Opinion : La tranquillité est précieuse dans notre monde distrait. Allez, arrête le bruit

Michael Harris est l’auteur de plusieurs livres, dont Solitude : une vie singulière dans un monde surpeuplé et La fin de l’absence : récupérer ce que nous avons perdu dans un monde de connexion constante.

J’ai dans mes oreilles un léger bourdonnement ou un léger gémissement qui, depuis plusieurs années, joue sa note sans fin sur chaque silence potentiel. Je l’entends maintenant, un la bémol lointain, comme un avertissement.

À ce son se superpose une autre perturbation : un acouphène plus large, à l’échelle d’une culture. L’avez-vous entendu ? De nos écrans, des uns des autres, de la rue trépidante de la ville ? Notre monde devient de plus en plus bruyant, décibel après décibel bavard. Nos vies sont toujours tournées vers le bruit.

Au Canada, 80 pour cent d’entre nous vivent désormais dans des villes, ce qui signifie un vacarme urbain. Sirènes, trafic, pelles. Le rugissement d’un métro et l’avion au-dessus de nous. Tout cela s’ajoute à une onde sonore incontournable. Et cette augmentation du volume n’est pas anodine. L’Organisation mondiale de la santé prévient que les environnements urbains produisent désormais des niveaux sonores bien supérieurs aux limites de sécurité. En Europe, on dénombre chaque année 12 000 décès prématurés causés par le stress et les maladies cardiovasculaires provoqués par le bruit excessif.

Mais dans notre vie privée, nous ressentons déjà tout cela. Nous savons que les restaurants sont trop bruyants pour discuter. Nous savons que le bruit de la circulation à proximité peut nous distraire. Nous savons également que des milliards d’insectes, de grenouilles, d’oiseaux et de baleines sont tellement tourmentés par notre bruit que leurs migrations et leurs schémas d’accouplement s’en trouvent interrompus. Et nous savons que, comme eux, nous sommes douloureusement esclaves à tous ces bruits – car nos oreilles ne peuvent jamais se fermer.

Nous pensons que nous méritons cette confusion, cette montée en puissance des sons gênants. Mais la raison du bruit dans nos vies est plus insidieuse que cela : nous avons été préparés, en fait, à l’accepter. On nous a appris à laisser ce vacarme arriver.


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Chaque époque est transformée par sa technologie ascendante. À l’époque médiévale, l’horloge mécanique uniformisait et régulait nos journées, réduisant nos vies jusqu’à ce qu’elles se résument en minutes et en secondes. Au XXe siècle, l’automobile a refait nos vies en fonction de sa vitesse, de son échelle et de son goût pour l’isolement. Et aujourd’hui, un tourbillon de contenus en ligne opère son propre ajustement : il nous apprend à croire au bruit.

Nous pensons que le chaos est certainement inévitable. Mais nous pensons également que de toute façon, nous n’avons pas besoin de signaux clairs – que le sens (ou au moins un peu de dopamine, ce qui revient au même) peut être extrait du chaos. Nous pensons qu’une véritable attention et une concentration au niveau de la bibliothèque sont des antiquités chères et – pire – nous pensons que, si nous pouvions vraiment nous replier sur nous-mêmes dans un retour miraculeux au silence, il n’y aurait rien de réelle valeur.

Plus une technologie connaît du succès, plus nos sens sont repensés pour s’y adapter. Nos perceptions sont broyées, tordues et percées jusqu’à ressembler à la technologie à travers laquelle nous appréhendons le monde. Et peu de technologies ont autant réussi à ce remodelage du sensorium que l’ensemble des merveilles en ligne d’aujourd’hui. L’ampleur de la vie en ligne nous oblige à nous adapter à ses préjugés particuliers ; et puis, sans réfléchir, nous commençons à imiter son accent.

Et quel est exactement le biais d’Internet ? C’est le privilège du bruit sur le signal. Un penchement sur le contenu dispersé sans intérêt pour l’importance d’une chose ou d’une autre.

Marshall McLuhan a décrit comment, après l’insulte initiale aux sens que produit toute nouvelle technologie, s’ensuit une sorte de somnambulisme, de somnambulisme. Nous devenons engourdis et nous nous retrouvons à accepter passivement le point de vue de la technologie. Dans les années 1980, par exemple, alors que la télévision gagnait en importance, le critique médiatique Neil Postman considérait qu’elle était devenue « le rayonnement de fond de l’univers social et intellectuel ». La télévision était une baby-sitter, une comptine, « si familière et si profondément intégrée à la culture américaine que nous n’entendons plus son faible sifflement ». Notre propre « rayonnement de fond » est le bruit lui-même – le bruit dans l’esprit et le bruit dans l’oreille.

Si l’état perpétuel d’interruption et de bruit dans lequel nous vivons semble normal pour certains d’entre nous, c’est uniquement parce que nous sommes déjà complètement changés. Nous avons été conditionnés par nos appareils à nous attendre à du bavardage, voire même à nous inquiéter sans cela. Et donc, si le physique Si le monde ne devenait pas plus bruyant et plus bruyant chaque année, nous aurions la nausée à force de nous retirer.


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Avant l’effondrement de la résistance, il n’y a qu’une courte période – cette période, notre époque – où la tragédie du bruit se fera sentir. Déjà, se plaindre du bruit (que ce soit dans les restaurants ou sur nos réseaux sociaux), c’est inviter les jeunes à lever les yeux. Et bien sûr, chaque génération est condamnée à découvrir à son tour « ce vacarme ». La valse était un divertissement choquant lorsqu’elle est arrivée à Vienne au XVIIIe siècle. Et encore …

L’augmentation du bruit n’est-elle vraiment qu’un changement quantitatif ? Encore les mêmes vieilles divergences de jeunesse et les mêmes grognements gériatriques ? Ou pourrait-il s’agir d’un qualitatif changement, quelque chose de tectonique et de dangereux ? Considérez : après l’invention de l’ampoule à la fin du 19e siècle, nos villes sont devenues de plus en plus lumineuses jusqu’à ce que la pollution lumineuse efface les étoiles. Le changement quantitatif, poussé au-delà d’une limite, devient après tout un changement qualitatif. Moins de deux siècles après que Thomas Edison a inventé son ampoule, nous avons perdu un firmament qui a inspiré nos ancêtres à inventer des dieux.

Qu’est-ce qu’on efface aujourd’hui ? Quelle valeur a le silence que nos nuisances sonores obscurcissent ?

Les scientifiques qui ont administré quotidiennement des doses de silence à des souris de laboratoire ont découvert que les cellules de l’hippocampe se développaient plus rapidement (alors que le bruit constant ralentissait la croissance cérébrale). Les élèves du primaire placés dans des salles de classe près des voies de métro bruyantes avaient des niveaux de lecture inférieurs à ceux qui travaillaient dans le côté le plus calme de l’école. Ce sont des effets concrets. Mais il existe aussi des avantages moins évidents. De nombreux auteurs (dont moi-même) ont détaillé comment le silence laisse place au développement d’une vie intérieure riche, à la rêverie et à la formation d’une identité indépendante de l’esprit de la ruche. Nos personnalités mûrissent dans les espaces vides qui leur permettent de réfléchir sur elles-mêmes ; nous découvrons ce que nous pensons ou ressentons vraiment lorsque les entrées se taisent et nous pouvons nous asseoir un moment avec ce que nous avons déjà reçu. De cette façon, au milieu de doses de calme et d’immobilité, le moi se met en cohérence.

Cependant, aucun de ces bienfaits physiques, cognitifs ou spirituels ne peut être nôtre si nous n’exigeons pas le silence dont nos esprits en ligne sont si convaincus que nous pouvons vivre sans. Nous ne parviendrons toujours pas à faire cette exigence – envers nous-mêmes, nos villes, les uns les autres – tant que nos esprits seront prêts à croire qu’une interruption constante (et une stimulation de qualité casino) est naturelle. Supprimez le bruit dans nos têtes et nous pourrions apprendre à éviter le bruit qui nous entoure.

Ces deux pollutions – le désordre dans nos esprits et le désordre dans nos oreilles – sont, je pense, intimement liées. La vie en ligne façonne nos sens et détermine notre idée de la normalité. A l’esprit adapté, le bruit physique apparaît de moins en moins comme un irritant et davantage comme notre seule option.

Ce n’est pas.

Avec un peu d’effort, nous pouvons encore une fois remarquer que chaque flux de Muzak d’ascenseur, chaque sonnerie de téléphone, chaque réseau de télévision n’est pas simplement un moment de distraction – c’est un message. Et le message est le suivant : « Votre propre vie tranquille est indigne de votre attention. » Chaque intrusion affirme que vous n’avez vraiment rien d’important sur lequel réfléchir, rien de valeur qui ne puisse être écarté une fois de plus. Pourquoi ne pas plutôt être baigné par les apports des spécialistes du marketing et des étrangers, des automates et des haut-parleurs et de toute sorte de cacophonie construite qui laisse échapper et éructe ?

Nous finissons par croire que nos vies intérieures tranquilles ne valent vraiment rien, que nous avons simplement une forme humaine. objets fait pour ricocher sur un flux de stimuli. Et c’est ce que nous restons – jusqu’à ce que nous exigeions quelque chose de plus.

Parfois, je pense que les bourdonnements dans mes oreilles ne finiront jamais. Mais ensuite, par hasard, ce sera le cas. Je me délecte du silence quand il vient. L’agitation vaine de la vie s’évanouit un instant et je suis capable d’appréhender quelque chose de clair, de solennel et de doux. Je remarque l’ombre céleste peinte au sommet d’un ciel vide. Je reste un moment dans cette rare place vacante – et puis, enfin, je peux écouter.

Le son du silence : en savoir plus sur le décibel

Lorsque la COVID-19 a confiné une grande partie du monde, trois chercheurs canadiens disposaient de conditions idéales pour étudier la quantité de bruit que nous produisons normalement. Nicola Koper, William Minarik et David Barclay ont parlé avec The Decibel en 2021 de ce qu’ils ont appris. Abonnez-vous pour plus d’épisodes.

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