Un couple accusé d’avoir abandonné près de 200 corps a dépensé l’argent de la crémation en véhicules et 1 500 $ pour un dîner

Deux propriétaires de salons funéraires du Colorado accusés d’avoir abandonné près de 200 corps ont accepté des paiements de familles destinés aux crémations et aux enterrements et ont plutôt acheté des véhicules, de la cryptomonnaie, un dîner de 1 500 $ à Las Vegas et d’autres objets personnels, ont déclaré jeudi les procureurs et un agent du FBI.

Dans une salle d’audience remplie de familles des défunts, l’agent du FBI Andrew Cohen a expliqué que Jon et Carie Hallford avaient utilisé les paiements des familles pour acheter deux véhicules – un GMC Yukon et une Infiniti – pour plus de 120 000 $, suffisamment pour couvrir deux fois les frais de crémation de tous les corps retrouvés dans l’entrepôt de leur entreprise à Penrose, Colorado, en octobre dernier.

Jon Hallford regardait droit devant lui, assis à la table de la défense, vêtu d’une veste sombre, d’une cravate et de lunettes, comme l’a témoigné Cohen. Il ne semble pas avoir manifesté de réaction.

Certains corps se trouvaient dans le bâtiment infesté d’asticots depuis des années avant d’être découverts à la suite d’informations faisant état d’une odeur nauséabonde imprégnant la petite ville de montagne. Les familles qui ont engagé Return to Nature pour incinérer leurs proches ont déclaré à l’Associated Press que le FBI avait confirmé que leurs restes figuraient parmi les corps en décomposition.

Le témoignage sur les pratiques de dépenses des Hallford a eu lieu lors d’une audience au cours de laquelle un juge a déterminé que les procureurs avaient présenté suffisamment de preuves pour montrer que Jon Hallford devait être jugé pour des accusations criminelles. Le juge avait précédemment décidé que Carie Hallford serait également jugée.

Le couple a été arrêté en novembre dans l’Oklahoma. Aucun d’eux n’a encore plaidé. Les enquêteurs rassemblent des preuves depuis la découverte des corps.

L’avocat de Jon Hallford, Adam Steigerwald, a fait valoir que l’accusation n’avait pas démontré que l’argent du compte professionnel du couple avait été dépensé pour dissimuler la source des fonds, ce qui signifiait que cela ne constituait pas un délit de blanchiment d’argent. Il a également déclaré que le Yukon avait été acheté grâce à l’argent que le couple avait reçu de la Small Business Administration fédérale.

Mais Cohen a déclaré que cet argent, un ajustement à un prêt aux petites entreprises accordé aux Hallford en période de pandémie, avait été obtenu frauduleusement après que Hallford ait menti en affirmant qu’il n’était pas en retard dans le paiement de la pension alimentaire pour enfants.

Le couple, propriétaire de la maison funéraire Return to Nature à Colorado Springs, est chacun inculpé de 190 chefs d’accusation d’abus sur cadavre, de cinq chefs de vol, de quatre chefs de blanchiment d’argent et de plus de 50 chefs d’accusation de contrefaçon. En plus de leur salon funéraire, ils ont utilisé un bâtiment dans la communauté rurale voisine de Penrose comme installation de stockage du corps, selon les procureurs.

Angelika Stedman a loué la maison pour incinérer sa fille de 24 ans et ne sait toujours pas avec certitude ce qui est arrivé à son corps. Sa fille ne fait pas partie de celles dont les restes ont été identifiés jusqu’à présent dans l’établissement de Penrose.

« Ils auraient quand même réalisé de nombreux bénéfices s’ils avaient fait ce qu’ils étaient censés faire », a-t-elle déclaré après avoir écouté le témoignage.

Lors d’une audience antérieure pour Carie Hallford, les procureurs avaient présenté des messages texte suggérant qu’elle et son mari avaient tenté de dissimuler leurs difficultés financières en laissant les corps sur le site de Penrose. Ils n’ont pas donné de détails. Le bâtiment disposait d’unités de réfrigération de fortune qui ne fonctionnaient pas au moment où les corps ont été retrouvés, a déclaré Cohen.

Selon les procureurs, Jon Hallford craignait de se faire prendre dès 2020 et a suggéré de se débarrasser des corps en les jetant dans un grand trou, puis en les traitant avec de la lessive ou en y mettant le feu.

« Mon seul et unique objectif est de nous garder hors de prison », a-t-il écrit dans un message texte, ont affirmé les procureurs.

Jon Hallford a été libéré de la prison du comté d’El Paso fin janvier après avoir déposé une caution de 100 000 $. Carie Halford est restée en prison jeudi sous caution de 100 000 $.

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