Opinion : Le Canada n’est pas préparé au retour de guerres mondiales à grande échelle

Peter Jones est professeur à l’École supérieure d’affaires publiques et internationales de l’Université d’Ottawa.

Les derniers mois ont été marqués par un certain nombre d’avertissements concernant la capacité de défense du Canada. Nos alliés augmentent considérablement leurs dépenses de défense. Le secrétaire général de l’OTAN, Jens Stoltenberg, a récemment annoncé que 18 de ses 31 pays membres atteindraient ou dépasseraient l’objectif de consacrer 2 pour cent de leur PIB à la défense cette année, ce qui représente une augmentation substantielle. Il a également clairement déclaré qu’il s’attend à ce que le Canada fournisse un calendrier indiquant quand il atteindra cet objectif.

Les menaces auxquelles nous sommes confrontés sont différentes de celles connues depuis la fin de la guerre froide. Lorsque l’URSS s’est dissoute, il était largement admis que l’ère de ce que l’on pourrait appeler la « grande guerre » était révolue. Le danger que des flottes de chars traversent l’Europe était terminé, tout comme la possibilité d’engagements maritimes à grande échelle visant à conquérir le contrôle de la mer.

Au lieu de cela, nous avons été confrontés à des escarmouches impliquant des adversaires déterminés dans des pays en développement, comme l’Afghanistan et le Yémen. Celles-ci comporteraient certes leurs propres défis, mais elles ne conteniraient pas la menace de conflits massifs à l’échelle mondiale que nous redoutions pendant la guerre froide.

Cela est en train de changer. L’invasion de l’Ukraine par la Russie, ses menaces envers d’autres pays européens et la menace croissante de la Chine d’envahir Taïwan et de prendre d’autres mesures pour affirmer ses ambitions territoriales et maritimes signifient que la possibilité de « grandes guerres » est de retour. En outre, les conflits à grande échelle sous forme de cyberattaques sont déjà monnaie courante.

Et nous ne pouvons pas compter sur la dissuasion nucléaire pour empêcher de grandes guerres conventionnelles. Nos adversaires ont montré qu’ils étaient prêts à déclencher un tel conflit malgré la présence d’armes nucléaires. À moins que les pays ne soient prêts à prévenir les conflits conventionnels en menaçant de manière crédible de « passer au nucléaire », comme nous l’avons fait pendant la guerre froide (et aucune personne sensée ne voudrait revenir à cette époque), nous devrons être prêts à faire face à ces conflits. défis de manière conventionnelle.

Le Canada n’est malheureusement pas préparé. À la fin de la guerre froide, nous avons adopté la nouvelle réalité et réduit les dépenses de défense. On oublie souvent que le Canada a constamment consacré plus de 2 pour cent de son PIB à la défense tout au long de la guerre froide, parfois bien au-delà de 2 pour cent. Nous n’avons bien sûr pas été les seuls à réduire nos dépenses de défense après la fin de la guerre froide, mais nous sommes allés plus loin que la plupart des autres pays.

En 2014, les alliés de l’OTAN se sont engagés à atteindre l’objectif de 2 % à la suite de la première invasion de l’Ukraine par la Russie, ce qui visait à inverser la tendance. Nous ne nous sommes jamais approchés de cet objectif. Actuellement, nos dépenses de défense, à 1,38 pour cent, se situent au bas de la liste des alliés de l’OTAN. Même si les investissements récemment annoncés vont l’augmenter un peu, nous restons au sous-sol.

La question pour le Canada est de savoir si nous allons nous adapter à la nouvelle réalité ou si nous allons nous enfouir la tête dans le sable et espérer que d’autres s’y attaqueront. Laissant de côté les appels des alliés pour que nous fassions davantage (et les menaces pures et simples de certains si nous ne le faisons pas), notre sécurité et notre prospérité exigent que nous agissions. Nous avons un intérêt dans l’ordre international ; notre prospérité dépend de la libre circulation des marchandises dans le monde.

Tout cela nécessitera un changement majeur dans la mentalité des Canadiens en matière de défense. Il ne s’agit pas seulement d’achats ponctuels d’équipements coûteux qui font la une des journaux ; il s’agit de recréer et de maintenir à long terme de vastes capacités. En plus de dépenser beaucoup plus, nous devons le faire de manière efficace.

Le budget de la défense doit être optimisé en fonction de la capacité de défense réelle ; ce n’est pas avant tout un outil de développement régional. Une grande attention devra être accordée à des questions banales mais cruciales, telles que recréer la capacité de recruter, former et retenir un personnel militaire en nombre beaucoup plus grand. La guerre en Ukraine a montré que la base industrielle de défense de l’Occident a décliné dangereusement ; le fait que l’Occident ne puisse pas fournir suffisamment de munitions de base à l’Ukraine et ne dispose pas de la capacité industrielle nécessaire pour augmenter rapidement sa production est consternant. Lorsqu’il s’agit d’achats d’équipement, nous devons être plus rapides et plus agiles, et accepter certains risques. Nous ne pouvons plus permettre que des décennies de politiques et de formalités administratives s’interposent entre l’identification d’un besoin et une acquisition. Les avions de combat F-35 en sont un bon exemple, tout comme le processus apparemment sans fin visant à remplacer les frégates vieillissantes de la Marine.

Les investissements nécessaires pour remédier à ces déficiences seront considérables. En fait, 2 pour cent pourrait être un plancher plutôt qu’un plafond pendant un certain temps, à mesure que nous recréons les capacités que nous avons laissées disparaître. Nous devons considérer cela comme une assurance. Ce que nous dépensons peut contribuer à prévenir une guerre sérieuse, qui coûterait infiniment plus cher. Et si, Dieu nous en préserve, une guerre éclate, une préparation adéquate la rendra moins coûteuse en vies humaines et en ressources.

Je ne veux pas être alarmiste; une grande guerre avec la Russie ou la Chine dans les dix prochaines années n’est pas inévitable. Mais les chances que cela se produise ne sont plus nulles non plus. Nous devons comprendre cela et le fait qu’il s’agit d’une réalité à long terme. Il a fallu quatre décennies pour que la guerre froide se résolve d’elle-même, et nous devrions nous préparer à un défi similaire.

Pour autant, je ne suis pas pessimiste. Nous avons déjà écarté cette menace, grâce à notre fermeté patiente. Nous pouvons recommencer – mais seulement si nous en prenons conscience.

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