Opinion : Le coût réel de la crise financière qui frappe les universités canadiennes

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Des gens marchent sur le terrain de l’Université de Toronto, à Toronto, le 9 septembre 2020.CARLOS OSORIO/Reuters

George Fallis est professeur émérite d’économie et d’études urbaines à l’Université York.

Les universités canadiennes éprouvent des difficultés financières. La Laurentienne a déposé une demande de protection contre ses créanciers en 2021 ; Les universités albertaines ont dû procéder à d’importantes réductions budgétaires. McGill et Concordia risquent de voir leurs inscriptions chuter en raison de l’augmentation obligatoire des frais de scolarité hors province ; Queen’s a un important déficit structurel et son doyen a déclaré que Queen’s pourrait cesser d’exister si nous ne résolvons pas ce problème.

C’est un énorme problème, et pas seulement pour les universités. Les économies des pays à revenu élevé sont de plus en plus fondées sur le savoir et le Canada affiche de piètres résultats par rapport à ses pairs. Le PIB réel par habitant a augmenté plus lentement au cours des 20 dernières années et l’OCDE prévoit que le Canada connaîtra la croissance la plus faible parmi les pays de l’OCDE. jusqu’en 2030. Le problème sous-jacent est la faible productivité – production par heure travaillée – et augmenter la productivité signifie travailler plus intelligemment. Les universités sont au cœur du problème et de la solution.

Nous devons accroître les investissements, tant dans les nouvelles entreprises que dans les entreprises existantes ; nous avons besoin d’une main-d’œuvre de plus en plus qualifiée et instruite ; nous avons besoin de recherches sur les nouvelles technologies et d’une adoption plus rapide des technologies développées ailleurs. Les actions visant à améliorer la productivité ont besoin d’un contexte favorable, les pays ont besoin d’esprit d’entreprise et de leadership commercial, d’un système financier solide, d’un bon gouvernement et, plus important encore, d’un bon système universitaire d’où découlent tous les éléments susmentionnés. Au cours du XXe siècle, le Canada a bâti un système universitaire de premier ordre, mais nous l’avons laissé filer par inattention et par mauvaise politique.

Les problèmes financiers sont les plus aigus en Ontario, qui abrite 42 pour cent des inscriptions universitaires au Canada. En 2019, le gouvernement de Doug Ford a réduit les frais de scolarité de 10 pour cent et les a gelés depuis, mais n’a pas remplacé la perte de revenus liés aux frais de scolarité par une augmentation des subventions gouvernementales. Les universités tentent de réduire les coûts en augmentant la taille des classes et en remplaçant les professeurs à temps plein par des enseignants à temps partiel, mais elles suivent cette stratégie depuis 20 ans et la plupart des réductions de coûts réduisent la qualité académique. Après avoir réduit les frais de scolarité, M. Ford a largement ignoré le secteur universitaire, mais a dû tardivement affronter les problèmes et a nommé un groupe d’experts sur la viabilité financière de l’éducation postsecondaire.

Le panel a rendu compte en novembre 2023 et a appelé à une augmentation immédiate de 10 pour cent du financement par étudiant et de 5 pour cent des frais de scolarité, suivis d’augmentations annuelles indexées sur l’IPC. Jusqu’à présent, M. Ford n’a pris aucun engagement, affirmant simplement qu’il voulait s’assurer que les universités soient gérées efficacement. Malheureusement, une plus grande efficacité pour le Premier ministre signifie une réduction du coût par étudiant sans analyse de la qualité académique.

Face à la baisse des revenus, qu’ont fait les universités ontariennes? Ils ont recruté de manière agressive des étudiants internationaux qui doivent payer des frais de scolarité très élevés. Dans certaines universités, les frais de scolarité internationaux approchent désormais la moitié des revenus totaux des frais de scolarité. Avec ces nouveaux revenus, les universités ont continué, heureuses que leurs déficits aient été comblés. Le gouvernement provincial était d’accord avec la situation parce qu’il n’avait pas besoin de dépenser plus d’argent.

Mais les bases du financement des universités ont fondamentalement changé. Certes, les gens craignaient que le recours accru aux frais de scolarité des étudiants internationaux comporte des risques – que se passerait-il si les tensions géopolitiques dans le monde éclataient, provoquant une chute brutale du nombre d’étudiants internationaux – mais cette inquiétude n’était pas suffisante pour exiger un changement.

Puis, en 2024, le risque de chute des inscriptions internationales est devenu réel et l’édifice délabré des finances des universités ontariennes pourrait s’effondrer, même si ironiquement, ce n’est pas à cause de crises géopolitiques mais à cause de la crise de l’abordabilité du logement ici au pays. Statistique Canada a signalé une forte augmentation de la population au cours des dernières années, entièrement due à l’immigration, entraînant une forte augmentation de la demande de logements.

Après quelques semaines de réponses confuses, le ministre fédéral de l’Immigration, des Réfugiés et de la Citoyenneté a reconnu que le système d’immigration était devenu incontrôlable, puis a annoncé que seulement 360 000 permis d’études pour étudiants internationaux seraient délivrés en 2024, soit une réduction drastique. Les permis disponibles sont attribués aux provinces en fonction de leur population ; Les permis de l’Ontario seront réduits de près de moitié.

Même si l’afflux d’étudiants internationaux a certainement constitué un problème, cette réduction soudaine a eu son propre coût, entraînant une réduction significative des revenus des universités.

Que faut-il faire maintenant ?

La logique pour répondre à la question est simple. Notre économie a besoin d’un système universitaire de haute qualité ; une qualité élevée nécessite un meilleur financement ; nous ne pouvons pas dépendre des frais de scolarité des étudiants internationaux ; Les frais de scolarité nationaux et les subventions gouvernementales doivent augmenter.

Malheureusement, au Canada, nous ne sommes pas disposés à payer des impôts pour maintenir le système de haute qualité que nous avons bâti au cours des générations précédentes. Cela me rappelle notre système de santé.

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