Opinion : L’ambiance était sombre en 2023, mais ne vous inquiétez pas – nous sommes déjà venus ici

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Des bénévoles trient les produits d’épicerie donnés à la Daily Bread Food Bank à Toronto, le 18 avril.COLE BURSTON/AFP/Getty Images

Michael Adams est le fondateur et président de Institut Environics de recherche par sondage. Andrew Parkin est le directeur exécutif de l’Institut.

Ce fut toute une année au Canada. La satisfaction à l’égard du gouvernement fédéral et du premier ministre s’est effondrée. Le parti au pouvoir a été éclipsé dans les sondages par l’opposition officielle. L’inquiétude du public à l’égard de l’économie s’est accrue et, parallèlement, le soutien à l’immigration s’est affaibli. Malgré un sommet mondial sur l’environnement, la question du changement climatique a eu du mal à figurer en tête de l’agenda politique. Et en arrière-plan se cachaient des tensions sur l’unité nationale, alors qu’une province clé prenait des mesures pour faire progresser sa souveraineté face à la perception d’une portée fédérale excessive.

L’année dont nous parlons, bien sûr, est 1992. Cette année a été caractérisée par un mécontentement croissant du public face à la récession, à la Constitution et – pour ceux qui se sont concentrés sur le Sommet de la Terre à Rio – à l’environnement. Le mécontentement à l’égard du gouvernement de Brian Mulroney a atteint 82 pour cent. Une part égale de l’opinion publique s’est déclarée préoccupée par la situation économique du pays.

Le but de cette comparaison n’est pas de consoler l’actuel Premier ministre en lui rappelant qu’il a eu des prédécesseurs moins populaires qu’il ne l’est aujourd’hui, mais de lui offrir une plus grande assurance que nous pouvons nous en sortir. L’humeur du public est aujourd’hui sombre, mais elle a déjà été aussi sombre – et pire – auparavant. Même si les libéraux au pouvoir sont en péril, le pays lui-même ne l’est pas.

À quel point les choses vont-elles mal en ce moment ? Des sondages menés cette année par l’Environics Institute révèlent qu’une majorité de Canadiens sont désormais insatisfaits de la direction que prend le pays. Une proportion croissante de personnes estiment que l’économie du pays et leur propre situation financière se détériorent. Le coût de la vie est la principale question qui préoccupe les gens, et les inquiétudes quant à la disponibilité de bons emplois augmentent également. La proportion de Canadiens inquiets du montant de la dette de leurs ménages est également en hausse.

Au moins un auteur du Globe and Mail a affirmé que la situation économique actuelle « n’est pas aussi mauvaise que beaucoup semblent le croire ». Il est vrai que certaines choses s’améliorent aujourd’hui par rapport aux récessions précédentes. En 1992, par exemple, le taux de chômage était deux fois plus élevé qu’aujourd’hui, les taux d’intérêt étaient également beaucoup plus élevés et l’inflation commençait seulement à se stabiliser. Mais cette comparaison limitée néglige deux préoccupations plus spécifiques qui sont apparues au premier plan en 2023 : l’abordabilité du logement et la sécurité alimentaire.

Notre enquête sur l’abordabilité du logement révèle que, depuis le début des années 1990, les Canadiens sont devenus moins optimistes quant aux perspectives d’accession à la propriété – la baisse d’optimisme étant beaucoup plus grande chez les jeunes Canadiens. L’étude révèle également que, même parmi ceux qui ont réussi à acheter une maison grâce à un prêt hypothécaire, nombreux sont ceux qui s’inquiètent désormais de leur capacité à faire face à leurs paiements. En 2023, jusqu’à un propriétaire sur deux âgé de moins de 45 ans s’inquiétait de ne pas pouvoir payer l’achat de sa maison.

À mesure que le coût du logement augmente, il reste moins d’argent pour payer d’autres nécessités. Plus tôt en 2023, nous avons constaté que près d’un Canadien sur cinq avait souffert de la faim à un moment donné au cours des 12 mois précédents parce qu’il n’avait pas assez d’argent pour acheter de la nourriture. La même proportion avait demandé l’aide d’un organisme de bienfaisance parce qu’elle manquait d’argent. Oui, ça – au Canada !

Rétrospectivement, l’une des choses les plus surprenantes dans cette montée de l’insatisfaction et de l’insécurité est qu’elle ne s’est pas produite plus tôt, notamment pendant la pandémie. Il aurait été raisonnable de supposer, lors des journées dramatiques de mars 2020, que l’état d’esprit du public était sur le point d’être complètement bouleversé, mais que le calme serait rétabli une fois l’urgence passée. C’est précisément le contraire qui s’est produit. Malgré les pertes d’emplois et les fermetures d’écoles, notre satisfaction globale quant à l’orientation du pays a d’abord augmenté pendant la pandémie, en particulier jusqu’au milieu de l’année 2021, à mesure que la campagne de vaccination initiale prenait de l’ampleur. Et le rapport de recensement sur le revenu de Statistique Canada montre une baisse de la pauvreté et des inégalités en 2020, alors que les prestations d’urgence du gouvernement fédéral ont permis à de nombreuses personnes de rester à flot. Mais les choses se sont détériorées depuis, car les espoirs de pouvoir « reconstruire en mieux » ont été anéantis. Nous avons traversé la plus grande crise de santé publique depuis plus de 100 ans, pour nous retrouver confrontés non pas à un monde meilleur, mais à une pénurie de logements, de soins infirmiers, d’inflation et de hausse des taux d’intérêt.

Oh, et les forêts sont en feu, les calottes glaciaires fondent et il semble qu’une grande partie du monde soit en guerre. A côté, Donald Trump est en tête dans les sondages.

Dans cette situation, il pourrait être utile de tirer certaines leçons de cette période d’il y a 30 ans, lorsque la société canadienne était encore plus sous pression. Malheureusement, la première leçon est que les choses pourraient empirer avant de s’améliorer. Même si la situation paraissait mauvaise en 1992, le stress politique provoqué par le référendum sur la souveraineté du Québec de 1995 n’était pas encore survenu, tout comme le stress économique résultant des sévères compressions budgétaires fédérales et provinciales mises en œuvre à partir de 1995. Beaucoup ont trouvé 2023 une année difficile, mais aussi malades et fatigués que nous soyons, nous devons néanmoins reconstituer notre capacité à résoudre les problèmes et à bâtir des ponts. Les problèmes auxquels nous sommes confrontés ne se résoudront pas d’eux-mêmes.

Une deuxième leçon tirée des années 1990 est plus encourageante. Nous avons finalement traversé cette période de tumulte économique et politique avec nos valeurs fondamentales intactes, voire renforcées. Malgré la lassitude suscitée par les discussions interminables sur la Constitution, la Charte des droits et libertés, relativement nouvelle, est apparue comme un symbole majeur de notre identité et comme un moteur d’une plus grande sécurité et d’une plus grande égalité. L’angoisse suscitée par le passage au libre-échange nord-américain s’est estompée lorsque nous avons constaté que, dans la pratique, nous pouvions faire davantage d’affaires avec les Américains tout en nous différenciant davantage d’eux sur le plan culturel. Le déclin du soutien à l’immigration enregistré pendant la récession du début des années 1990 s’est avéré de courte durée ; à la fin de cette décennie, les attitudes se sont radicalement inversées et, en tant que pays, nous sommes devenus plus accueillants que jamais.

En 2023, des lueurs d’espoir similaires ne seront pas si difficiles à trouver. La récente baisse du soutien au nombre d’immigrants admis au Canada chaque année est liée aux préoccupations concernant l’économie et la disponibilité du logement – ​​mais pas à une réévaluation de la contribution des immigrants à nos communautés. Seulement 9 pour cent des Canadiens pensent que les immigrants font de leur communauté un pire endroit où vivre. Et presque personne (moins de 1 %) n’insiste sur le fait que chacun des six types différents d’immigrants (comme les travailleurs hautement qualifiés, les réfugiés ou les étudiants) devrait tous être une faible priorité en matière d’admission au Canada. L’opinion publique exprime une demande de construire davantage de maisons, et non de relever le pont-levis.

D’autres résultats de nos enquêtes dressent un tableau similaire d’une société caractérisée davantage par des cœurs ouverts que par des esprits fermés. Trois Canadiens sur quatre affirment que les inégalités économiques au pays constituent un gros problème. Un nombre croissant de personnes reconnaissent la gravité du changement climatique. Quatre personnes sur cinq affirment que le multiculturalisme a été bénéfique pour le Canada. De plus en plus de gens demandent aux écoles d’enseigner aux élèves les cultures et l’histoire autochtones. Malgré les discussions sur l’ingérence politique étrangère, la plupart des Canadiens continuent de faire confiance aux élections dans ce pays. La majorité a une certaine confiance dans les autres personnes de sa communauté, et la confiance globale dans les institutions publiques a survécu aux tensions de la pandémie plus ou moins inchangée.

Compte tenu des défis auxquels le pays et le monde sont confrontés, il serait insensé d’accueillir la nouvelle année avec un optimisme sans réserve. Nous n’avons aucune idée de la date à laquelle les guerres d’aujourd’hui prendront fin, ni de qui sera le vainqueur, ni même du nombre de nouvelles guerres qui pourraient éclater. L’année à venir pourrait voir Donald Trump soit emprisonné, soit réélu – ou les deux. Dans le pays, d’innombrables prêts hypothécaires doivent être renouvelés, probablement à des taux d’intérêt plus élevés, ce qui met encore plus à rude épreuve les finances familiales. Et en 2024, il faudra faire face à des tempêtes, des inondations et des incendies alors que la planète se réchauffe encore.

La seule assurance que nous pouvons offrir est que, si l’on en croit l’expérience passée, les Canadiens trouveront un moyen de s’en sortir en gardant intacts leurs penchants pour la tolérance, l’égalité et l’inclusion.

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