Opinion : La crise de l’électricité en Alberta a exacerbé les tensions déjà élevées avec le gouvernement fédéral sur l’énergie

Le froid extrême qui a poussé le réseau de l’Alberta à ses limites ce mois-ci est une preuve que la politique de l’électricité est bien plus qu’une querelle exagérée entre le gouvernement fédéral et le gouvernement provincial.

Le Parti conservateur uni au pouvoir en Alberta, dans le cadre de sa campagne publicitaire très critiquée « Tell the Feds » lancée l’automne dernier, a raison de dire que le risque de pannes de courant à répétition et de manque d’électricité au cœur de l’hiver canadien est intimidant. Ce point a été souligné samedi lorsqu’une alerte d’urgence déclenchée sur les téléphones portables des Albertains a incité les ménages à réduire leur consommation d’électricité, une décision qui, selon l’Alberta Electric System Operator (AESO), a contribué à éviter les pannes de courant tournantes.

Cependant, la pénurie d’électricité de ce mois-ci est avant tout un message adressé à la province selon laquelle elle doit mettre de l’ordre dans ses propres affaires. Avant même qu’Ottawa n’ait la moindre chance de mettre en œuvre son Règlement sur l’électricité propre – la politique fédérale qui est devenue la priorité numéro un de la première ministre de l’Alberta, Danielle Smith –, la province connaît des problèmes ici et maintenant.

« Notre mode de fonctionnement repose-t-il réellement sur la bonne volonté des consommateurs pour éviter les coupures de courant ? Le consultant en énergie de Calgary, Sheldon Fulton, a commenté cette semaine.

La pause en matière d’énergies renouvelables en Alberta, mise en œuvre en août, a galvanisé les critiques politiques du PCU, qui l’ont qualifiée de dorlotage flagrant du secteur des combustibles fossiles de la province et d’appel à une base rurale sceptique en matière d’énergies renouvelables. Mais en réalité, il s’agissait plutôt d’une tentative maladroite du gouvernement Smith de maîtriser un marché de gros de l’électricité compétitif qui a dépassé sa conception initiale.

M. Fulton a déclaré que le principal problème réside dans un système créé il y a 25 ans pour répartir les unités au charbon. (Espérons que le charbon sera progressivement éliminé cette année, laissant à sa place les énergies renouvelables et la capacité croissante de gaz naturel.)

Aujourd’hui, le marché de l’électricité connaît une évolution et une croissance rapides. Le Parti conservateur uni pourrait être réticent à l’égard des énergies renouvelables. Mais étant donné les ressources éoliennes et solaires d’ici, le marché déréglementé, l’absence de coûts de transport pour les producteurs et un système industriel de tarification du carbone qui profite aux énergies renouvelables, ces investisseurs verts continueront probablement à venir en Alberta. Même la pause du gouvernement Smith sur les énergies renouvelables, qui devrait être levée le mois prochain, n’a pas étouffé tout l’enthousiasme.

M. Fulton a ajouté que même s’il y a eu des périodes au cours de ce mois froid sans beaucoup de soleil et de vent, les énergies renouvelables ont contribué à réduire les émissions et à maintenir les coûts à un faible niveau pour les Albertains.

Le ministre de l’Abordabilité et des Services publics de l’Alberta, Nathan Neudorf, est en pleine refonte du système. Les changements à venir dans les semaines et les mois à venir pourraient inclure des modifications allant de la conception actuelle du marché à la re-réglementation du système. Malgré les fanfaronnades politiques constantes autour de cette question, M. Neudorf a déclaré que la série de changements apportés par la province n’est pas un jeu de pouvoir idéologique. « C’est un gouvernement responsable qui affirme que les gens ont besoin d’électricité et qu’ils en ont besoin à un prix abordable. »

Les opérateurs historiques, ces producteurs de gaz naturel en concurrence avec les énergies renouvelables à faible coût qui continueront à constituer une partie importante du système, doivent réaliser des bénéfices, affirme-t-il. Toutes ces nouvelles éoliennes et tous ces panneaux solaires dans les régions rurales du sud de l’Alberta doivent être connectés là où se trouve la demande. « Allons-nous simplement construire des lignes de transmission partout ? » a déclaré M. Neudorf.

Le Règlement sur l’électricité propre du gouvernement fédéral n’est pas à l’abri de ce gâchis froid. Pour l’instant, ils n’en sont qu’à l’état de brouillon. Mais des questions subsistent quant à savoir si Ottawa devrait s’immiscer aussi directement dans les marchés provinciaux de l’électricité, d’un point de vue constitutionnel et pratique.

L’électricité est généralement considérée comme du ressort des provinces. Mais même sur le terrain, il faut reconnaître que l’Alberta a des préoccupations légitimes concernant les coûts et la fiabilité du réseau, et qu’elle est profondément sceptique quant à la capacité d’Ottawa à obtenir les détails dans une province où les libéraux fédéraux ont peu de poids dans le jeu.

Il est important d’obtenir les bons détails. Partout, la demande d’électricité est appelée à croître. En Alberta, les périodes de pointe de demande sont traditionnellement plus faibles pendant les mois chauds que pendant les mois froids, mais le changement climatique renverse ce truisme alors que les gens se procurent la climatisation et la font fonctionner pendant les journées d’été de plus en plus chaudes.

Même si la consommation électrique résidentielle ne représente que 20 pour cent du gâteau électrique, la croissance démographique monumentale de la province – la plus rapide au pays – pourrait augmenter considérablement la demande. Le nucléaire, le solaire et l’éolien, ainsi qu’un partage plus interprovincial de l’électricité pourraient contribuer à apaiser la situation dans les périodes où les provinces sont confrontées à une crise d’électricité.

En réalité, le système électrique de la province a probablement besoin d’une refonte assez importante. L’AESO mènera ce mois-ci un examen interne des causes qui ont conduit aux alertes du réseau par temps froid, en examinant les mesures prises et les leçons apprises. Espérons que les politiciens feront de même.

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