Un homme de l’Alabama a violemment secoué sa civière lors de la toute première exécution au gaz azote

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Mike Sennett, fils d’Elizabeth Sennett, et d’autres membres de la famille parlent après l’exécution de Kenneth Eugene Smith à Atmore, en Alabama, le 25 janvier 2024. L’Alabama a exécuté le meurtrier reconnu coupable Smith avec de l’azote, le mettant à mort avec le premier des- sa propre méthode.Kim Chandler/Associated Press

Un homme mis à mort à l’aide d’azote gazeux a tremblé et convulsé pendant des minutes sur la civière alors que l’Alabama procédait à la première exécution de ce type qui a déclenché un débat sur le caractère humanitaire de la méthode.

Respirant à travers un masque facial rempli d’azote qui le privait d’oxygène, Kenneth Eugene Smith, un tueur reconnu coupable de 58 ans, a eu des convulsions dans des spasmes épileptiques pendant au moins deux minutes des 22 minutes d’exécution par hypoxie à l’azote jeudi. La force de ses mouvements faisait parfois trembler visiblement la civière. Cela a été suivi de plusieurs minutes de respiration haletante jusqu’à ce que sa respiration ne soit plus perceptible.

Les partisans de Smith ont exprimé leur inquiétude quant à la façon dont l’exécution s’est déroulée, affirmant qu’elle était l’antithèse de la promesse de l’État d’une mort rapide et indolore. Mais le procureur général de l’Alabama a qualifié cette exécution de « manuel » lors d’une conférence de presse vendredi.

« Depuis hier soir, l’hypoxie à l’azote comme moyen d’exécution n’est plus une méthode non testée. C’est une méthode éprouvée », a déclaré le procureur général de l’Alabama, Steve Marshall, en proposant son aide aux États envisageant d’adopter cette méthode.

Interrogé sur les secousses et les convulsions de Smith sur la civière, le commissaire correctionnel de l’Alabama, John Q. Hamm, a déclaré qu’il s’agissait de mouvements involontaires.

« Tout cela était attendu et faisait partie des effets secondaires que nous avons observés ou étudiés sur l’hypoxie à l’azote », a déclaré Hamm. « Rien ne sortait de l’ordinaire par rapport à ce à quoi nous nous attendions. »

Marshall a déclaré qu’il prévoyait que l’Alabama « connaîtrait certainement davantage d’exécutions pour hypoxie à l’azote ». Plus de 40 condamnés à mort ont choisi l’azote comme méthode d’exécution préférée à l’injection létale, mais l’ont fait à une époque où l’État n’avait pas développé de procédures à l’azote.

Les avocats de ces détenus ont demandé au tribunal d’ordonner à l’Alabama de remettre les dossiers et les informations sur l’exécution de Smith. Le litige se concentrera presque certainement sur les convulsions et les mouvements de Smith lors de l’exécution.

« L’État a promis au monde la méthode d’exécution la plus humaine connue de l’homme. Au lieu de cela, M. Smith s’est tordu et s’est débattu avant de mourir. Aucune autre exécution ne devrait avoir lieu par cette méthode jusqu’à ce que les événements de cette soirée soient examinés par un organisme indépendant », a déclaré dans un communiqué le défenseur fédéral adjoint John Palombi, qui représente les condamnés à mort qui ont demandé de l’azote.

Le conseiller spirituel de Smith, le révérend Jeff Hood, a reconnu que l’exécution ne correspondait pas à la prédiction du procureur général de l’État selon laquelle Smith perdrait connaissance en quelques secondes, suivi de la mort en quelques minutes.

« Nous n’avons pas vu quelqu’un perdre connaissance en 30 secondes. Ce que nous avons vu, ce sont des minutes de quelqu’un luttant pour sa vie », a déclaré Hood, qui a assisté à l’exécution.

Le Dr Philip Nitschke, un expert en euthanasie qui a conçu une capsule suicide utilisant de l’azote gazeux et a comparu en tant que témoin expert pour Smith, a déclaré que la description de la raclée de Smith correspond à ce à quoi il s’attendrait lorsque de l’azote gazeux serait utilisé dans un masque et que quelqu’un tiendrait son masque. respire ou prend les plus petites respirations possibles.

« Je pense que ce résultat est inévitable si l’azote gazeux doit être utilisé dans des exécutions où les gens ne veulent pas mourir et ne coopèrent pas », a déclaré Nitschke.

À l’extérieur du pays, l’Union européenne et le Haut-Commissariat des Nations Unies aux droits de l’homme ont exprimé vendredi leurs regrets concernant cette exécution. L’UE, composée de 27 pays, et le bureau des Nations Unies pour les droits de l’homme, basé à Genève, affirment que la peine de mort viole le droit à la vie et ne dissuade pas la criminalité.

Smith, qui a reçu 1 000 dollars pour tuer une femme de l’Alabama il y a plus de 30 ans, a déclaré dans un communiqué final : « Ce soir, l’Alabama fait faire un pas en arrière à l’humanité. Je pars avec amour, paix et lumière.

Il a fait le « Je t’aime signe » avec ses mains en direction des membres de sa famille qui en étaient témoins. « Merci de me supporter. Amour, aimez-vous tous », a déclaré Smith.

Le gouverneur de l’Alabama, Kay Ivey, a déclaré que l’exécution était une justice pour le meurtre contre rémunération d’Elizabeth Sennett, 45 ans, en 1988.

« Après plus de 30 ans et tentatives après tentatives pour déjouer le système, M. Smith a répondu de ses crimes horribles », a déclaré Ivey dans un communiqué. « Je prie pour que la famille d’Elizabeth Sennett puisse tourner la page après toutes ces années à faire face à cette grande perte. »

Mike Sennett, le fils de la victime, a déclaré jeudi soir que Smith « avait été incarcéré presque deux fois depuis que je connaissais ma mère ».

« Rien de ce qui s’est passé ici aujourd’hui ne ramènera maman. C’est une journée douce-amère. Nous n’allons pas sauter partout, crier et crier, hourra et tout ça », a-t-il déclaré. « Je terminerai en disant qu’Elizabeth Dorlene Sennett a obtenu justice ce soir. »

L’Alabama avait déjà tenté d’exécuter Smith en 2022, mais l’injection mortelle a été annulée à la dernière minute parce que les autorités ne pouvaient pas connecter une ligne IV.

L’exécution a eu lieu après une bataille juridique de dernière minute au cours de laquelle ses avocats affirmaient que l’État faisait de lui le sujet de test d’une méthode d’exécution expérimentale susceptible de violer l’interdiction constitutionnelle des peines cruelles et inhabituelles. Les tribunaux fédéraux ont rejeté la tentative de Smith de bloquer le projet, la décision finale étant rendue jeudi soir par la Cour suprême des États-Unis.

Les juges libéraux Sonia Sotomayor, Elena Kagan et Ketanji Brown Jackson étaient dissidentes.

« N’ayant pas réussi à tuer Smith lors de sa première tentative, l’Alabama l’a choisi comme « cobaye » pour tester une méthode d’exécution jamais tentée auparavant. Le monde regarde », a écrit Sotomayor.

La Maison Blanche a également exprimé ses inquiétudes quant à la méthode d’exécution, la secrétaire de presse Karine Jean-Pierre ayant déclaré lors d’un point de presse vendredi que les informations sur Smith et sa mort étaient « très troublantes ».

Sennett a été retrouvée morte à son domicile le 18 mars 1988, avec huit coups de couteau à la poitrine et un de chaque côté du cou. Smith était l’un des deux hommes reconnus coupables du meurtre. L’autre, John Forrest Parker, a été exécuté en 2010.

Les procureurs ont déclaré qu’ils avaient chacun reçu 1 000 $ pour tuer Sennett au nom de son mari pasteur, qui était profondément endetté et souhaitait recouvrer son assurance. Le mari, Charles Sennett Sr., s’est suicidé alors que l’enquête se concentrait sur lui en tant que suspect, selon des documents judiciaires.

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