La Chine presse l’Iran de freiner les attaques des Houthis en mer Rouge, selon des sources

Les responsables chinois ont demandé à leurs homologues iraniens d’aider à freiner les attaques contre des navires en mer Rouge par les Houthis soutenus par l’Iran, sous peine de risquer de nuire aux relations commerciales avec Pékin, ont déclaré quatre sources iraniennes et un diplomate proche du dossier.

Les discussions sur les attaques et le commerce entre la Chine et l’Iran ont eu lieu lors de plusieurs réunions récentes à Pékin et à Téhéran, ont indiqué les sources iraniennes, refusant de fournir des détails sur la date de ces réunions ou sur les personnes qui y ont participé.

« En gros, la Chine dit : ‘Si nos intérêts sont lésés d’une manière ou d’une autre, cela aura un impact sur nos relations commerciales avec Téhéran.’ Alors dites aux Houthis de faire preuve de retenue’ », a déclaré un responsable iranien informé des pourparlers, qui a parlé à Reuters sous couvert d’anonymat.

Les attaques, qui, selon les Houthis, soutiennent les Palestiniens de Gaza, ont augmenté le coût du transport maritime et de l’assurance en perturbant une route commerciale clé entre l’Asie et l’Europe largement utilisée par les navires en provenance de Chine.

Les responsables chinois n’ont cependant fait aucun commentaire ni menace spécifique sur la manière dont les relations commerciales de Pékin avec l’Iran pourraient être affectées si ses intérêts étaient lésés par les attaques des Houthis, ont indiqué les quatre sources iraniennes.

Bien que la Chine soit le principal partenaire commercial de l’Iran au cours de la dernière décennie, leurs relations commerciales sont déséquilibrées.

Les raffineurs de pétrole chinois, par exemple, ont acheté plus de 90 % des exportations de brut iranien l’année dernière, selon les données de suivi des pétroliers de la société d’analyse commerciale Kpler, alors que les sanctions américaines éloignaient de nombreux autres clients et que les entreprises chinoises bénéficiaient de fortes réductions.

Cependant, le pétrole iranien ne représente que 10 % des importations chinoises de brut et Pékin dispose d’un large éventail de fournisseurs qui pourraient combler les déficits venant d’ailleurs.

Les sources iraniennes ont déclaré que Pékin avait clairement fait savoir qu’il serait très déçu par Téhéran si des navires liés à la Chine étaient touchés ou si les intérêts du pays étaient affectés de quelque manière que ce soit.

Mais si la Chine était importante pour l’Iran, Téhéran avait également des mandataires à Gaza, au Liban, en Syrie et en Irak, outre les Houthis au Yémen, et ses alliances et priorités régionales ont joué un rôle majeur dans sa prise de décision, a déclaré l’un des initiés iraniens.

Interrogé sur les réunions avec l’Iran pour discuter des attaques en mer Rouge, le ministère chinois des Affaires étrangères a déclaré : « La Chine est un ami sincère des pays du Moyen-Orient et est déterminée à promouvoir la sécurité et la stabilité régionales et à rechercher un développement et une prospérité communs. »

« Nous soutenons fermement les pays du Moyen-Orient dans le renforcement de leur indépendance stratégique et dans leur union et collaboration pour résoudre les problèmes de sécurité régionale », a-t-il déclaré à Reuters.

Le ministère iranien des Affaires étrangères n’était pas immédiatement disponible pour commenter.

Les frappes militaires des forces américaines et britanniques sur des cibles Houthis au Yémen ce mois-ci n’ont pas réussi à arrêter les attaques contre les navires du groupe, qui contrôle une grande partie du Yémen, y compris la capitale Sanaa et une grande partie de la côte de la mer Rouge du pays près de Bab al-Mandab. détroit.

Les Houthis, qui ont émergé pour la première fois dans les années 1980 en tant que groupe armé s’opposant à l’influence religieuse sunnite de l’Arabie saoudite au Yémen, sont armés, financés et entraînés par l’Iran et font partie de son « Axe de résistance » anti-occidental et anti-israélien.

Un haut responsable américain a déclaré que Washington avait demandé à la Chine d’utiliser son influence auprès de l’Iran pour le persuader de restreindre les Houthis, notamment lors de conversations que le secrétaire d’État Antony Blinken et le conseiller à la sécurité nationale Jake Sullivan ont eues ce mois-ci avec un haut responsable du Parti communiste chinois, Liu Jianchao.

Un haut responsable iranien a déclaré que même si les responsables chinois ont discuté en profondeur de leurs préoccupations lors des réunions, ils n’ont jamais mentionné aucune demande de Washington.

Le 14 janvier, le ministre chinois des Affaires étrangères Wang Yi a appelé à la fin des attaques contre des navires civils en mer Rouge – sans nommer les Houthis ni mentionner l’Iran – et au maintien des chaînes d’approvisionnement et de l’ordre commercial international.

Victor Gao, professeur titulaire à l’Université chinoise de Soochow, a déclaré que la Chine, en tant que plus grande nation commerçante du monde, était affectée de manière disproportionnée par les perturbations du transport maritime et que le rétablissement de la stabilité dans la mer Rouge était une priorité.

Mais Gao, ancien diplomate chinois et conseiller du géant pétrolier Saudi Aramco, a déclaré que Pékin considérerait le traitement réservé par Israël aux Palestiniens comme la cause profonde de la crise de la mer Rouge et ne voudrait pas en imputer publiquement la responsabilité aux Houthis.

Un porte-parole du Département d’État américain a refusé de commenter lorsqu’on l’a interrogé sur les discussions bilatérales Iran-Chine sur cette question.

Un diplomate proche du dossier a déclaré que la Chine avait discuté de la question avec l’Iran, mais qu’il n’était pas clair dans quelle mesure Téhéran prenait au sérieux les conseils de Pékin.

Deux responsables du gouvernement yéménite, ennemi des Houthis, ont déclaré qu’ils étaient conscients que plusieurs pays, dont la Chine, avaient cherché à influencer l’Iran pour maîtriser les Houthis.

Les analystes Gregory Brew d’Eurasia Group et Ali Vaez de l’International Crisis Group ont déclaré que la Chine disposait d’un levier potentiel sur l’Iran en raison de ses achats de pétrole et parce que l’Iran espérait attirer davantage d’investissements directs chinois à l’avenir.

Cependant, tous deux ont déclaré que la Chine avait jusqu’à présent été réticente à utiliser son influence, pour plusieurs raisons.

« La Chine préfère profiter des États-Unis en sauvegardant la liberté de navigation dans la mer Rouge en saignant le nez des Houthis », a déclaré Vaez, ajoutant que Pékin était également conscient que l’Iran n’avait pas un contrôle total sur ses alliés yéménites.

Le porte-parole des Houthis, Mohammed Abdulsalam, a déclaré jeudi que l’Iran n’avait jusqu’à présent transmis aucun message de la Chine concernant la réduction des attaques.

« Ils ne nous informeront pas d’une telle demande, d’autant plus que la position déclarée de l’Iran est de soutenir le Yémen. Elle a condamné les frappes américano-britanniques contre le Yémen et a considéré la position du Yémen comme honorable et responsable », a-t-il déclaré.

Les quatre sources iraniennes ont déclaré qu’il n’était pas clair si l’Iran prendrait des mesures à la suite des discussions avec Pékin.

Les enjeux sont élevés pour l’Iran, car la Chine est l’une des rares puissances capables de fournir les milliards de dollars d’investissements dont Téhéran a besoin pour maintenir la capacité de son secteur pétrolier et maintenir son économie à flot.

L’influence de la Chine était évidente en 2023 lorsqu’elle a facilité un accord entre l’Iran et son rival régional l’Arabie saoudite pour mettre fin à des années d’hostilités.

Pourtant, même s’il existe des liens économiques solides entre la Chine et l’Iran, l’influence de Pékin sur les décisions géopolitiques de Téhéran n’est pas absolue, a déclaré l’un des initiés iraniens.

Certains au sein de l’establishment iranien ont remis en question la valeur du partenariat avec Pékin, soulignant les volumes relativement faibles du commerce et des investissements non pétroliers depuis que la Chine et l’Iran ont signé un accord de coopération de 25 ans en 2021.

Les médias officiels iraniens affirment que les entreprises chinoises n’ont investi que 185 millions de dollars depuis lors. Les médias d’État ont également déclaré l’année dernière que les exportations iraniennes non pétrolières vers la Chine avaient chuté de 68 % au cours des cinq premiers mois de 2023, tandis que les importations iraniennes en provenance de Chine avaient augmenté de 40 %.

En revanche, les entreprises chinoises se sont engagées l’année dernière à investir des milliards en Arabie saoudite après que les deux pays ont signé un partenariat stratégique global en décembre 2022.

Deux initiés iraniens ont déclaré que même si la Chine ne pouvait être ignorée, Téhéran avait d’autres priorités à prendre en compte et ses décisions étaient façonnées par une interaction complexe de facteurs.

« Les alliances et priorités régionales ainsi que les considérations idéologiques contribuent de manière significative aux décisions de Téhéran », a déclaré l’une des sources.

La deuxième personne a déclaré que les dirigeants iraniens devaient adopter une stratégie nuancée en ce qui concerne la guerre à Gaza, ainsi que les attaques des Houthis, et que Téhéran n’abandonnerait pas ses alliés.

Le rôle de l’Iran en tant que leader de son « Axe de la Résistance » – qui comprend les Houthis, le Hezbollah libanais, le Hamas et les milices en Irak et en Syrie – devait être mis en balance avec le fait d’éviter de se laisser entraîner dans une guerre régionale autour de Gaza, ont indiqué les sources iraniennes.

Les messages de Téhéran adressés aux Houthis – et à leur sujet – nécessitaient une certaine dose de déni quant à l’étendue de son contrôle sur eux – mais aussi une capacité à revendiquer un certain crédit pour leurs actions anti-israéliennes, a déclaré l’une des sources.

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