La fureur suscitée par la non-présentation de Messi s’étend à la Chine après la participation d’un joueur de l’Inter Miami au match contre le Japon

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Lionel Messi de l’Inter Miami en action lors du match amical de pré-saison entre Vissel Kobe et Inter Miami au Stade National le 7 février 2024 à Tokyo, Japon.Kenta Harada/Getty Images

Le footballeur argentin Lionel Messi semble s’être remis d’une blessure à l’aine qui l’a empêché de disputer un match hors-concours à Hong Kong dimanche, mais les dommages causés à sa réputation en Chine pourraient être plus difficiles à réparer.

Après que M. Messi ne se soit pas présenté à Hong Kong, les fans ont hué et exigé des remboursements, et cette colère n’a fait qu’augmenter après que la star de l’Inter Miami a participé à un match contre l’équipe japonaise du Vissel Kobe mercredi, certains en Chine appelant à un boycotter et exiger l’annulation des prochains matchs amicaux de l’Argentine dans ce pays.

Le match de Miami à Hong Kong avait été largement promu comme mettant en vedette M. Messi, largement considéré comme l’un des meilleurs footballeurs de sa génération. Certains fans ont dépensé des centaines de dollars pour des sièges premium, tandis que d’autres ont voyagé depuis la Chine continentale et même jusqu’en Australie, pour se faire dire à la fin de la seconde période que M. Messi ne participerait pas.

Les organisateurs locaux font face à une intense demande de remboursement et ont déjà renoncé à un soutien gouvernemental de 2,7 millions de dollars pour l’événement.

La controverse aurait pu s’éteindre si Hong Kong avait été la dernière étape de la tournée asiatique de la partie américaine, mais la décision de M. Messi de jouer au Japon a attisé la colère nationaliste en Chine continentale et a donné lieu à des complots criants.

« L’impact de cet incident a largement dépassé le domaine du sport », a déclaré dans un éditorial le Global Times, un tabloïd chinois géré par l’État. « Les explications de Messi et de l’Inter Miami ne sont pas convaincantes, et il y a de nombreuses spéculations sur les véritables raisons qui se cachent derrière cela. Une théorie est que leurs actions ont des motivations politiques, dans la mesure où Hong Kong a l’intention de stimuler l’économie grâce à cet événement et que des forces extérieures ont délibérément voulu embarrasser Hong Kong à travers cet incident.

Regina Ip, conseillère principale du dirigeant de Hong Kong John Lee, a également imputé l’incident à des personnalités extérieures non précisées.

« Les Hongkongais détestent Messi, l’Inter Miami et la main noire derrière eux, pour leur camouflet délibéré et calculé envers Hong Kong », a écrit Mme Ip sur les réseaux sociaux. « Messi ne devrait jamais être autorisé à retourner à Hong Kong. Ses mensonges et son hypocrisie sont dégoûtants.

Elle et d’autres ont souligné un clip vidéo dans lequel M. Messi semble éviter de serrer la main de M. Lee, sortant de la file de joueurs attendant de saluer le plus haut responsable de Hong Kong. L’Argentin n’est pas connu pour son franc-parler politique et a déjà été critiqué pour « sportswashing » en acceptant de devenir ambassadeur du tourisme en Arabie Saoudite.

Dans un communiqué, le Bureau de la culture, des sports et du tourisme de la ville a réitéré la déception du gouvernement quant au fait que M. Messi n’ait pas pu jouer dimanche.

« Cependant, trois jours plus tard, Messi a pu jouer activement et librement au Japon », ajoute le communiqué. « Le gouvernement espère que les organisateurs et les équipes pourront fournir des explications raisonnables. »

Alors que la controverse s’est échappée de Hong Kong et est devenue un sujet tendance sur Internet chinois – où les campagnes nationalistes ont dans le passé abouti au boycott de célébrités et à la non-diffusion des matchs des équipes sportives – M. Messi est intervenu mercredi dans une tentative apparente d’apaiser la polémique. colère grandissante.

Dans un message sur les réseaux sociaux, l’Argentin a déclaré : « Tous ceux qui me connaissent savent que j’ai toujours envie de jouer… surtout dans ces jeux où nous voyageons si loin et où les gens sont impatients de voir nos matchs ».

« J’espère que nous pourrons revenir jouer à Hong Kong », poursuit le message en chinois et en espagnol, ajoutant des félicitations pour le Nouvel An lunaire à venir.

L’Inter Miami a également publié une déclaration – quelques jours après que le Globe and Mail et de nombreux autres médias ont demandé des commentaires sur le match de dimanche – affirmant que le club avait été « honoré » de se rendre à Hong Kong et comprenait la déception des fans, réitérant que l’absence de M. Messi était uniquement due. à une blessure.

« Alors que nous continuons à faire la une des journaux et à faire la part belle à la négativité envers les différentes parties prenantes, nous nous sommes sentis obligés de réitérer la réalité de ce type de blessures sportives », a déclaré la porte-parole Molly Dreska. « L’Inter Miami serait impatient de revenir dans la belle ville de Hong Kong à l’avenir, si les fans étaient disposés à recevoir à nouveau le Club. »

Mais alors que Miami retourne aux États-Unis pour le début de la saison de la Major League Soccer plus tard ce mois-ci, la controverse ne montre aucun signe de s’apaiser. Jeudi soir, le nom de M. Messi était toujours un sujet d’actualité sur les réseaux sociaux chinois, avec de nombreux messages partageant des rumeurs selon lesquelles les prochains matchs amicaux entre l’Argentine et la Chine pourraient être annulés.

Certains fans de Messi ont réagi, faisant circuler un PDF de 14 pages tentant de réfuter les critiques du joueur et de souligner ses nombreuses réalisations. Mais quelques heures après sa création, un hashtag associé a été submergé d’insultes contre M. Messi et ses partisans.

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