Opinion : En proie à la panique budgétaire annuelle de Toronto ? Attends juste le surplus

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Un employé de la ville de Toronto pellete la neige devant l’hôtel de ville de Toronto, le 29 février 2020.Cole Burston/La Presse Canadienne

William Robson est le directeur général de l’Institut CD Howe.

La panique annuelle autour du budget de la ville de Toronto atteint son paroxysme. La version 2024 se démarque mal, avec une hausse d’impôts à deux chiffres proposée pour les propriétaires et de nombreuses entreprises. Pourtant, une grande partie du rituel est familière. D’une part, il est tard : la ville collecte déjà et dépense de l’argent que le conseil n’a pas approuvé. Pire encore, les chiffres alarmants publiés la semaine dernière par le personnel municipal sont alarmants et manquent d’informations utiles.

Supposons que vous prépariez un budget pour un an à l’avance pour votre famille, votre entreprise ou votre organisation à but non lucratif. Vous commencez par une expérience récente. Votre dernière année complète est essentielle, car vous disposez de revenus et de dépenses réels pour cette année et connaissez la différence entre eux : votre excédent ou votre déficit. L’année en cours n’est pas encore terminée – vous devez estimer certaines informations – mais vous estimez ce que seront probablement vos revenus et vos dépenses, ainsi que votre excédent ou votre déficit. Vous êtes maintenant prêt à regarder vers l’avenir : évaluez les revenus et les dépenses de l’année à venir et voyez ce qu’ils impliquent pour vos résultats financiers. Si vous aimez le résultat, tant mieux. Sinon, vous vous ajustez pour obtenir un résultat avec lequel vous pouvez vivre.

Ce que Toronto a publié la semaine dernière n’a rien de tel. Des résultats audités pour 2022 ? Pas ici. Des résultats estimés pour 2023 ? Pas là non plus. Les résultats attendus pour 2024 – et leurs implications sur les résultats financiers et la capacité de la ville à fournir des services à l’avenir ? Pas là non plus.

Les seules comparaisons fournies par la ville concernent les budgets précédents, et ces derniers se sont révélés pratiquement inutiles pour prédire les résultats. Pour constater à quel point cela est inutile, il faut consulter les rapports annuels de Toronto. Contrairement à ses budgets, ses rapports annuels sont des modèles de clarté, avec une page présentant les revenus, dépenses et excédents consolidés.

Vous avez bien lu : les excédents. L’année 2023 vient de se terminer – nous n’avons pas encore d’informations à ce sujet – mais nous pouvons envisager 2022. Cette année-là a également commencé avec une panique face aux hausses d’impôts et aux réductions de services. Après la fin de l’année, le rapport annuel faisait état de 15,7 milliards de dollars de revenus et de 13,9 milliards de dollars de dépenses. L’excédent de Toronto en 2022 était de 1,8 milliard de dollars.

Qu’en est-il de 2021, qui a également commencé avec sa propre version de la panique budgétaire annuelle ? Le rapport annuel de cette année-là indiquait 15,2 milliards de dollars de revenus et 13,2 milliards de dollars de dépenses, pour un excédent de 2,0 milliards de dollars. Et 2020 – l’année où le COVID-19 a frappé l’économie et imposé une myriade de mesures de santé et autres mesures de protection ? Revenus de 14,1 milliards de dollars et dépenses de 12,5 milliards de dollars. Un surplus de 1,6 milliard de dollars.

Aussi régulièrement qu’elle panique à propos de ses budgets, Toronto enregistre d’importants excédents. Les dépenses augmentent, ce n’est pas une surprise. Mais les revenus aussi. Année après année, plus d’un dollar sur dix des revenus de Toronto s’est traduit par un excédent budgétaire. L’excédent accumulé de la ville – la mesure de la valeur nette qui représente sa capacité à fournir des services – s’élevait à 32,3 milliards de dollars à la fin de 2022.

Quiconque connaît cette histoire parierait que Toronto a enregistré un autre excédent sain en 2023. Malgré la panique budgétaire maximale, je parierai sur mon projet de loi d’impôt foncier qui va bientôt augmenter que Toronto en aura encore un autre cette année.

Les écarts entre le désordre que Toronto vient de présenter et le budget que nous devrions obtenir – un budget conforme aux états financiers vérifiés de son rapport annuel – sont nombreux. Le pire est que le rapport annuel, comme il se doit, amortit les projets d’investissement, en montrant leurs dépenses au fil des années pendant lesquelles les actifs fournissent leurs services. Mais les documents qui viennent d’être publiés montrent les dépenses en capital sous forme d’argent liquide, comme si une rame de métro était comme une tasse de café, disparue après une seule utilisation.

Cet écart fait plus qu’empêcher les comparaisons entre les budgets et les résultats. Exagérer le coût du capital décourage les investissements dans les infrastructures. Cela encourage également à collecter trop d’argent d’avance pour les projets qui se réalisent. Ainsi, ajoutant à la dissonance entre la panique budgétaire annuelle et les excédents de fin d’année, Toronto accumule des liquidités. À la fin de 2022, ses actifs financiers totalisaient 16,7 milliards de dollars, soit une hausse de 4,4 milliards de dollars depuis 2019, malgré la pandémie.

Les Torontois n’ont pas besoin d’une autre panique. Ils ont besoin que le personnel municipal produise un budget qu’eux-mêmes et leurs électeurs peuvent comprendre. Si les conseillers entendent que les documents qui viennent d’être publiés, y compris la comptabilité de trésorerie pour le capital, sont « ce que nous avons toujours fait », ils devraient s’y opposer et exiger des comparaisons simples avec les années passées et des projections claires sur la manière dont le budget sera exécuté cette année. Une meilleure information et moins de panique : nous aurions des hausses d’impôts moindres et Toronto pourrait même adopter son budget 2025 à temps.

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