Depuis 100 ans, les bangs emblématiques de Big Ben aident les Britanniques et le monde entier à fêter la nouvelle année.

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1er janvier : Des feux d’artifice illuminent l’horizon de Londres au-dessus de Big Ben et du London Eye juste après minuit, en Angleterre.Dan Kitwood/Getty Images

Les bangs de Big Ben sont un élément emblématique des célébrations du Nouvel An en Grande-Bretagne, et dimanche marquera la 100e fois que le son de la célèbre cloche de Westminster sera diffusé en direct pour sonner la nouvelle année.

La tradition a commencé le soir du 31 décembre 1923, lorsque l’ingénieur de la BBC AG Dryland a grimpé sur un toit en face du Parlement. et a brandi un microphone alors que la tour Elizabeth L’horloge sonnait midi. « Notre brillante idée était de permettre au monde d’entendre Big Ben », se souvient M. Dryland dans une interview en 1936. « Notre microphone captait une bonne partie du bruit de la circulation, mais le carillon de minuit était bon et chaleureux.

Depuis lors, le son de Big Ben a été entendu à travers le pays et dans le monde entier à la veille du Nouvel An, y compris pendant la Seconde Guerre mondiale.

Un ensemble de microphones a été installé dans le beffroi il y a des années et les bangs sont diffusés beaucoup plus fréquemment. Ils peuvent désormais être entendus en direct au début du journal télévisé de 18 heures sur BBC Radio 4 et lors d’occasions importantes telles que le dimanche du Souvenir.

Mais le réveillon du Nouvel An reste spécial et le 100e anniversaire n’échappe pas à Huw Smith, l’un des trois horlogers qui s’occupent de l’horloge. «C’est un événement assez monumental», a-t-il déclaré jeudi.

M. Smith, 61 ans, se souvient qu’il s’était rendu à Trafalgar Square le soir du Nouvel An alors qu’il était adolescent et qu’il avait attendu Big Ben, même s’il sait maintenant que sa célébration était un peu tardive. « Si vous y réfléchissez bien, à Trafalgar Square, il faut deux secondes pour que le son parvienne jusqu’ici. En fait, nous avons célébré 12 heures et deux secondes.

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En 1999, lorsque la ville de Londres a organisé un feu d’artifice géant pour marquer le nouveau millénaire, la célébration s’est déplacée vers un quartier autour de Westminster. Cette tradition s’est poursuivie et dimanche, environ 100 000 personnes se rassembleront sur les rives de la Tamise pour assister aux illuminations, qui débuteront avec la première grève de Big Ben.

M. Smith a déclaré que pour obtenir le bon timing, il fallait que l’horloge soit connectée à une série d’ordinateurs et d’autres équipements liés aux feux d’artifice. « Nous devons le faire à fond, donc nous serons là-haut toute la soirée pour faire de petits ajustements. »

L’entretien de ce garde-temps vieux de 163 ans comporte également ses défis.

L’horloge actuelle date des années 1850, mais sur le site du domaine parlementaire, il y a une tour de l’horloge depuis 1367. Elle a été démolie en 1698 et remplacée par un cadran solaire.

Un incendie détruisit le palais de Westminster en 1834 et lorsque la construction d’un nouveau bâtiment commença, les plans prévoyaient une tour d’horloge avec une cloche qui sonnait. La première cloche s’est fissurée lors des tests et une deuxième a été installée en 1859. Elle a sonné pour la première fois le 11 juillet de la même année.

La cloche sonne la note « E » chaque heure, tandis qu’un ensemble de carillons différents sonne Sol dièse, Fa dièse, E et B tous les quarts d’heure sur les lignes ; « Tout au long de cette heure, Seigneur soit mon guide. Et par ta puissance, aucun pied ne glissera. La mélodie est connue sous le nom de Westminster Quarters.

La cloche était censée s’appeler Royal Victoria, mais elle est devenue Big Ben en l’honneur de Benjamin Hall, le commissaire aux travaux qui a supervisé la construction de la tour. La tour de l’horloge a été rebaptisée Elizabeth Tower en 2012, en l’honneur du jubilé de diamant de la reine Elizabeth II.

Une rénovation de cinq ans qui a débuté en 2017 a gardé Big Ben en grande partie silencieux, à l’exception de quelques jours, dont le réveillon du Nouvel An.

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M. Smith a déclaré que les travaux de réparation ont réparé les dégâts causés pendant la Seconde Guerre mondiale. Guerre, lorsque la tour fut frappée par une bombe allemande. « Nous ne connaissions pas l’étendue des dégâts jusqu’à ce qu’ils commencent à démonter les choses », a-t-il déclaré. Le mécanisme de l’horloge a également été démonté et rénové « jusqu’au dernier écrou et boulon ».

Les horlogers n’ont plus besoin de remonter l’horloge à la main, comme le faisaient quatre mécaniciens au XIXe siècle. Mais ils montent toujours dans la tour tous les lundis, mercredis et vendredis et démarrent un moteur électrique.

M. Smith a passé chacun des 19 derniers réveillons du Nouvel An dans la tour de l’horloge, s’assurant que les feux d’artifice démarrent du bon pied. Il prévoit prendre sa retraite dans environ six ans et ne sait pas exactement ce qu’il fera le 31 décembre. après cela.

« Ça va être assez étrange de sortir et de faire la fête », a-t-il déclaré. Mais peu importe où il se trouve, il écoutera les gongs de Big Ben à minuit pile.

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