préoccupant, c’est que plus de 50 pour cent des personnes de plus de 80 ans n’ont pas été vaccinées », a déclaré le Dr Razak.

En plus des vaccins, les masques peuvent également offrir une protection, en particulier dans les environnements intérieurs bondés, a déclaré le Dr Hota.

« Je sais que c’est un sujet controversé pour beaucoup de gens, mais les masques ont toujours de la valeur », a-t-elle déclaré. Ils donnent aux individus un certain degré de contrôle sur leur situation.

« Les gens peuvent prendre leurs propres décisions concernant le port du masque » en fonction de leur niveau de risque et de leur désir d’éviter les infections, a-t-elle expliqué.

Mais d’autres mesures – notamment la filtration et la purification de l’air intérieur – échappent souvent au contrôle des individus et nécessitent une action collective.

« Au niveau sociétal, nous devons penser à la ventilation et à la qualité de l’air lorsque nous concevons de nouveaux bâtiments afin de disposer de meilleurs moyens de lutter contre les virus respiratoires. »

Bien entendu, des équipements portables – tels que des filtres HEPA et des stérilisateurs d’air légers UVA – peuvent être utilisés pour moderniser les structures existantes.

Il convient de rappeler que de nombreuses personnes ont fait la queue avec impatience pour recevoir les vaccins COVID lorsqu’ils sont devenus disponibles pour la première fois en décembre 2020.

Les injections réalisées par Moderna et Pfizer-BioNTech sont basées sur une technologie relativement nouvelle de vaccin à ARN messager. Leur principal avantage est qu’ils sont plus faciles à modifier et plus rapides à produire que les vaccins traditionnels.

Le Dr Bowdish a noté qu’on espérait à l’origine que les fabricants de vaccins seraient en mesure de distribuer rapidement des inoculations révisées et reformulées dans les mois suivant l’émergence d’un nouveau variant.

Mais la faible adoption par le public des vaccins anti-Covid les plus récents n’augure rien de bon pour de telles mises à jour régulières : « Une demande plus faible sape l’incitation économique des fabricants à modifier fréquemment leurs vaccins », a-t-elle déclaré.

Le Dr Hota convient que les implications financières sont importantes. Cependant, elle n’est pas sûre que beaucoup de gens accepteraient de nouvelles injections tous les six mois environ, même si elles étaient disponibles.

« En matière de santé publique, il faut considérer la faisabilité de mettre en œuvre certaines choses », a-t-elle expliqué. « Que cela vous plaise ou non, si les gens n’acceptent pas ce que vous dites, ils se taisent et n’écoutent plus. »

Elle a ajouté que « nous devons être un peu prudents quant aux recommandations que nous formulerons à l’avenir ».

Après tout, de nombreuses personnes se sentent désormais « finies » avec la COVID. Ce sentiment public peu enthousiaste ajoute certainement aux défis des responsables de la santé qui tentent de se préparer à un virus imprévisible qui sera avec nous dans un avenir prévisible.

Paul Taylor est un ancien conseiller en navigation pour les patients au Sunnybrook Health Sciences Centre et un ancien rédacteur en chef du Globe and Mail sur la santé.

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