Éditorial du Globe : Mettre fin aux évasions du Cercle de feu

Plus de 16 ans se sont écoulés depuis qu’une petite société minière a découvert un riche gisement de nickel dans une région isolée du nord de l’Ontario et a baptisé la région d’un nom qui est resté : le Cercle de feu.

Les gouvernements et les entreprises successifs ont vanté le potentiel de la région, fascinés par les estimations optimistes de dizaines de milliards de dollars de minéraux – y compris ceux essentiels à la production de batteries de véhicules électriques – enfouis dans les zones humides.

Au début des années 2010, le gouvernement libéral de Dalton McGuinty a fait la promotion du Cercle de feu comme moyen de relancer l’économie de l’Ontario. Aujourd’hui, le premier ministre Doug Ford a identifié les minéraux essentiels de la région comme un élément essentiel du plan de son gouvernement visant à bâtir une industrie de fabrication de véhicules électriques. Le premier ministre se dit depuis 2018 prêt à monter sur un bulldozer pour faire avancer le développement. Mais toutes ces discussions n’ont abouti à aucune décision.

La promesse de prospérité pour l’Ontario et les avantages économiques indispensables pour les Premières Nations qui vivent dans la région du Cercle de feu restent à un horizon lointain.

Les communautés autochtones de la région sont divisées sur les mérites et les risques du développement, comme le rapportait récemment un article du Globe. Leur participation à des consultations environnementales longues et complexes consomme d’importantes ressources administratives. Cela n’a pas permis de construire de nouvelles maisons dont on avait désespérément besoin, ni de freiner le taux de suicide chez les jeunes, ni de lever les avis de faire bouillir l’eau en vigueur depuis une génération.

Alors que les Premières Nations continuent de vivre dans des circonstances inacceptables, le fossé entre les gouvernements fédéral et provinciaux sur le développement potentiel n’a fait que se creuser.

L’heure est à la clarté.

Au lieu de travailler ensemble, Ottawa et l’Ontario se retrouvent enfermés dans un différend quant à savoir qui devrait prendre les décisions.

L’automne dernier, la Cour suprême du Canada a statué que le gouvernement fédéral avait outrepassé son pouvoir d’évaluer l’impact environnemental des grands projets de ressources. Il ne conteste pas le rôle d’Ottawa en matière de surveillance environnementale, mais affirme qu’il doit respecter la division des pouvoirs du Canada. Du même souffle, la cour a suggéré que les provinces et Ottawa pourraient exercer leurs pouvoirs respectifs « harmonieusement », dans l’esprit du fédéralisme coopératif.

M. Ford a accueilli la décision avec joie, affirmant qu’elle permettra à l’Ontario de « mettre les pelles dans le sol » car elle établit que les provinces et les territoires ont la compétence principale en matière de réglementation des projets miniers.

Mais Ottawa maintient que le développement dans le Cercle de feu est « clairement une zone de compétence fédérale ». Il s’est engagé à modifier la Loi sur l’évaluation d’impact pour tenir compte de la décision du tribunal. La loi réglemente les propositions de ressources basées sur des questions de compétence fédérale, telles que les impacts sur les peuples autochtones, les oiseaux, les poissons, les espèces en voie de disparition et le changement climatique.

L’ordre du tribunal de rechercher un leadership commun dans la question vitale de la protection de l’environnement n’a pas été entendu. Mais il y a beaucoup de choses à évaluer.

Les milieux humides et la forêt boréale abritent des espèces sauvages menacées comme le carcajou et le caribou des bois. Selon la Wildlife Conservation Society Canada, les tourbières y stockent l’équivalent d’environ deux milliards de tonnes de dioxyde de carbone. Les perturbations causées par l’exploitation minière pourraient libérer d’énormes quantités de carbone dans l’atmosphère, compromettant ainsi la valeur environnementale d’une chaîne de fabrication de véhicules électriques.

L’absence de consensus parmi les Premières Nations de la région constitue un autre obstacle. Et il est loin d’être certain que des minéraux puissent être extraits de manière rentable.

Il y a dix ans, une société minière américaine avait dépensé des centaines de millions de dollars pour tenter de développer le Cercle de feu avant de se retirer et de se plaindre du fait que les projets d’infrastructure routière et ferroviaire avançaient à la vitesse d’un escargot. Aujourd’hui, le plus gros projet proposé appartient à la société australienne Wyloo. Mais le même rythme d’escargot dans les critiques reste inchangé. Deux Premières Nations travaillent sur deux ans à des examens des routes potentielles et Ottawa mène une évaluation environnementale régionale.

Il n’existe toujours pas une seule évaluation concernant l’exploitation minière dans le Cercle de feu, et un tel processus peut également prendre des années. Wyloo attend naturellement les décisions concernant les routes avant de lancer une application.

Ce n’est pas bon pour l’industrie, et il n’est pas juste pour les Premières nations dont le niveau de vie est en jeu, de laisser cette situation se prolonger. Les deux niveaux de gouvernement doivent convenir d’un processus d’évaluation simplifié.

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