Le parti politique d’Irlande du Nord accepte de mettre fin au boycott de deux ans qui a provoqué l’effondrement du gouvernement

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Le secrétaire britannique pour l’Irlande du Nord, Chris Heaton-Harris, s’adresse à la presse à College Green, à Londres, le 30 janvier.HENRY NICHOLLS/Getty Images

Le plus grand parti unioniste britannique d’Irlande du Nord a accepté de mettre fin à un boycott qui a laissé les habitants de la région sans gouvernement de partage du pouvoir pendant deux ans et a ébranlé les fondations d’une paix vieille de 25 ans. Cette percée pourrait permettre le rétablissement du gouvernement de Belfast, fermé, en quelques jours.

Après une réunion marathon de fin de soirée, le chef du Parti unioniste démocrate, Jeffrey Donaldson, a déclaré mardi que l’exécutif du parti avait soutenu les propositions visant à revenir au gouvernement. Il a déclaré que les accords conclus avec le gouvernement britannique à Londres « fournissent une base permettant à notre parti de nommer des membres à l’exécutif d’Irlande du Nord, permettant ainsi la restauration des institutions élues localement ».

Cette percée est intervenue après que le gouvernement britannique a donné la semaine dernière aux politiciens d’Irlande du Nord jusqu’au 8 février pour rétablir l’Assemblée et l’exécutif d’Irlande du Nord, sous peine de nouvelles élections.

« Toutes les conditions sont réunies pour le retour de l’Assemblée », a déclaré le secrétaire d’Irlande du Nord, Chris Heaton-Harris. « Les partis habilités à former un exécutif se réunissent aujourd’hui pour discuter de ces questions, et j’espère pouvoir finaliser cet accord avec les partis politiques dans les plus brefs délais. »

Le DUP s’est retiré en février 2022 dans le cadre d’un différend sur les règles commerciales post-Brexit. Depuis, il refuse de revenir au gouvernement avec le parti nationaliste irlandais Sinn Fein. Selon les règles de partage du pouvoir établies dans le cadre du processus de paix en Irlande du Nord, l’administration doit inclure à la fois des syndicalistes britanniques et des nationalistes irlandais.

Le débrayage a laissé les 1,9 millions d’habitants d’Irlande du Nord sans une administration opérationnelle capable de prendre des décisions clés alors que le coût de la vie montait en flèche et que les arriérés mettaient à rude épreuve le système de santé publique qui grinçait. Face à la frustration grandissante du public, les enseignants, les infirmières et d’autres travailleurs du secteur public ont organisé ce mois-ci une grève de 24 heures pour appeler les hommes politiques à revenir au gouvernement et à leur accorder une augmentation de salaire longtemps retardée.

Le gouvernement britannique a accepté de donner à l’Irlande du Nord plus de 3 milliards de livres (3,8 milliards de dollars) pour ses services publics, mais seulement si l’exécutif de Belfast se remet en marche.

L’impasse politique en Irlande du Nord découle de la décision du Royaume-Uni de quitter l’Union européenne et son bloc commercial sans frontières après des décennies d’adhésion. Le DUP a quitté le gouvernement en opposition aux nouvelles règles commerciales mises en place après la sortie du Royaume-Uni de l’UE en 2020, qui imposaient des contrôles douaniers et d’autres obstacles sur les marchandises en provenance du reste du Royaume-Uni vers l’Irlande du Nord.

Ces contrôles ont été imposés pour maintenir une frontière ouverte entre le nord et son voisin européen, la République d’Irlande, un pilier clé du processus de paix qui a mis fin à des décennies de violence en Irlande du Nord. Le DUP estime cependant que la nouvelle frontière douanière est-ouest porte atteinte à la place de l’Irlande du Nord au Royaume-Uni.

En février 2023, le Royaume-Uni et l’UE ont conclu un accord visant à assouplir les contrôles douaniers et autres obstacles pour les marchandises circulant vers l’Irlande du Nord en provenance du reste du Royaume-Uni. Mais cela n’a pas suffi au DUP, qui a poursuivi son boycott gouvernemental.

Donaldson a déclaré que d’autres mesures convenues par le gouvernement britannique « supprimeront les contrôles pour les marchandises circulant au Royaume-Uni et restant en Irlande du Nord et mettront automatiquement fin à l’Irlande du Nord conformément aux futures lois de l’UE ».

La décision du DUP se heurte à l’opposition de certains syndicalistes radicaux, qui défendent farouchement la place de l’Irlande du Nord au Royaume-Uni et affirment que même des contrôles légers après le Brexit créent une barrière de facto au commerce intérieur. Des dizaines de manifestants se sont rassemblés lundi soir devant le lieu de réunion du DUP, à l’extérieur de Belfast, brandissant des pancartes disant : « Arrêtez la braderie du DUP ».

Les détails de la réunion prétendument privée de cinq heures ont été tweetés en direct par Jamie Bryson, rédacteur en chef du bulletin d’information Unionist Voice, qui s’oppose aux tentatives de compromis de Donaldson.

Donaldson a déclaré la semaine dernière qu’il avait reçu des menaces à cause de ses tentatives de négocier un retour au gouvernement.

« Je pense que mon parti a fait preuve de beaucoup plus de courage que ceux qui menacent, tentent de nous intimider ou tentent de nous déformer », a-t-il déclaré mardi. « Nous sommes déterminés à prendre notre place pour faire avancer l’Irlande du Nord. »

La situation est compliquée par l’évolution du paysage politique de l’Irlande du Nord. Les unionistes constituaient la force la plus importante à l’Assemblée d’Irlande du Nord depuis sa création en 1998 jusqu’en 2022, lorsque le Sinn Fein a remporté le plus de sièges lors d’une élection.

Cela donne au parti nationaliste, qui cherche à retirer l’Irlande du Nord du Royaume-Uni et à l’unir à la république, le droit d’occuper le poste de premier ministre. Le DUP occuperait le poste de député – une pilule amère à avaler pour certains syndicalistes.

La présidente du Sinn Fein, Mary Lou McDonald, s’est dite optimiste quant au retour du gouvernement de Belfast avant la date limite du 8 février.

« Il est essentiel qu’il y ait une stabilité politique pour faire face à l’ampleur de la crise dans nos services publics », a-t-elle déclaré. « Concentrons-nous maintenant sur le travail à accomplir et sur les solutions requises pour soutenir les travailleurs et les familles qui veulent et méritent un gouvernement fonctionnel.

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