Accro aux volcans ? Les touristes rivalisent pour assister aux éruptions islandaises

Ouvrez cette photo dans la galerie :

Les gens regardent le ciel nocturne s’illuminer à cause de l’éruption d’un volcan à Grindavik, sur la péninsule islandaise de Reykjanes, le lundi 18 décembre 2023.Marco Di Marco/Associated Press

Alors que la rivière de lave rougeoyante d’un volcan entré en éruption la semaine dernière en Islande diminuait, tout le monde n’était pas content.

Hazel Lane, directrice d’un cabinet dentaire de 49 ans à Londres, avait réservé un billet pour Reykjavik dès qu’elle avait vu des images de l’éruption à la télévision, dans l’espoir d’assister à des coulées de lave spectaculaires sous un ciel rouge en fusion.

Lane s’était déjà rendu en Islande le mois précédent, mais c’était trop tôt. Même si les autorités avaient déjà évacué près de 4 000 habitants de la ville voisine de Grindavík, des semaines se sont écoulées avant que le volcan – situé à environ 40 km (25 miles) au sud-ouest de Reykjavik – n’entre en éruption le 18 décembre.

« J’ai eu l’idée folle d’aller à Reykjavik pour la journée pour survoler l’éruption volcanique », a déclaré Lane. Elle est arrivée avec son fils et sa petite amie le 22 décembre et a constaté que les coulées de lave avaient déjà diminué.

« Nous sommes déçus que l’activité volcanique ait cessé mais nous aurons quand même une belle journée à Reykjavik. »

Lane n’aura probablement pas à attendre longtemps avant la prochaine éruption. L’Islande, qui a à peu près la taille de l’État américain du Kentucky et compte moins de 400 000 habitants, compte plus de 30 volcans actifs.

Cela fait de l’île du nord de l’Europe une destination privilégiée pour le tourisme volcanique – un segment de niche qui attire chaque année des milliers d’amateurs de sensations fortes vers des sites allant du Mexique au Guatemala, en passant par la Sicile, l’Indonésie et la Nouvelle-Zélande.

La diminution de l’activité du volcan près de Grindavík a apaisé les craintes d’une répétition du chaos des voyages provoqué par les cendres d’une éruption majeure du volcan Eyjafjallajökull de l’île en 2010.

Mais pour les agences touristiques locales qui envisageaient d’emmener des touristes sur le site, c’était une occasion manquée. Les éruptions récentes – comme celle du volcan Fagradalsfjall en 2021 dans le sud-ouest de l’Islande – ont attiré des milliers de visiteurs.

Troll Expeditions – qui propose des visites des grottes de glace, des glaciers, des piscines géothermiques d’Islande ainsi qu’une gamme d’excursions sur les volcans – a déclaré que les réservations de touristes en Islande avaient chuté avant l’éruption de Grindavík en raison des tremblements de terre qui l’ont précédée. Mais l’éruption elle-même a rapidement ravivé l’intérêt.

« Les gens sont très excités de voir le volcan. Malheureusement, l’éruption s’est arrêtée pour le moment », a indiqué la société par courrier électronique, soulignant qu’il s’agissait de la quatrième éruption dans la région au cours des trois dernières années.

« Les autres éruptions ont été formidables pour le tourisme, car il s’agissait d' »éruptions touristiques » où l’on peut s’approcher assez près du cratère et assister à la coulée de lave. »

L’ancien président islandais, Olafur Ragnar Grímsson, encourageait déjà les visiteurs à se préparer pour janvier.

« Les prédictions sont que dans deux semaines l’éruption pourrait recommencer ! Réservez votre vol maintenant pour assister à la création de la Terre ! » a-t-il déclaré dans un article du 23 décembre sur la plateforme de médias sociaux X, anciennement connue sous le nom de Twitter.

GESTION DES RISQUES

Pour les « chasseurs de lave » dévoués, rien ne vaut une ascension ardue jusqu’au sommet d’un volcan, la marche autour d’un cratère et l’odeur de soufre dans l’air.

Les éruptions peuvent souvent être prévues longtemps à l’avance, ce qui laisse suffisamment de temps pour les évacuations et les alertes.

Lorsque le Mauna Loa à Hawaï, le plus grand volcan actif du monde, est entré en éruption à la fin de l’année dernière pour la première fois depuis 1984, des milliers de spectateurs émerveillés ont afflué pour voir ses coulées de lave rougeoyantes. L’agence de gestion des urgences d’Hawaï avait déjà déclaré qu’il n’y avait aucun signe indiquant que la lave menacerait les zones peuplées.

Mais dans d’autres cas, les touristes ont payé de leur vie.

Au début du mois, le volcan indonésien Marapi est entré en éruption, tuant 22 personnes : des alpinistes qui ont péri près du cratère. Marapi est l’un des volcans les plus actifs de l’île de Sumatra et est entré en éruption en janvier et février de cette année.

L’Indonésie, qui chevauche la « ceinture de feu » qui entoure l’océan Pacifique, abrite plus de 100 volcans actifs.

L’île White en Nouvelle-Zélande, également connue sous le nom maori de Whakaari, est fermée depuis une catastrophe en 2019 lorsqu’une éruption volcanique a tué 22 personnes, pour la plupart des touristes. Il accueillait régulièrement des visiteurs, même si les éruptions n’étaient pas rares.

Malgré de tels incidents, la visite des volcans reste populaire et, en gérant correctement les risques, les risques d’accidents peuvent être minimisés, a déclaré Tom Pfeiffer, géologue et volcanologue qui dirige VolcanoDiscovery, une entreprise en Allemagne.

Ils organisent des visites des volcans du monde entier en petits groupes, emmenant environ 150 personnes par an dans des endroits comme Java, Sulawesi, la Sicile et aussi l’Islande. Il a déclaré que l’intérêt pour la visite des volcans fluctuait un peu, en fonction de l’attention médiatique qu’ils recevaient, mais qu’il était généralement assez stable.

« Je suis sûr que le nombre moyen d’accidents des touristes volcaniques est bien inférieur au nombre moyen d’accidents liés aux sports de montagne », a déclaré Pfeiffer par e-mail. « Cela reste également vrai malgré les cas, heureusement très rares, de catastrophes majeures comme celle récente de Marapi. »

Pfeiffer a déclaré que bon nombre des accidents qui se sont produits étaient dus à un manque de préparation ou d’information, ou à une prise de risque excessive. S’appuyer sur les conseils locaux des autorités, des observatoires de volcans et sur des guides possédant une vaste expérience pourrait tous atténuer le changement en cas de problème.

« En cas de doute, nous ne prenons jamais de risque », a-t-il ajouté.

L’Islande a été témoin de diverses éruptions ces dernières années, depuis celles où la lave s’écoule de fissures – comme celle de la semaine dernière – jusqu’aux éruptions explosives de volcans couverts de glace qui crachent des panaches de cendres, là où le feu rencontre la glace. Beaucoup d’entre eux constituent une attraction touristique majeure, avec des risques bien signalés par les autorités locales.

La zone autour de Grindavík reste fermée pour le moment et le Bureau métrologique islandais a déclaré le 27 décembre que le magma continuait de s’accumuler sous Svartsengi sur la péninsule de Reykjanes, ce qui signifie qu’il existe un risque d’une nouvelle éruption.

Arnar Mar Olafsson, directeur général de l’Office islandais du tourisme, a déclaré que certains voyageurs n’avaient pas respecté la zone de fermeture autour du site de l’éruption et avaient dû être refoulés car ils se dirigeaient vers le volcan.

« Les gens veulent vraiment s’approcher, s’approcher et voir, mais ils ne réalisent pas souvent à quel point c’est dangereux », a-t-il déclaré.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *