L’ancien Premier ministre britannique Boris Johnson a souvent été « embobiné » par la science, selon une enquête sur le COVID-19

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L’ancien conseiller scientifique en chef Patrick Vallance témoigne lors d’une enquête publique sur la pandémie de COVID-19, à Dorland House, à Londres, le 20 novembre.Enquête britannique sur le Covid-19/Associated Press

Boris Johnson, l’ancien Premier ministre britannique, a eu du mal à maîtriser une grande partie de la science pendant la pandémie de coronavirus, a déclaré lundi son conseiller scientifique en chef.

Dans son témoignage très attendu lors de l’enquête publique nationale sur la pandémie de COVID-19, Patrick Vallance a déclaré que lui et d’autres avaient rencontré des difficultés répétées à faire comprendre à Johnson la science et qu’il avait changé d’avis à de nombreuses reprises.

« Je pense avoir raison de dire que le Premier ministre a abandonné la science à 15 ans », a-t-il déclaré. « Je pense qu’il serait le premier à admettre que ce n’était pas son fort et qu’il avait du mal avec les concepts et que nous devions les répéter – souvent. »

Des extraits du journal intime de Vallance, pour la plupart contemporain, ont été transmis à l’enquête. Dans ces documents, il écrit que Johnson était souvent « embarrassé » par les graphiques et les données et que le regarder « comprendre les statistiques est horrible ».

Pendant la pandémie, Vallance était une présence très visible au Royaume-Uni. Lui et le médecin-chef, Chris Whitty, ont régulièrement accompagné Johnson lors des points de presse quotidiens sur le COVID-19 donnés depuis les bureaux du Premier ministre à Downing Street.

Vallance, qui a démissionné de son poste de conseiller scientifique en chef du gouvernement britannique plus tôt cette année, a déclaré que les difficultés de Johnson n’étaient pas uniques et que de nombreux dirigeants avaient du mal à comprendre les preuves et les conseils scientifiques, en particulier dans les premiers stades de la pandémie au début de 2020. .

Il a rappelé une réunion de conseillers scientifiques européens au cours de laquelle un dirigeant d’un pays aurait eu des problèmes avec les courbes exponentielles et « l’appel téléphonique a éclaté de rire, car c’était vrai dans tous les pays ».

Johnson a été hospitalisé avec le virus en avril 2020, moins de deux semaines après avoir mis le pays en confinement pour la première fois. Vallance a reconnu que le Premier ministre était « incapable de se concentrer » sur les choses alors qu’il était vraiment malade, mais qu’après sa convalescence « il n’y avait aucun changement évident entre lui et ce qu’il était avant ».

Le Royaume-Uni a l’un des taux de décès dus au COVID-19 les plus élevés d’Europe, le virus étant enregistré comme cause de décès de plus de 232 000 personnes.

Johnson, qui a été contraint de démissionner de son poste de Premier ministre en septembre 2022 à la suite de révélations sur des fêtes enfreignant les règles de verrouillage dans sa résidence de Downing Street pendant la pandémie, devrait répondre à l’enquête avant Noël.

L’enquête, dirigée par la juge à la retraite Heather Hallett, devrait durer trois ans, même si des évaluations intermédiaires devraient être publiées. Johnson a accepté fin 2021 de tenir une enquête publique après de fortes pressions de la part des familles endeuillées, qui ont dénoncé les preuves émergeant de ses actions.

L’enquête est divisée en quatre modules, la phase actuelle se concentrant sur la prise de décision politique concernant des développements majeurs, tels que le calendrier des confinements. La première étape, qui s’est achevée en juillet, a porté sur la préparation du pays à la pandémie.

L’enquête devrait entendre l’actuel Premier ministre Rishi Sunak, qui était à l’époque chef du Trésor de Johnson et, à ce titre, s’était particulièrement concentré sur les impacts économiques des confinements britanniques.

Lorsqu’il comparaîtra à l’enquête, Sunak sera probablement interrogé sur son initiative « Manger dehors pour aider », qui visait à encourager les clients nerveux à retourner dans les restaurants en août 2020, alors que la première série de restrictions de verrouillage était assouplie et avant les suivantes. des confinements ont été décrétés.

Vallance a déclaré que les scientifiques n’étaient pas au courant du programme de restauration jusqu’à ce qu’il soit annoncé et que les messages qui l’accompagnaient allaient « à l’opposé » de la nécessité de limiter le mélange entre les ménages.

« Je pense qu’il aurait été très évident pour quiconque que cela entraînerait inévitablement une augmentation du risque de transmission », a déclaré Vallance.

Peu de temps après, les cas positifs ont commencé à augmenter et le gouvernement a subi d’énormes pressions pour instaurer un deuxième confinement national, ce que Johnson a finalement annoncé fin octobre 2020.

L’enquête a montré une entrée de journal écrite par Vallance avant ce confinement et qui faisait référence à Dominic Cummings, le principal conseiller politique de Johnson à l’époque, disant que Sunak « pense simplement laisser les gens mourir et ce n’est pas grave ».

Interrogé sur cette entrée du journal, le porte-parole du premier ministre, Max Blain, a déclaré que Sunak « exposerait sa position » lorsqu’il témoignerait à l’enquête.

« Je suis sûr que le public comprendra l’importance d’écouter toutes les preuves de l’enquête avant de tirer une conclusion », a déclaré Blain.

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