L’Alabama exécute un homme avec de l’azote gazeux, c’est la première fois que la nouvelle méthode est utilisée

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Les États-Unis ont exécuté près de 1 600 personnes depuis le rétablissement de la peine de mort, il y a près de 50 ans.Kevin S. Vineys/Associated Press

L’Alabama a exécuté jeudi un meurtrier reconnu coupable avec de l’azote, le mettant à mort avec une méthode unique en son genre qui a une fois de plus placé les États-Unis à l’avant-garde du débat sur la peine capitale. L’État a déclaré que la méthode serait humaine, mais les critiques l’ont qualifiée de cruelle et expérimentale.

Les autorités ont déclaré que Kenneth Eugene Smith, 58 ans, avait été déclaré mort à 20 h 25 dans une prison de l’Alabama après avoir respiré de l’azote pur à travers un masque facial pour provoquer une privation d’oxygène. C’était la première fois qu’une nouvelle méthode d’exécution était utilisée aux États-Unis depuis l’introduction de l’injection létale, désormais la méthode la plus couramment utilisée, en 1982.

L’exécution a duré environ 22 minutes et Smith a semblé rester conscient pendant plusieurs minutes. Pendant au moins deux minutes, il a semblé trembler et se tordre sur la civière, tirant parfois contre les attaches. Cela a été suivi de plusieurs minutes de respiration lourde, jusqu’à ce que la respiration ne soit plus perceptible.

Dans une déclaration finale, Smith a déclaré : « Ce soir, l’Alabama fait faire un pas en arrière à l’humanité. … Je pars avec amour, paix et lumière.

Il a fait le « Je t’aime signe » avec ses mains en direction des membres de sa famille qui en étaient témoins. « Merci de me supporter. Amour, aimez-vous tous », a déclaré Smith.

L’État avait déjà tenté d’exécuter Smith, reconnu coupable d’un meurtre contre rémunération en 1988, en 2022, mais l’injection mortelle a été annulée à la dernière minute parce que les autorités ne pouvaient pas connecter une ligne IV.

L’exécution a eu lieu après une bataille juridique de dernière minute dans laquelle les avocats de Smith ont affirmé que l’État faisait de lui le sujet de test d’une méthode d’exécution expérimentale qui pourrait violer l’interdiction constitutionnelle des peines cruelles et inhabituelles. Les tribunaux fédéraux ont rejeté la tentative de Smith de bloquer le projet, la dernière décision étant rendue jeudi soir par la Cour suprême des États-Unis.

La juge Sonia Sotomayor, qui, avec deux autres juges libéraux, était dissidente, a écrit : « N’ayant pas réussi à tuer Smith lors de sa première tentative, l’Alabama l’a choisi comme « cobaye » pour tester une méthode d’exécution jamais tentée auparavant. Le monde regarde.

Les juges majoritaires n’ont fait aucune déclaration.

Dans une déclaration publiée avant sa mise à mort, Smith et le révérend Jeff Hood, son conseiller spirituel, ont déclaré : « Les yeux du monde sont tournés vers cette apocalypse morale imminente. Notre prière est que les gens ne tournent pas la tête. Nous ne pouvons tout simplement pas normaliser l’étouffement des uns et des autres.

L’État avait prédit que l’azote provoquerait une perte de conscience en quelques secondes et la mort en quelques minutes. Un procureur de l’État a déclaré à la Cour d’appel du 11e circuit qu’il s’agirait de « la méthode d’exécution la plus indolore et la plus humaine connue de l’homme ».

Mais certains médecins et organisations ont tiré la sonnette d’alarme et les avocats de Smith ont demandé à la Cour suprême d’interrompre l’exécution afin d’examiner les allégations selon lesquelles cette méthode viole l’interdiction constitutionnelle des châtiments cruels et inhabituels et mérite un examen juridique plus approfondi avant d’être utilisée sur une personne.

« Il existe peu de recherches sur la mort par hypoxie azotée. Lorsque l’État envisage de recourir à une nouvelle forme d’exécution qui n’a jamais été tentée nulle part, le public a intérêt à s’assurer que l’État a étudié la méthode de manière adéquate et établi des procédures pour minimiser la douleur et la souffrance de la personne condamnée », ont écrit les avocats de Smith. .

Dans sa dissidence, Sotomayor a écrit que l’Alabama avait enveloppé son protocole d’exécution de secret, en publiant seulement une version fortement expurgée. Elle a également déclaré que Smith devrait être autorisé à obtenir des preuves sur le protocole d’exécution et à poursuivre sa contestation judiciaire.

« Cette information est importante non seulement pour Smith, qui a une raison supplémentaire de craindre la civière, mais aussi pour quiconque que l’État cherche à exécuter après lui en utilisant cette nouvelle méthode », a écrit Sotomayor.

« À deux reprises, cette Cour a ignoré l’avertissement de Smith selon lequel l’Alabama le soumettrait à un risque de douleur inconstitutionnel », a écrit Sotomayor. « J’espère sincèrement qu’il n’aura pas raison une deuxième fois. »

La juge Elena Kagan a rédigé une dissidence distincte et a été rejointe par le juge Ketanji Brown Jackson.

Au cours de ses dernières heures, Smith a rencontré des membres de sa famille et son conseiller spirituel, selon un porte-parole de la prison.

Il a mangé un dernier repas composé de steak T-bone, de pommes de terre rissolées, de pain grillé et d’œufs nappés de sauce pour steak A1, a déclaré Hood par téléphone avant l’exécution.

« Il est terrifié par la torture qui pourrait survenir. Mais il est aussi en paix. L’une des choses qu’il m’a dit, c’est qu’il allait enfin s’en sortir », a déclaré Hood.

Smith était l’un des deux hommes reconnus coupables du meurtre contre rémunération d’Elizabeth Sennett en 1988. Les procureurs ont déclaré que lui et l’autre homme avaient chacun reçu 1 000 $ pour tuer Sennett au nom de son mari pasteur, qui était profondément endetté et voulait récupérer son assurance.

Le fils de la victime, Charles Sennett Jr., a déclaré dans une interview à WAAY-TV que Smith « doit payer pour ce qu’il a fait ».

« Et certaines de ces personnes disent : ‘Eh bien, il n’a pas besoin de souffrir comme ça.’ Eh bien, il n’a pas demandé à maman comment souffrir ? dit le fils. « Ils viennent de le faire. Ils l’ont poignardée à plusieurs reprises.

Le protocole d’exécution prévoyait que Smith soit attaché à une civière dans la chambre d’exécution – la même où il a été attaché pendant plusieurs heures lors de la tentative d’injection mortelle – et qu’un « respirateur à adduction d’air à masque complet » soit placé sur son visage. Après avoir eu l’occasion de faire une déclaration finale, le gardien, depuis une autre pièce, activait l’azote gazeux. Il serait administré à travers le masque pendant au moins 15 minutes ou « cinq minutes après une indication plate sur l’ECG, selon la durée la plus longue », selon le protocole de l’État.

La communauté Sant’Egidio, une organisation caritative catholique affiliée au Vatican et basée à Rome, avait exhorté l’Alabama à ne pas procéder à cette exécution, affirmant que la méthode était « barbare » et « non civilisée » et qu’elle apporterait une « honte indélébile » à l’État. Et les experts nommés par le Conseil des droits de l’homme de l’ONU ont averti qu’ils estimaient que la méthode d’exécution pourrait violer l’interdiction de la torture.

Certains États recherchent de nouveaux moyens d’exécuter des personnes car les drogues utilisées dans les injections mortelles sont devenues difficiles à trouver. Trois États – l’Alabama, le Mississippi et l’Oklahoma – ont autorisé l’hypoxie à l’azote comme méthode d’exécution, mais aucun État n’avait jusqu’à présent tenté d’utiliser la méthode non testée.

Les avocats de Smith avaient fait part de leurs inquiétudes quant au fait qu’il pourrait mourir étouffé par son propre vomi alors que l’azote gazeux s’écoulait. L’État a apporté un changement de procédure de dernière minute afin qu’il ne soit pas autorisé à manger dans les huit heures précédant son exécution.

Sennett, 45 ans, a été retrouvée morte le 18 mars 1988 à son domicile avec huit coups de couteau à la poitrine et un de chaque côté du cou, selon le coroner. Son mari, Charles Sennett Sr., s’est suicidé alors que l’enquête se concentrait sur lui en tant que suspect, selon des documents judiciaires. John Forrest Parker, l’autre homme reconnu coupable du meurtre, a été exécuté en 2010.

La condamnation de Smith en 1989 a été annulée, mais il a été de nouveau condamné en 1996. Le jury a recommandé une peine d’emprisonnement à perpétuité par 11 voix contre une, mais un juge a annulé cette décision et l’a condamné à mort. L’Alabama ne permet plus à un juge d’annuler la décision d’un jury en matière de peine de mort.

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